По воздуху я проведу своей рукой


По воздуху я проведу своей рукой

По воздуху я проведу своей рукой

По воздуху я проведу своей рукой



Дадов Константин Леонидович
Путь Огненного Лиса. Второе Я.


ПРОЛОГ.

Великий целитель, магистр магии жизни, автор десятков медицинских трактатов, (и такого же количества книг, в которых описывались способы, как покалечить и убить ближнего своего), и просто достойный человек: изволил отдыхать, сидя в деревянном кресле, стоящем на крыльце загородного особняка, (двухэтажный дом с просторной верандой и садиком вокруг). Седобородый старец, кутался в теплый плед, (пусть уже наступило лето, но по ночам температура воздуха все еще опускалась до нулевой отметки), и удерживая в длинных костлявых пальцах чашу с травяным отваром, взглядом встречал восходящее солнце.

Со стороны, этот древний маг, повидавший за свою жизнь множество войн, государственные перевороты, заговоры и покушения на убийство, мог бы показаться дряхлым и беспомощным, однако, не только из уважения к сединам, гильдии убийц королевства отказались принимать заказы на его устранение. О тех несчастных, кто все же решался бросить вызов Валину, (именно так звали старика, в данный момент добродушно улыбающегося лучам солнца), рассказывали разные сказки, будто маг жизни практикует на пойманных неудачниках самые изощренные чары, превращая разумных существ в безмозглых животных, целью существования которых является исполнение воли хозяина. И пусть часть слухов была недалека от истины... величайшему целителю тысячелетия, до слез обидно было слышать шепотки за спиной.

"и вроде бы жизнь удалась, (внуки и правнуки живут в достатке и воспитывают своих детей, в библиотеках академий стоят целые стеллажи книг моего авторства), но все же, чего-то не хватает. Жить осталось не так и много, но прибывать в бездельи остаток отведенного срока... не по мне это. Вот бы что ни будь случилось... что ни будь интересное... боги, если вы меня слышите: дайте мне знак".

Стоило мыслям в голове старца принять окончательную форму, как метрах в пяти над землей, сверкнула желтая вспышка, а затем раздался звук, характерный для тела живого существа, упавшего на мягкую землю.

— хм... такой намек сложно не понять. - Валин отставил в сторону опустевшую на половину чашу, и скинув с себя плед, поднялся на ноги. - Не пожалеть бы мне о своей просьбе.

Осторожно ступая босыми ногами по траве, (мокрой от не успевшей испариться росы), старик обошел пышные цветочные кусты, придерживая полы зеленой мантии. Длинные костлявые пальцы сами потянулись к подбородку, что бы погладить седую бороду, когда взгляду мага предстала его находка.

— да уж... неожиданно.

На грядке, (где были посажены редкие лечебные травы, необходимые для множества зелий), лежало абсолютно голое тело ребенка, на вид не старше пяти лет. Но Валина удивил не факт появления ребенка в его саду, (в жизни старика случались и более необычные вещи), а внешность гостя, (находящегося без сознания).

Даже в столь юном возрасте, у дитя просматривались аристократичные черты лица, кожа имела удивительно бледный цвет, (это могло быть как особенностью расы, так и последствием болезни или заклинания), пальцы на руках и ногах оканчивались даже на вид острыми коготками, на голове вместо человеческих были лисьи уши ярко рыжего цвета, (под цвет короткой шевелюры). Кроме того, в области копчика, начинались пять пушистых лисьих хвостов.

— даже так... - Маг спешно создал десяток заклинаний диагностики, и только убедившись в отсутствии повреждений, (как не странно, но у ребенка не было обнаружено ничего кроме сильнейшего магического истощения), подхватил маленькое худенькое тельце на руки и зашагал к дому. - Что-то мне подсказывает, что скучать теперь не придется.


Я проснулся лежа на чем-то мягком, (по ощущениям это была кровать), и тут же попытался открыть глаза. В голове молниеносно промелькнули последние события, (смерть, извещение о получении статуса бога, разговор с неким существом, которое притворяется человеком), и после этого сознание попыталось ускользнуть обратно во тьму.

"вот уж нет!".

Стиснув зубы, до боли в ладонях, (проткнутых собственными когтями), сжимаю кулаки. Именно боль помогла сконцентрироваться на теле, а затем я почувствовал как чья-то рука приподняла мою голову за затылок, а к губам прижался край какой-то посудины.

— пей. - Приказал низкий властный голос, которому сразу же захотелось подчиниться, (во избежание последствий, которые мог вызвать отказ).

Первые глотки были самыми тяжелыми, но теплая жидкость, (похожая на густой сладкий сироп), попав в горло, уверенно прокладывала себе путь к моему желудку, а затем, тепло начало распространяться по всему телу. Когда питье закончилось, мою голову осторожно опустили на подушку, а рядом раздались шаркающие шаги.

Еще раз пытаюсь открыть глаза, (подсознательно ожидая увидеть информационное "окно"). Перед глазами стоял белый туман, и единственное что удалось понять, это то что меня принесли в какое-то помещение, (но это можно было понять и без помощи зрения).

"неужели то как я вижу, это последствия боя с Деймосом? Но ведь при разговоре с Виталием все было нормально... хотя тогда я был мертв... а сейчас я жив? Или это очередной "выверт" игрового мира?".

— вы помните свое имя? - Низкий голос прозвучал совсем рядом, и в его интонациях ощущались беспокойство и интерес.

"интересно, а кто это? И куда меня вообще занесло?".

— вы помните свое имя? Назовитесь. - На этот раз, голос звучал более требовательно.

— Фаер... Фокс.

— Фаер Фокс? Какое необычное имя... меня зовут Валин, и я целитель. С тех пор как я вас нашел, прошло уже два дня, и все это время вы находились без сознания. Раньше я никогда не видел существ вроде вас: вы не могли бы кратко поведать о том, кто вы и откуда появились?

"и чего он пристал? Неужели не видит, что я языком с трудом управляю. Хотя... рассказать что-то надо, а-то вдруг целитель решит обратиться к властям? Не хотелось бы в подобном состоянии встречаться со стражей, или какими ни будь светлыми расами. Только вот, что можно рассказать?".

Мою голову вновь приподняли, а к губам прижали край чашки. Я воспользовался временем, которое потребовалось на опустошение посуды, что бы составить краткое описание своей жизни, (не включающее в себя подробности вроде служения темному властелину, или создание гильдии убийц). Немного беспокоило отсутствие сообщений от системы игрового мира, но об этом было решено подумать позже.

— меня зовут Фаер Фокс, и я кицуне...

Моя история началась с момента осознания себя в теле лиса, затем следовало довольно подробное описание жизни в лесу, охоты и наращивания силы. Сам не заметил, как "выложил" на суд абсолютно незнакомому существу даже те подробности, которые тщательно скрывал даже от самого себя, но хуже всего стало тогда, когда до меня дошло, что остановиться не получается.

По мере того как мой голос, (словно обретший собственную волю), делился моими радостями от рождения первенцев, и охватившим мой разум горем от осознания смерти любимой, перед глазами плыли картины тех событий. Я мог наблюдать, как постепенно становился все более замкнутым, как отстранялся от сородичей всеми силами пытавшихся мне помочь... а затем началась история с войной и служением Деймосу. Замолчать удалось только тогда, когда мой голос в подробностях описал битву с "хозяином", и последовавшую за этим смерть.

В наступившей тишине, старик меня напоил, (во время рассказа, зрение восстановилось, позволяя рассмотреть собеседника и комнату в которой мы находились). Целитель был одет в зеленую свободную мантию, имел длинную седую бороду и совершенно лысую голову, а еще, над ним не было полосы здоровья, или надписи с именем и уровнем.

— да... если бы я точно не знал, что под действием этого зелья нельзя врать, то решил бы, что вы меня дурите. - Погладив тонкими пальцами бороду, заявил Валин. - Не дергайтесь так, я вас не осуждаю, и не собираюсь звать стражу. Даже более того: обязуюсь вылечить, а так же помочь легализоваться в новом мире. Да-да, должен вас обрадовать: вы теперь находитесь не в Энии.

Попытка вскочить, оказалась провальной, (жуткая сладость не позволяла даже рукой пошевелить). Пришлось успокоиться, (спасибо бесчеловечным тренировкам у мастера "ночных ножей").

— не хочу показаться неблагодарным... но почему вы возитесь с незнакомым вам существом? - Собственный голос меня бесил, (он казался слабым и слишком высоким).

— дело в том, что за несколько мгновений до вашего появления перед моим домом, я попросил у богов какое ни будь развлечение... или приключение. Мне кажется, что боги нашего мира, хотят что бы я вам помог... ну или провел вскрытие, что бы понять, как функционирует организм кицуне. - Старик широко и тепло улыбнулся, от чего у меня по спине побежали мурашки. - И раз уж вы поделились со мной своей историей, (пусть и не совсем добровольно), с моей стороны было бы грубо, не поделиться теми сведениями о вашем теле, которые удалось получить при обследовании.

— внимательно вас слушаю. - Для убедительности, даже немного поворачиваю уши, (к сожалению это единственное, на что я сейчас способен).

Целитель поерзал на стуле, (стоящим рядом с кроватью, на которой возлежала моя тушка), и устроившись поудобнее, начал свой доклад:

— никаких физических повреждений в теле, мной обнаружено не было: то-есть отсутствуют как разрывы мягких тканей, так и трещины костей, (более подробную информацию дать не могу, так как других кицуне раньше не видел). У вас имеется сразу пять хвостов, каждый из которых является источником и накопителем манны, однако их общий объем едва ли составляет десятую часть моего резерва. Кроме того, в вашей ауре, мной было обнаружено образование, называемое "сердце бога", (с его помощью, боги перерабатывают энергию веры в нейтральную Ману, которую потом используют для своих целей). Как вы понимаете, наличие "сердца бога", это не совсем обычно, и что бы жрецы других богов не сожгли вас на костре, как возможного конкурента их покровителя, придется эту особенность тщательно скрывать. Так же, вы могли заметить, что находитесь в теле ребенка...

— я это заметил, пока рассказывал вам свою историю. - Невесело усмехаюсь, а в голове тем временем уже зарождались мысли о том, какие перспективы открывает возможность перерабатывать энергию веры в собственную Ману, (на фоне этого, даже известие о малом объеме собственных магических сил, не так расстраивало).

— не знаю как сказать... - Валин смутился и отвел взгляд в сторону. - Вы больше не лис...

— то есть как? - Не понял я.

Старик вздохнул, собрался с силами и произнес:

— если я правильно понял из вашего рассказа... Фаер Фокс, вам придется привыкнуть к тому, что бы думать о себе как о лисице.

"а?".

Моя правая рука дернулась, но сил все же не хватило, что бы хоть немного ее сдвинуть. Целитель правильно понял брошенный на него взгляд, и встав со стула, приподнял мою голову одной рукой, а другой откинул одеяло с моего тела.

— да... я ребенок, да еще и женщина. - Где-то на грани сознания, появилась было мысль немного поистерить... но после недолгих размышлений эту идею пришлось отвергнуть как не продуктивную.

— вообще-то, вы девочка: это я вам заявляю как целитель с большим опытом. - Валин вернул одеяло на прежнее место, и уложив меня поудобнее, уселся на свой стул. - Вы довольно спокойно отнеслись к смене пола.

— в "той" жизни, случалось столько всего необычного, удивительного и страшного, что постепенно удалось научиться держать эмоции внутри себя.

— полезное умение... и столь же вредное. - Целитель покачал головой. - Когда я уйду, советую вволю поплакать. А пока, обсудим вопрос с вашим именем.

— а чем плохо имя, "Фаер Фокс"? - Мои мысли блуждали где-то вдали, и разговор поддерживался исключительно из-за нежелания обидеть человека, от которого теперь зависит моя жизнь.

— для мужчины это имя подходит прекрасно, но вот для девочки, (а в будущем и для девушки), нужно придумать что ни будь более мягкое... красивое.

"имя ему мое не нравится? А если я не хочу отзываться ни на что другое?".

Тут мне в голову пришла идея, которая тут же была озвучена:

— Фокси Фаер?

— Фокси Фаер. - Старик покатал эти два слова на языке, а затем улыбнулся и удовлетворенно кивнул. - Что ж, Фокси, (ехидная усмешка), уже довольно поздно, и тебе нужно поспать. Сейчас я свяжусь с одним своим старым другом, и позабочусь о документах, которые могут тебе пригодиться в будущем.

Произнеся это, Валин наклонился вперед, положил свою костлявую ладонь на мой лоб, и мое сознание стремительно погрузилось во тьму.


ДОМАШНЕЕ ОБУЧЕНИЕ.

Утро: как много в этом слове, для сердца юного сплелось...

— ррр. - потягиваюсь всем телом, и неохотно открываю глаза.

Уже три года я живу под опекой старого чародея, однажды утром обнаружившего мою тушку в своем саду. Валин выделил комнату на втором этаже своего дома, из которой была оборудована спальня для маленькой девочки, (по документам, мне сейчас восемь лет).

В сравнительно небольшом помещении, у стены стояла узкая кровать, рядом расположилась тумбочка с зеркалом а так же разными гребешками заколками, ленточками, а так же цепочками и колечками, (сам(а) от себя не ожидал(а), что меня будет тянуть к украшениям такого рода). Так же, в моей комнате стоял массивный шкаф, полки которого ломились от разнообразной одежды начиная от коротких шорт и маек, и заканчивая платьями с кружевами и бантиками, (опекун не экономил ни на чем, а на вопросы вроде "зачем мне все это", отмалчивался и улыбался).

Усевшись на край кровати, растираю лицо ладошками, тем самым прогоняя остатки сна. Весь пол в моей комнате застелен мягким пушистым ковром, (лежа на котором я частенько засыпал(а)), так что обувь можно было надевать только перед выходом в коридор.

Все еще вяло переставляя ноги, подхожу к широкому окну, (занимающему почти всю внешнюю стену), и осторожно раздвигаю тяжелые зеленые шторы. Тут же лучи восходящего солнца ударяют в мое лицо заставляя зажмуриться, и следующую минуту мне приходится усиленно моргать, что бы избавиться от разноцветных кругов перед глазами.

Вернувшись к кровати, сбрасываю на пол длинную ночную рубашку, (каждый вечер приходится заставлять себя ее надевать, но спать голышом все же удобнее). Следующим этапом в моем ежеутреннем ритуале, является расчесывание уже довольно длинных волос, и пяти хвостов, (но хуже всего то, что процесс начинает доставлять какое-то странное удовольствие). Бросив взгляд на зеркало, ехидно улыбаюсь, мое растрепанное после сна отражение, повторяет те же действия.

"прямо ангелок... хвостатый, клыкастый, когтистый, и с желтыми глазами и вертикальными зрачками".

Полчаса потребовалось для того, что бы распутать непослушную рыжую гриву, заплести ее в две косы, и завязать на их кончиках бантики. На хвосты, (не смотря на то, что их было целых пять), ушло всего десять минут.

Далее следовало заправить постель, сложить и убрать ночную рубашку, достать из шкафа чистую одежду, (зеленые майку и шорты до колен, имеющие специальный вырез для хвостов). Проведя легкую разминку, (растяжку мышц, и отработку части приемов, изученных у мастера гильдии убийц в прошлом мире), натягиваю сверху зеленый сарафан с короткими рукавами, оканчивающийся на середине бедер, и после этого покидаю спальню.

У двери меня дожидались тапочки, "шлепанцы", с вышитыми на них заячьими мордочками. Короткий коридор, вел на лестницу спускающуюся на первый этаж, и здесь же были двери ведущие в кабинет и спальню Валина, а так же в библиотеку, (куда меня упорно не пускают). Все книги, что я читал(а), лично вручал старый целитель, при этом поясняя, на что именно следует обратить внимание.

Спустившись по лестнице, сразу же заворачиваю в ванную комнату. Это помещение почти не уступает размерами моей спальне, одну из стен полностью занимает большое зеркало, в центре стоит небольшой мраморный бассейн, а у дальней стены, (рядом с полками, на которых рядами расположились соли, шампуни, порошковое мыло), скромно пристроился белоснежный умывальник. Свет здесь, (как и во всем доме), обеспечивали хрустальные шары, подвешенные под потолком, и после хлопка ладошами, начинающими светиться мягким желтым сиянием.

После умывания, мой путь лежал в столовую, где сидя за широким обеденным столом, уже ждал Валин, как всегда одетый в зеленую мантию.

— доброе утро Фокси. - Старик улыбнулся. - Как спалось?

— доброе утро. - Сажусь на стул напротив опекуна. - Кошмары не мучили.

— это хорошо... похоже наши уроки начали приносить свои результаты.

В ответ на это только киваю, и принимаюсь за завтрак, (жареный картофель, рыба и салат из овощей и трав). Валин молча истреблял свою порцию, но я чувствовал(а), на себе его внимательный взгляд, отслеживающий правильность использования столовых приборов. Для меня, приемы пищи являются такими же уроками, как и почти все остальное общение со стариком, решившим вырастить из лисички, настоящую леди.

— что ж, помой посуду, а я подготовлю класс. - Отложив вилку и нож, целитель встал из-за стола и направился вглубь дома, оставляя меня наедине с грязными тарелками.

"настоящая леди, не должна бояться запачкать руки".

Залпом осушаю флаконы с зельями ослабляющими эмоции, и усиливающими концентрацию, (приходится компенсировать влияние детского тела на разум), после чего собираю посуду и иду на кухню. Буквально через пять минут, ноги уже несли меня к помещению, отведенному под класс, в котором я обучалась местным наукам, (правописанию, математике, рисованию, истории, географии, политике, и основам управления магической силой). Тот день, когда я понял(а), что чарами из предыдущего мира, здесь пользоваться не получается, стал одним из ужаснейших дней в моей новой жизни. Пришлось долго заниматься медитациями, что бы сперва почувствовать свою Ману, а затем научиться хоть немного направлять ее, (как не странно, первым освоенным заклинанием, стала иллюзия, для создания которой нужно было усилие воли, и развитое воображение). Не смотря на то, что Валин говорил, будто у меня довольно маленький резерв манны, пока что после всех стараний, мне так и не удалось его истощить.

Осторожно стучусь в дверь, и получив разрешение, вхожу в класс. Здесь было светло, (целых десять шаров, заливали помещение ярким желтым сиянием), на стене висела большая карта континента, на которой были изображены все страны, города и самые крупные деревни. У окна, стоял единственный стол, на котором лежала стопка листов грубой бумаги, а так же стоял держатель для письменной ручки, (заправляемой чернилами), и разноцветных карандашей. Рядом с картой, висела широкая черная доска, на которой полагалось писать мелом, а в дальнем углу стоял держатель с тренировочным оружием, (как сказал Валин, "леди должна уметь себя защитить").

— садись. Сегодня мы начнем с географии. - Опекун покрутил между пальцами указку, и встал сбоку от карты. - Спину держи прямо, руки сложи на коленях... эх, ты меня вообще слушаешь?

Мысленно скривившись, выполняю полученные инструкции, и изобразив преданный взгляд, концентрирую внимание на старике.

— и зачем я только с тобой вожусь. - Валин покачал головой, а затем начал лекцию. - Как ты уже знаешь: наша планета имеет форму шара, немного приплюснутого с обоих полюсов. Всего существует два континента: тот на котором живем мы называется "новый мир", и он имеет форму восьмерки, второй же материк, "колыбель", находится на другой стороне планеты. А теперь ответь на вопрос: почему материки названы именно так?

— "колыбель", это родина всех разумных рас, живущих в этом мире, а "новый мир", был заселен шесть тысяч лет назад. Это произошло после того, как крыланы, (на тот момент самая сильная и многочисленная раса, чьи представители похожи на людей с орлиными крыльями), прогнали всех конкурентов, оставшись единственными разумными хозяевами "колыбели". С тех пор, люди, эльфы, дроу, и гномы, несколько раз пытались вернуться на родину, но всякий раз их армии встречали отчаянное сопротивление, и были вынуждены отступать.

— достаточно. - Валин удовлетворенно кивнул, и провел свободной рукой по бороде. - А теперь скажи мне: почему нижняя часть "восьмерки", находящаяся на экваторе планеты, закрашена черными штрихами?

— две с половиной тысячи лет назад, народы живущие на южной половине материка, объединились под властью магов некромантов и демонологов. Северные страны, слишком поздно почувствовавшие угрозу исходящую от создающейся империи, собрали армию и пошли в "освободительный" поход, по пути сжигая и разграбляя встречающиеся поселения. После двух сотен лет противостояния, (истощившего обе стороны), маги империи провели ритуал, в результате которого почти вся жизнь на территории их половины материка, либо погибла, либо мутировала. Некоторые ученые предполагают, что где-то на территории мертвой империи, есть стабильный портал, соединяющий этот мир с одним из миров хаоса...

— чужие философствования мне не интересны, излагай только доказанные факты. - Валин поморщился словно от зубной боли. - Хорошо, вижу ты усвоила материал, так что можно перейти к следующей теме. Наша половина материка, разделена на королевства, в некоторых из которых живут представители только одной расы, а в некоторых мирно сосуществуют сразу несколько народов. Узнав название королевства, можно понять, чем занимаются его жители, и какой род деятельности наполняет казну правителей. Например: королевство Рубин, это лидер торговли, в городах которого можно найти любой товар, начиная от детских поделок из дерева, и заканчивая рабами. В королевстве Изумруд, живут в основном фермеры разводящие домашний скот, а их соседи из Сапфира, промышляют рыбалкой и сбором жемчуга в водоемах. Мы живем вот здесь, (указка ткнулась в перешеек, соединяющий две половины "восьмерки"), и наше королевство называется Сталь. Фокси, ты можешь мне сказать, на чем специализируются почти все жители нашей родины?

— нет учитель. - Отзываюсь спокойным ровным голосом, хоть лисье любопытство почти заставляет прыгать на месте возбужденно размахивая хвостами.

— королевство Сталь, как и почти все государства носящие название металлов, является родиной лучших воинов. Наших наемников ценят во всех северных землях, а еще, мы служим преградой между "мертвой империей", и мирными землями. Можно сказать, что только благодаря нашим усилиям, армии мертвецов, мутантов и дикарей, все еще не разгуливают на просторах северной половины "нового мира".

"прошу, только не говори, что мой долг, это отдать свою жизнь в сражении с какими ни будь монстрами".

— не нужно так негативно реагировать. - Старик весело подмигнул. - Все твои эмоции выдают хвосты или уши... надо будет поработать над их контролем. После того как ты отучишься в академии магии, один год придется отслужить в армии, защищая границу королевства, а затем сможешь заниматься чем угодно, (в рамках приличий). Ладно, продолжим...

Дальше мне было поведано о том, как присваивались те или иные названия королевств, (в несколько фраз, Валин объяснил, где лучше всего искать качественные артефакты и ингредиенты), а под конец лекции, пришлось кратко записать все самые важные факты.

Следующий урок был моим любимым, ("теория магии"). Старый целитель очень интересно рассказывал о том, какие виды магии существуют, и в подробностях описывал разные способы достижения одних и тех же результатов.

В этом мире, маги создали целый алфавит символов, каждый из которых имеет не меньше двух значений, которые меняются в зависимости от составляемой комбинации. При помощи воли, маг из манны создает символ, и при помощи энергетических линий, соединяет его с другими символами. Часто, магический алфавит называют "рунным", а конструкции заклинаний, "рунные круги". Что бы создать простую "огненную стрелу", магу необходимо представить круг, (замкнутый энергетический контур, который может иметь форму многоугольника), а затем на внешней линии, "рисуются" руны огня, формы, (конус, шар, линия и т.д.), полета. В конце, вся конструкция заполняется манной из собственного резерва, или внешнего источника, (кристалла накопителя). Чем больше энергии вложено в такое заклинание, тем быстрее будет полет и разрушительнее взрыв. Но нельзя забывать и про чары, требующие строго определенного количества манны, (для их создания имеются руны ограничители, способные так же выступать в роли хранилища энергии).

Кроме классической магии, существует еще и стихийная. Стихийный маг огня, может создать ту же "огненную стрелу", не утруждая себя созданием "рунного круга", и затрата энергии в таком случае, зависит исключительно от уровня контроля над стихией. Стоит учитывать, что сродство с двумя стихиями, (огонь и вода, земля и воздух), почти невозможно, и при недостатке контроля, может быть опасно для жизни.

Жрецы богов, так же могут создать "огненную стрелу", и им для этого необходимо просто воззвать к силе своего покровителя. Начинающий послушник, должен прочитать целую молитву, (что довольно долго и неудобно), высшему представителю этой касты, нужно лишь молиться раз в день, и сила будет откликаться по первому же зову. Манна на эти действия почти не тратится, (так как бог подпитывается энергией веры), но жрецы вынуждены следовать определенным правилам, нарушение которых может стоить полного лишения личной силы.

Шаманы, для тех же действий что и маги, заключают сделки с духами, которые в оплату за создание "чудес", забирают часть манны контрактора. Чем больше запас энергии у шамана, тем более сложные чары он может создавать, (для этого, нужно всего лишь найти духа поумнее и посильнее). У такого способа колдовать, есть существенный недостаток: не все духи охотно идут на контакт, и далеко не каждая сущность может выполнить требуемое действие, (про жадность, присущую так же и бестелесным сущностям, даже упоминать не стоит).


Пусть лекция была интересная, (Валин разбавлял свой монолог, приводя примеры из личной жизни), но детское тело все же дало о себе знать. Сперва внимание начало рассеиваться, а через какое-то время, я стал(а) "клевать носом".

— с теорией на сегодня закончим. - Добавив голосу громкости, объявил старик, и протянул мне флакон с очередным зельем. - Иди умойся, и выходи во двор: будим отрабатывать приемы фехтования.

Рассеянно кивнув, осушаю зелье одним глотком, (я уже давно не задаю вопросы вроде, "а что это?" и "зачем оно мне?", ведь целитель может начать подробно отвечать, и это займет уйму времени). В горло словно плеснули кипятка, а в животе разгорелся пожар, (даже слезы на глазах выступили).

— будешь знать, что бывает если пить всякие подозрительные жидкости, о свойствах которых ничего не знаешь. - Опекун мерзко усмехнулся, а затем пообещал. - С завтрашнего дня, начну обучать тебя зельеварению.

Последние слова неслись мне в спину, так как терпеть больше не было сил, и я со всех ног рванул(а) в ванную комнату. Вбежав в нужное помещение, без раздумий сую голову под струю холодной воды, при этом незабывая полоскать рот, (дабы избавиться от отвратительного вкуса). В результате моих действий, изжога прошла, и даже думать стало легче, но прическа была испорчена.

Пришлось расплетать то, что осталось от аккуратных косичек, затем выжимать мокрую "гриву", после чего пряди были собраны в один хвост, и перетянуты ленточкой завязанной маленьким бантиком.

"нет, что-то со мной не так. Не помню, что бы в прошлой жизни переживал(а) из-за волос".

Оставив домашние тапочки на специальной полке у двери, босиком выхожу во двор, где на ступеньках крыльца уже сидел Валин.

— а хвостики тебе идут больше чем косички. - Вполне серьезным голосом произнес старик, с кряхтением поднимаясь на ноги.

— спасибо. - Буркнув это единственное слово, поспешно прячу взгляд, и тянусь к тренировочной шпаге, прислоненной к стене дома.

Старый маг только посмеялся над моей реакцией на комплимент, а затем начал гонять меня по двору, заставляя раз за разом отрабатывать одни и те же движения, при этом ни на секунду не задерживаясь на одном месте. Сам целитель был вооружен деревянной саблей, и хоть передвигался он намного медленнее, его оружие то и дело наносило болезненные тычки в ребра, или хлопало плоской стороной по рукам и ногам.

Нужные рефлексы у моего тела нарабатывались очень медленно, скорость и сила оставляли желать лучшего, а вот выносливость, (благодаря магии циркулирующей по телу), позволяла бегать и прыгать на протяжении нескольких часов, при этом почти не уставая.

— хорошо. - Валин устало оперся на свое оружие, и свободной рукой вытер пот выступивший на лбу. - Сейчас пообедаем, и можешь пойти погулять. Вечером продолжим заниматься медитациями.

Молча кивнув, бегом направляюсь к дому. По двору мы, (в основном я), носились почти два часа, и пусть благодаря магии усталости в теле почти не ощущалось, но одежда успела пропитаться потом, да и грязь к рукам и ногам налипла. Так как ванная комната в жилище одна, придется старику подождать, пока его воспитанница приведет себя в порядок.

Лежа в теплой воде, наблюдая за мерцанием осветительных шаров, думаю о том, что жизнь в теле ребенка, (да еще и девочки), отрицательно отразилась на моем характере. Признаки избалованности и безалаберности, видны уже сейчас, и если не начать предпринимать какие-то меры, то вскоре появится зависимость от защиты опекуна. Валин конечно пытается обучить меня всему, что может понадобиться для жизни в этом мире, разумом понимает, что я не обычный ребенок, (на руках у которого крови столько же, сколько у палача с немаленьким стажем), и при этом он все равно продолжает устранять любую, (даже теоретическую), угрозу жизни или здоровью "беззащитной девочки".

— еще три, максимум четыре года в настолько "тепличных" условиях, и я действительно превращусь в "беззащитную девочку". Останется только выйти замуж за какого ни будь колдуна, и нарожать ему кучу маленьких волшебников... бррр. - От картины, нарисованной моим воображением, меня даже передернуло.

"и пусть я почти смирилась с тем, что живу в теле девочки, но ложиться в постель с мужчиной... вот уж нет".

"это ты сейчас так думаешь. Пройдет несколько лет, (максимум десять), и ты сама будешь искать себе достойную пару, что бы произвести на свет хотя бы пару лисят".

— да... выслушивать нотации от собственной шизофрении, это слишком, даже для меня. - Собравшись с силами, (в теплой воде мышцы размякли), переваливаюсь через бортик бассейна, и осторожно ставлю ноги на заранее расстеленное полотенце.

"не жалуйся, а лучше прислушайся к голосу разума: рано или поздно, но нам придется оставить потомство, а потому, нужно уже сейчас подготовить себя к близости с будущим отцом".

— ррр. - Вцепившись пальцами в волосы, запрокидываю голову и жалобно вопрошаю потолок. - За что мне все это?

"хорошо, я замолчу. Но ты все же подумай над моими словами... и если захочешь с кем ни будь посекретничать, обращайся. Никто не сможет так хранить твои тайны, как личная шизофрения, хи-хи-хи".

Девичий голос в моей голове пропал, оставляя меня один на один с безрадостными размышлениями. Как бы мне не хотелось этого признавать, но "голос разума" прав: в будущем придется завести семью, что бы оставить потомство.

— ррр! Вот нужно было испортить такой день? - Вопрос заданный в пустоту, остался без ответа.

"интересно, почему свои мысли я слышу как мужской голос, а Шизофрения говорит женским?".

"хи-хи, попробуй догадаться самостоятельно, глупышка".

— ррр. Пожалуй я не хочу знать ответ на этот вопрос.

За разговором с собой, я даже не заметил(а), как оделась, (широкие зеленые штаны, и такого же цвета майка). Волосы были собраны на затылке в хвост, и перевязаны зеленой ленточкой.

Валин терпеливо ждал меня в столовой, сидя за столом, на котором стояли тарелки с овощами, жаренной птицей, пирожками. Дождавшись пока я займу свое место, старик пожелал приятного аппетита, и с жадностью набросился на свою порцию.

После обеда для меня настало свободное время, отведенное для прогулки. За домам, (где-то метрах в трехстах), текла небольшая речушка, на берегу которой приятно было поваляться на траве, глядя в небеса и наблюдая за медленно плывущими облаками. Именно туда и понесли меня ноги, что бы в тишине обдумать свое будущее.

Однако, у судьбы было свое мнение на мой счет, и когда я удобно устроилась у воды, и уже готовилась погрузиться в неспешные рассуждения, позади послышалось шуршание осторожных шагов. Пусть при появлении в этом мире, большая часть навыков была утеряна, (все же они были связанны с системой игрового мира), но вот звериные слух и обоняние, никуда не делись, и кажется даже обострились.

Что бы понять, что ко мне крадется ребенок, (ровесник моего нынешнего тела), потребовалось не больше секунды, а затем пришло узнавание. Прыжок, (который должен был быть неожиданным), я встретил(а), повернувшись к "угрозе" лицом, и выставив перед собой руки, что бы успеть смягчить падение довольно неуклюжей девочки.

От столкновения, (под веселый визг), мы повалились на траву и едва не скатились в воду. Меня тут же начали тискать, дергать за уши, (ощущение довольно необычное, но не болезненное), и все это сопровождалось эмоциональным монологом:

— привет лисичка, я так рада тебя видеть! Мы с папой приехали на выходные, и я сразу же пошла тебя искать! Ой, у тебя такая красивая ленточка, а второй такой же нет? Папа купил мне новую куклу, а мама сказала что приедет завтра и обязательно приготовит сладкие пирожки...

Через пару минут, мне удалось вернуться в сидячее положение, (к этому моменту, прическа была безнадежно растрепана, а где-то на грани сознания, звучало ехидное хихиканье). Решив перехватить инициативу, захватываю в объятия белокурую эльфийку, и сам(а), начинаю ее тискать.

— и я рада тебя видеть зайка... - Тараторить так же как и подруга, у меня не получилось бы при всем желании, поэтому пришлось сконцентрировать все усилия на попытках как можно сильнее растрепать синее платьице, и пепельно белые волосы.

Арья, (дочь владельца сети лекарских лавок), встретила мои действия радостным смехом и блеском ярких голубых глаз. Откуда ей было знать, что я просто пытаюсь вести себя как "нормальная" девочка?

Когда эмоции, вызванные бурной встречей немного улеглись, меня схватили за руку, и не слушая никаких возражений, потащили показывать новые игрушки и платья, привезенные эльфийкой на выходные. Мне оставалось только смириться с судьбой, и покорно следовать за одной из немногих знакомых, составляющих круг моего общения.


Наступил вечер, и мне пришлось вернуться домой. После ужина, Валин отвел меня в классную комнату, (где на полу уже была начерчена восьмилучевая звезда), и приказал сесть в центр фигуры. Пока старик расставлял свечи в точках пересечения линий, у меня появилось время восстановить в памяти события дня, и проанализировать все свои поступки, (это полезно для развития памяти).

Как не странно, но самые большие сложности вызывало общение с Арьей. Если бы эльфийка была чуть более внимательной, то наверняка заметила бы многочисленные мелкие ошибки в моем поведении, (а ведь я старалась проявлять как можно меньше инициативы, и почти все действия почти в точности повторяла за девочкой). За годы прожитые в этом мире, мной было изобретено правило: "изображая детское поведение, не задумывайся, насколько нелепо ты выглядишь со стороны".

— сосредоточься на магии внутри себя. - Голос опекуна вырвал меня из размышлений, возвращая в реальный мир. - Свечи довольно дорогие, так что не отвлекайся: каждая минута потраченная на посторонние размышления, стоит мне десять золотых.

"успокоил... у меня в голове теперь мысли только о деньгах и настоящей стоимости этих свечек".

— я готова. - Тряхнув головой, закрываю глаза и пытаюсь сконцентрироваться на своей магии.

Старик щелкнул пальцами, (совершенно ненужное действие, ведь настолько простые чары он может активировать мысленно), и все свечи вспыхнули, наполняя комнату дрожащим светом тусклого пламени, а так же ароматом трав.

— почувствуй свою магию... направь свой взор вглубь себя... отчисть свой разум... - Каждое высказывание Валина, сопровождалось звоном маленького серебряного колокольчика.

Постепенно голос опекуна становился все более далеким, а вот звон колокольчика звучал особенно громко, заполняя все пространство вокруг. При каждом "динь", я чувствовал(а), как тело отзывается слабым покалыванием. Стук собственного сердца превратился в оглушительный грохот, (словно великан отбивал ритм на огромном барабане), а через некоторое время, стали появляться тусклые золотистые вспышки.

Ощущать свою магию я уже умел(а), и это было относительно просто, теперь же мне представилась возможность увидеть то, что раньше только ощущалось. Первыми проявились хвосты, (светящиеся ровным золотым светом),, затем на уровне сердца, вспыхнула маленькая серебряная звездочка, (тут же пришло осознание, что это "сердце бога", и прямо сейчас оно невероятно тонким потоком, вливает в меня энергию веры), а после этого стали проявляться тонкие энергетические каналы, пронизывающие всю мою тушку. Последними проявились слои ауры, оплетающие тело словно кокон из мерцающих нитей.

В мою собственную энергетику, (состоящую из золотых линий, среди которых встречались алые всполохи, и черные полосы), медленно вплетались серебряные нити, (которые можно было увидеть, только если внимательно присмотреться, и знать что искать). Серебряной энергии было очень мало, но она казалась мне более "густой" чем золотая.

"я конечно помнил(а), что у меня в энергетике есть "сердце бога"... но разве ему не нужна подпитка энергией веры, что бы вырабатывать Ману?".

"не забывай, что в нашем родном мире, мы успели стать кем-то вроде младшего бога".

"о, шизофрения проснулась. А я уж думал(а), что выздоровел(а)".

"и не мечтай, тебе от меня не избавиться. Лучше погрузись в свой внутренний мир, нам многое нужно обсудить".

"хмм... а как?".

"мне откуда знать? я часть тебя, и умею только то, что умеешь ты".

Мне показалось, что в голосе шизофрении прозвучала обида. Однако обдумать это не получилось, так как идея погрузиться во внутренний мир, вытеснила все остальные мысли. Мозг усиленно заработал, предлагая и отвергая разные варианты, (сказывалась катастрофическая нехватка информации), и наконец, было решено попытаться войти в более глубокую медитацию.

"придумала!".

Радостный выкрик, (буду называть ее "внутренний голос"), чуть было не заставил меня подскочить. Изображение энергетики тут же начало меркнуть, и пришлось приложить некоторые усилия, что бы не "выпасть" в реальный мир.

"что там у тебя?".

"постарайся представить дверь, за которой находится большой зал с колоннами, а затем войди в нее".

"легко сказать "представь" и "войди"".

"ррр... если бы я могла, сама бы все сделала".

На это высказывание я только мысленно хмыкнул, и в ответ услышал раздраженное рычание. Кому ни будь, могло бы показаться необычным то, что я разговариваю сам(а) с собой... дело в том, что уже живя в прошлом мире, и будучи мужчиной, (главой и основателем клана оборотней), я начал подозревать что не совсем нормален психически. Превращение в маленькую девочку, так же не прошло без последствий, и появление голоса в голове, (не призывающего убивать всех на кого падает взгляд), не самое плохое, что могло случиться.

После некоторых усилий, воображаемая дверь все же появилась перед моим внутренним взором, (обычная деревянная створка без украшений, в такой же деревянной раме). Пытаюсь представить, что дверь открывается... и это получается неожиданно легко. Один миг, и меня затягивает в серую пелену...


Я упал на колени, при этом довольно болезненно ударившись об квадратную плиту белого цвета. Тут же в голову "постучалось" осознание какой-то неправильности, и появилось желание себя ощупать... которое усилием воли пришлось подавить, так как сперва нужно было осмотреться.

Огромный зал, стены которого терялись где-то вдалеке, пол состоял из черных и белых каменных плит, (уложенных в шахматном порядке), а высокий сводчатый потолок поддерживали монументальные золотые колонны, (пять штук), и одна тонкая серебряная колонна, смотрящаяся здесь как-то неуместно. Царящая здесь атмосфера подавляла, заставляя чувствовать себя маленьким и ничтожным.

— любуешься?

Обернувшись в сторону прозвучавшего голоса, (полного ехидства и веселья), замираю статуей, глядя на крупную пятихвостую лисицу рыжего цвета, неспешно выходящую из-за одной из колонн.

— а кого ты ожидал увидеть в своем внутреннем мире? - Хихикнув, спросила лиса, а затем мгновенно превратилась в девушку лет пятнадцати, одетую в зеленое платье, с длинными волосами завязанными в тугую косу. - Еще раз назовешь меня "шизофрения", отпинаю, и не посмотрю на то, что ты "основа".

Только сейчас я догадался посмотреть на себя, и обнаружил, что нахожусь в мужском теле, да еще и в одежде, которую носил в прошлом мире.

— мы в твоем внутреннем мире, и здесь выглядим теми, кем себя считаем. Ты например, до сих пор относишься к себе как к мужчине в теле девочки, вот и принял более подходящий облик попав сюда.

— а ты...?

— я? Твое второе "я", разумеется. - Девушка пожала плечами, как будто сказала нечто очевидное. - Когда ты переместился в этот мир, я получила относительную самостоятельность... можешь считать меня чем-то, вроде второго потока сознания, считающего себя девушкой. И называй меня "Фокси".

— а меня тогда как будешь называть? - В голове образовался ураган из мыслей, которые нужно было обдумать... позже.

— "Фаер" разумеется. - Фокси обворожительно улыбнулась, (дернула правым ухом, вильнула хвостами), и предложила. - Хочешь я проведу тебе экскурсию?

Киваю, и подчинившись взмаху тонкой ручки, (украшенной аккуратными но острыми коготками), подхожу к собеседнице.

— обрати внимание на колонны: они являются отображением твоей силы. Пять золотых колонн, это пять хвостов... не обольщайся, внутри они полые, и не дают и десятой части той энергии, которую способны генерировать. Серебряная колонна, это отображение "сердца бога", но в ближайшие несколько лет, даже не мечтай пользоваться его силой, нам на это просто не хватит мастерства и контроля над манной. - Хлопнув в ладоши, девушка заставила подняться из пола два квадратных столба, на каждой стороне которых находились книжные полки. - Это, мой дорогой Фаер, хранилище наших знаний. Все что ты когда либо видел, слышал или читал, отображается на страницах этих книг. Для удобства доступа к информации, я создала библиотеку... довольно скромную, но ведь ты это исправишь?

— и это все? От своего внутреннего мира я ожидал чего-то большего. - Изображаю руками нечто неопределенное.

— видел бы ты, какой здесь был бардак, когда я только появилась, не жаловался бы на запустение. - Лисица обиженно насупилась. - Тем более, без твоего разрешения, никакие кардинальные изменения провести нельзя.

Внезапно, по пространству прошла рябь, (словно волны по воде).

— это что было?

— тебя будят. - Тяжело вздохнув объяснила Фокси. - Иди, потом поговорим подробнее.

Кивнув, задумываюсь над тем, как выйти из внутреннего мира. Решаю попробовать трюк с дверью, и после нескольких секунд стараний, прямо в воздухе появилась уже знакомая створка. Усилием воли дергаю дверь на себя, и меня вновь рывком затягивает в серую пелену.


ВЫХОД В СВЕТ.

Грязно белая карета остановилась, дверца расположенная в правой стенке распахнулась, и на обочину дороги выпрыгнул почтенный маг в зеленом балахоне, и с сумкой в руках. Тут же раздался щелчок кнута, запряженные кони всхрапнули, и повозка рванула вперед, стремительно набирая скорость.

Валин усмехнулся, провожая взглядом случайного попутчика, который хотел навязать великому магу одного из своих бездарных родственников, в качестве ученика.

"как будто мне больше заняться нечем, как только помогать одному аристократу, самоутвердиться в глазах другого".

Сплюнув на землю, целитель бодро зашагал по тропинке, ведущей к двухэтажному дому. Тот факт, что строение все еще находилось на прежнем месте, (и даже не дымилось), не мог не радовать хозяина этого жилища.

С тех пор как воспитанница научилась видеть магию, прошло почти четыре года, которые стали настоящим испытанием для Валина как для учителя, и как воспитателя. Не проходило и дня, что бы пятихвостая лисица, не попыталась осуществить какой ни будь рискованный эксперимент, (один раз, устраняя последствия очередного взрыва, старик не стерпел, и от души выпорол девчонку, а затем целую декаду ждал мести от этого непредсказуемого существа).

Вспомнив, с каким подозрением несколько дней смотрел на еду, в приготовлении которой не участвовал сам, целитель самодовольно вздернул голову и расправил плечи. Что бы он не думал о таланте воспитанницы, (способной из простейшего плетения "светляка", сделать нечто взрывоопасное), в зельях Фокси проявляла настоящий талант. Если она все же не сможет стать полноценным магом, то после некоторой практики, войдет в первую сотню лучших зельеваров континента.

Погрузившись в свои мысли, старик дошел до дома, оставил у входа обувь, и босяком вошел в гостиную, где замер в шоке.

На небольшом мягком диванчике, (стоящим спинкой к входу), обхватив руками колени сидела рыжеволосая девушка с лисьими ушами, время от времени всхлипывая и хлюпая носом. На обеденном столе, (именно туда был направлен ее взгляд), стоял артефакт, позволяющий просматривать трехмерные иллюзии, записанные на специальные кристаллы.

В данный момент, над мраморной плиткой, покрытой сотнями магических рун, разворачивалась сцена прощания двух влюбленных, (по крайней мере, Валин именно так понял набор слезливых фраз, мало связанных друг с другом). Вставленный в специальное гнездо, шестигранный кристалл, уже почти погас, (что говорило о скором завершении иллюзии).

Громко откашлявшись, чародей привлек внимание ученицы. Лисица повернула к старику заплаканное лицо, и одарила опекуна таким взглядом, что на секунду захотелось еще немного погулять по городу...

— и что здесь происходит? - Валин постарался добавить в голос суровости.

— хлюп... ненавижу женскую психику и физиологию... хнык... мне хочется обнять весь мир, и при этом сжечь его, что бы всякие старики не мешали досматривать трогательную историю.

Ответ заставил целителя застыть с открытым ртом. Долгие десять секунд он соображал, что же могло случиться с вечно непоседливой и полной сил ученицей... а затем вспомнил, что совсем недавно наступила весна.

"проклятье, и как я только мог забыть? Нужно срочно приготовить зелья, иначе в ближайшие пять дней, о спокойной жизни можно будет забыть".

Как целитель, Валин прекрасно знал, почему у женщин разных рас, раз в месяц портится настроение. В этот период, мужчинам лучше стараться не привлекать к себе внимания, (целее будут нервы). В свое оправдание, старик мог сказать только то, что у молодой лисицы подобное происходило лишь дважды в год, (весной и осенью), но последствия каждого подобного "события", в разы превосходили то, что могли устроить самые несносные аристократки.

"кажется, в лаборатории должен был остаться еще один флакон с зельем... только бы оно не испортилось".

Осторожно, (что бы не привлечь к себе внимания резким звуком), маг поставил сумку на пол у двери, и начал красться к входу в подвал, (где разместилась лаборатория).


"хорошо-о-о".

Вытянувшись на диванчике, с удовольствием зажмуриваюсь.

"по твоему нормально, при помощи зелий подавлять естественные реакции организма?".

Голос Фокси в моей голове, звучал обиженно-раздраженно.

"пока я не научусь самостоятельно управлять всеми функциями тела, (что возможно только в теории), раз в полгода придется пить зелья. Вообще: если все женщины так страдают каждый месяц...".

" так как ты, не страдает никто. Все же не забывай, ты кицуне, и твоя физиология несколько отличается от людей, эльфов и орков".

"успокоила".

В ответ до меня донеслось что-то, напоминающее пренебрежительное "пф-ф".

— я вижу, тебе уже лучше. - Суровым голосом "прогремел" опекун, нависнув над диваном, который занимала я. - На этот раз, я сделаю вид, что ничего не произошло... но к началу следующего полугодия, ты сама должна уметь варить необходимые составы. А теперь скажи мне: ты выполнила мое задание?

Вместо ответа, спрыгиваю на пол, и взяв "низкий старт", направляюсь в свою комнату. Коридоры и лестница, промелькнули размытыми картинками, и вот я уже перед нужной дверью. Несколько секунд понадобилось, что бы найти три амулета, (созданных своими руками, не взирая на то состояние, в котором я прибывала). Обратный путь был проделан не спеша, (в медлительности меня не упрекнуть, и это главное).

Старый маг обнаружился там же, где и стоял в момент моего бегства. Судя по его задумчивому лицу, он сейчас пытался понять, не напутал ли чего варя зелье.

— учитель? - Подхожу вплотную и дергаю Валина за рукав одеяния.

Чародей вздрогнул и сконцентрировал взгляд на мне, а увидев три тонких дощечки, поспешил погрузиться в их изучение.

— итак посмотрим: руна воздуха, руна нагревания, руна ограничитель и руна накопитель. Неплохо. - Целитель отложил первую дощечку на стол. - Руна воздуха, охлаждения, ограничитель и накопитель... то же неплохо, но можно было придумать нечто более оригинальное.

Вторая дощечка легла рядом с первой, а маг принялся изучать третий артефакт, который я считала своей гордостью.

Что бы разобраться, что же именно держит в руках, Валин направил в дощечку небольшой поток манны, и тут же вокруг него появилась едва заметная пленка. Заданный мне вопрос, я ожидаемо не услышала, а удивленный взгляд гордо проигнорировала. Когда же старик наконец разобрался в нагромождении рун, его губы слегка изогнулись в улыбке, а затем пленка исчезла.

— зачет можно считать успешно сданным. Однако, создавая артефакт от подслушивания, не забывай о том, что под купол все же должен поступать свежий воздух. - С этими словами, опекун потрепал меня по голове, а затем заявил. - Собирайся, через час мы отправляемся в город. Отец твоей подруги, пригласил нас на прием вчесть открытия очередной лавки.

— может быть я останусь дома? - Прижав ушки к голове, заглядываю в глаза старика самым жалобным своим взглядом.

— во-первых: если тебя не будет на этом приеме, Арья сильно расстроится... ты же этого не хочешь?

Опустив взгляд, молча качаю головой. Все же, белокурая эльфийка была единственным существом, кого я могла назвать другом, (да и тискать ее было весело).

— ну а во-вторых: осенью ты поступаешь в академию, и на этом приеме будет немало твоих будущих сокурсников. Давно нужно было заставить тебя общаться с ровесниками...

— "ровесниками"? - Скептически хмыкаю, сверкая желтыми глазами из-под полуопущенных век.

— эх... постоянно забываю, как именно ты появилась в моем доме. Однако, раз уж пока что я являюсь твоим опекуном, постарайся вести себя достойно, и не опозорь старика. - Валин деланно нахмурился, а в глазах мелькнула усталость.

Демонстративно медленно разворачиваюсь, и покачивая бедрами, (сколько времени пришлось потратить на тренировки, страшно вспоминать), направляюсь к лестнице на второй этаж.

— обедать будешь? - В спину "бросил" вопрос чародей.

— ммм... мне нужно подобрать наряд, а перекусить можно и на приеме.

"настоящие леди, не позволяют себе наедаться в гостях".

"пфф... воспитанные разумные не обратят внимания на маленькую слабость юной леди, а те кто посмеет что ни будь сказать, очень быстро пожалеют об этом".

На это мое высказывание, Фокси одобрительно хмыкнула, и начала меня поторапливать. Предстояло выбрать платье, (красивое и удобное), и это было ее любимым занятием.


Через полчаса, мы садились в белоснежный экипаж, (на дверцах которого были изображены зеленые листья), запряженный тройкой белых коней, (высоких и мускулистых, с длинными гривами заплетенными в косички). Внутри, друг напротив друга стояли два диванчика, между которыми разместился столик, а с потолка свисала люстра сразу с тремя "светляками".

Я была одета в длинное зеленое платье без рукавов и с разрезом на правом бедре, на ногах красовались сапожки на высоком каблуке, достающие аж до колен, на руках были надеты беспалые перчатки, оканчивающиеся у локтей. Водопад рыжих волос, свободно спадал на плечи и спину, а из украшений было решено ограничиться лишь серебряным обручем слегка прикрывающим лоб, (довольно сильный артефакт, создающий ментальную защиту, и начинающий покалывать кожу, в случае если кто-то пытается пробиться в разум), а так же серебряным амулетом, висящим на тонкой цепочке надетой на шею, (довольно сильный накопитель, вмещающий пять десятков моих резервов манны). На талии, (обхваченной тонким серебристым ремешком), висела изящная рукоять "фантомного меча", (пусть на приемах и не разрешается появляться с боевым оружием, но "фантомный меч", это скорее тренировочный артефакт, способный причинять вполне реальную боль, при этом не повреждая тело и ауру).

Валин в свою очередь, не утруждал себя выбором костюма. Старик просто накинул чистую мантию, поменял обувь и вытащил из лаборатории длинную сучковатую палку, (которую упорно называл "посох мага жизни"). Вряд ли хоть кто ни будь посмеет сказать, что мой опекун неподобающе одет, (насколько мне известно, нынешний король позволяет старому целителю в таком виде приходить на приемы в свой замок), да и в этом мире слишком мало самоубийц, готовых настроить против себя сообщество магов жизни.

"авторитет, это страшная сила".

Отзываясь на мои размышления, заметила моя соседка по голове.

"ничего: как только попаду в академию, начну создавать себе репутацию. Главное набраться сил и знаний, и не менее важно заручиться поддержкой друзей".

"и это говорит лиса, в прошлой жизни без сомнений и сожалений посылавшая подчиненных на смерть, и не брезговавшая бить в спину союзникам?".

"если у меня будет выбор: кому выжить, друзьям, союзникам или семье? Я не задумываясь выберу семью. Кроме того: единственными, кого из прошлой жизни я могу назвать друзьями, были члены моего клана".

"можешь не оправдываться, я все понимаю: ведь я, это ты".

— Фокси, мы почти приехали. - Голос Валина вырвал меня из полудремы. - Если сейчас же не проснешься, пропустишь самое интересное зрелище.

Поспешно Проморгавшись, выглядываю в окно, и моему взгляду предстает высокая каменная стена, (не меньше тридцати метров в высоту), над которой возвышаются черные башни, (словно пытающиеся дотянуться до неба). Перед стеной, (будто щенята перед грозным медведем), плотными рядами стояли богато украшенные особняки, похожие на маленькие замки с рвами, стеной и башенками. Между собой, владения богатых и влиятельных жителей королевства, соединяла сеть широких дорог.

— учитель: а почему ты живешь так далеко от столицы... не хватило денег купить личный дворец?

Старик фыркнул, пренебрежительно глянув на "замки".

— терпеть не могу лишние шум и суету. Эти аристократы, каждую ночь устраивают какой ни будь праздник, приглашают туда всех соседей, а затем еще обижаются, если ты вдруг не придешь. Некоторые, (самые обидчивые), даже начинают пакостить там где могут, и хоть мне все их усилия безразличны, но неприятный осадок все же остается. Так что, пусть я лучше буду чудаковатым отшельником, никому не интересным, и далеким от всяких интриг.

Тем временем, мы подъехали к воротам одного из маленьких замков, и наш экипаж остановился. К счастью, хозяева не заставили нас долго ждать, и уже через минуту, створки распахнулись, и вперед выбежали расторопные слуги, тут же подхватившие поводья коней. Карета въехала во двор особняка, и ворота тут же захлопнулись, а дверцу нашего транспорта уже распахивал высокий стройный мужчина с вежливой улыбкой на лице, одетый в синюю ливрею дворецкого.

— приветствую вас в доме моего господина. Мастер Валин, мисс Фокси... хозяева ожидают в зале для приемов: позволите вас сопроводить?

Произнося приветствие, мужчина помог старому магу выбраться из кареты, а затем протянул руку мне. конечно, я и сама легко справилась бы, но этикет требовал воспользоваться помощью... и я столь покладисто себя веду, не из-за многообещающего взгляда, брошенного на меня стариком, в тот момент когда мы проезжали через ворота.

"врать не хорошо, особенно себе".

Фокси как обычно неприминула меня "уколоть".

Мы прошли через двор вымощенный булыжниками, поднялись по ступенькам к главному входу, войдя в высокую дверь, (двустворчатую и украшенную изображением водопада), некоторое время двигались по коридору освещенному "светляками" стилизованными под факела, и наконец добрались до зала. Дворецкий, (с одухотворенным видом бормотавший что-то про архитектуру и обстановку в особняке), на мгновение замер, а затем громогласно объявил:

— магистр магии жизни Валин Бор, с воспитанницей.

Люди, (а так же эльфы и даже орки), с интересом повернулись в нашу сторону, и я тут же почувствовала десятки "ощупывающих" взглядов, начавших блуждать по моему телу. Это продолжалось до тех пор, пока старик не откашлялся, (стукнул посохом по полу), и тихо произнес:

— надеюсь неприятных инцидентов не произойдет... не хотелось бы собирать по кусочкам какого ни будь излишне настойчивого ухажера. Все же, я хочу спокойно отдохнуть.

Намек чародея поняли почти все, (опекун почти прямым текстом пообещал, что мужчины, которые решат перейти грань приличия в общении со мной, могут лишится важных частей своих тел). И хоть внимание к моей персоне существенно поуменьшилось, но желание скрыться от чужих взглядов становилось все сильнее.

— иди, пообщайся с подругой, а я пока перекинусь парой фраз со старыми друзьями. - Валин кивнул в сторону группы подростков, среди которых была и Арья, а сам, нарочито медленно, (по старчески кряхтя), зашагал к столам поставленным у дальней стены, за которыми устроилось самое старшее поколение.

"я чувствую себя птенцом, которого выбросили из гнезда, что бы проверить, "полетит или нет?"".

"неужели ты боишься детей? А как же опыт нескольких лет, когда суровый глава гильдии убийц, держал в руках полную власть над целым городом?".

"там за моей спиной стоял клан, ради выживания которого можно было рисковать... да и в то время, у меня было достаточно сил, что бы подтвердить свой статус".

"пфф, еще немного, и мне станет за нас стыдно. Взрослый убийца с немалым стажем, и личным кладбищем, боится общаться с подростками... это было бы смешно, не происходи это с нами".

Слова моей личной шизофрении, больно били по самолюбию, и хуже всего было то, что говорила она чистую правду. Собрав все, что осталось от воли и смелости, изображаю на лице самое радостное выражение, и плавным шагом, (тренируемым в свободное время), направляюсь к группе ровесников.

— Фокси! Я так рада что ты приехала. - Арья, не дожидаясь пока я подойду, в одно мгновение оказалась рядом, и стиснула меня в крепких объятьях.

— я тоже рада тебя видеть, зайка... было бы совсем хорошо, если бы ты позволила мне дышать.

На самом деле, эльфийка, (одетая в темно синее платье с длинными рукавами и длинным подолом), просто физически не могла стиснуть меня настолько сильно, что бы помешать дышать, (все же физическую форму она развивала не столь усердно), но дыхание сбить у нее получилось.

— ой... извини. - Арья отстранилась, а ее лицо стремительно покраснело от смущения, (даже острые уши приобрели розовый оттенок). - И перестань называть меня "зайка".

— хорошо, буду тебя так звать, только наедине. - Тепло улыбаюсь, и хитро прищуриваюсь.

Компания подростков, (несомненно прекрасно слышавшая весь короткий разговор), уже с трудом сдерживала смех, и только блондин с короткими пепельными волосами, серыми глазами, одетый в облегающий черный костюм с перчатками, остался невозмутим. Арья, (достаточно быстро справившись с эмоциями), схватила меня за руку, и потащила к своим друзьям, при этом весело говоря:

— пойдем я тебя со всеми познакомлю. - Набрав в грудь побольше воздуха, она начала представление. - Вот этот тощий брюнет в красно золотом одеянии непонятного фасона, сын руководителя столичного торгового квартала, и зовут его Яков.

Сверкающий белоснежными зубами парень, церемонно поклонился, всем своим видом показывая, что слова Арьи о его внешнем виде, совершенно его не обидели.

— парень в красном костюме, это Балин, он же сын главы внешней торговли, а так же внук потомственного генерала, не первый десяток лет защищающего южные границы.

Брюнет с волевым лицом, острым взглядом черных глаз, длинными черными волосами, лишь кивнул, (показывая что не считает необходимым соблюдать этикет).

— вот эта хмурая личность, развеселить которую на моей памяти не смог еще никто живой, является потомственным некромантом, а отзывается на имя Андет.

Блондин поклонился, не выражая на лице ни намека на эмоции.

— ну и наконец Фрея, лучшая музыкантша из всех, кого мне доводилось слышать.

Черноволосая эльфийка, тонко улыбнувшись, (и ехидно сверкнув глазами), внезапно шагнула вперед, и крепко меня обняла, при этом тихо прошептала мне на ухо:

— я так давно мечтала с тобой познакомиться... лисичка.

Мое лицо было настолько шокированным, что от смеха подростки уже не удержались, (но все же смогли сохранить приличие, и прикрыли рты ладошками), а девушка одетая в белоснежное платье с короткими рукавами, отстранилась и шагнула назад, одарив меня взглядом победительницы.

— а это моя лучшая подруга Фокси... правда она милашка?

Хохот грянул с новой силой, но мне все же удалось изобразить подобающий ситуации поклон.

— кстати: Фокси, а ты знаешь, что неположено в приличном обществе, носить с собой оружие, если обращаться с ним не умеешь? - Балин ехидно-пренебрежительно посмотрел на рукоять "фантомного меча".

— у-у-у, только не начинай опять... - Взмолился Яков, на поясе которого, (так же как и у остальных парней), висело подобное украшение.

— и все же, тебе не кажется, что эта насмешка над воинами, как минимум является грубой? - Не захотел униматься внук генерала, глядя мне в глаза с чувством собственного превосходства.

— а с чего ты взял, что я не умею обращаться с оружием? - С этими словами, незаметно смещаюсь в сторону, и чуть разворачиваю корпус, (что бы было легче уворачиваться, если подросток решит доказать свои слова силой).

— как и мой отец, я уверен что место женщины, сидеть дома и воспитывать детей... ну может быть, в редком случае, из вас получаются неплохие целители. Да и даже такому сумасшедшему старику как Валин, не придет в голову обучать животное искусству благородного боя.

После последних слов Балина, Арья ойкнула и прикрыв рот ладошкой, отступила в сторону, (так же поступила вторая эльфийка), а вот два других парня, потянулись к своим "фантомным мечам", при этом устремив на приятеля не самые добрые взгляды.

"извини малыш... но за "животное", тебе придется ответить".

Не знаю, кому именно принадлежала эта мысль, мне или моему второму "я", да это и не имело значения. Прямо сейчас, сразу два парня хотели бросить вызов своему другу, "дабы защитить честь девушки", но меня это не устраивало.

— ты готов ответить за свои слова? - Мягким, "мурлыкающим" голосом задаю этот вопрос, усилием воли загоняя рычание обратно в горло.

— готов. - Уверенно хмыкнул Балин, который только сейчас начал понимать, что же именно сделал.

— поединок... сейчас? - Неожиданно, но всколыхнувшуюся в душе злость, становилось все труднее контролировать.

— согласен. - Внук генерала повернулся к Якову. - Будешь судьей?

— буду. - Парень заставил себя отпустить рукоять меча, и широким шагом направился в центр зала, где как раз сейчас образовалось свободное пространство.

Несколькими фразами, Яков освободил нам "арену" достаточного, (по его мнению), размера, и сам встал в центре. Вокруг же, начали толпиться гости, привлеченные неожиданным развлечением.

— поединок на "фантомных мечах". Разрешено использовать любые приемы, не грозящие смертью, запрещено использовать любое оружие, кроме собственного тела и меча. Поединок закончится сразу же, как только я объявлю победителя. - Войдя в образ судьи, провозгласил подросток, и взмахнув рукой, отшагнул назад.

Рукоять удобно легла в ладонь, и я тут же поспешила направить в нее поток магии. Из артефакта, медленно появилось тонкое дымчатое лезвие, длинной почти в метр. У моего противника, клинок был явно длинней и шире, что давало преимущество в дистанции нанесения удара.

Как только в моих руках оказалось оружие, (пусть и тренировочное), эмоции отступили на задний план, освобождая место для холодного разума. Так как во время долгого поединка, могло случиться все что угодно, было решено закончить бой одной атакой, (сейчас меня сильно недооценивали, и невоспользоваться этим было бы глупо).

Балин решил атаковать первым, и отведя меч чуть в сторону, двинулся на меня. Изображая волнение и неуверенность, я дождалась пока противник приблизиться, (полностью уверенный в своем превосходстве), а затем напитав тело магией, со всей доступной скоростью рванула вперед, нанося колющий удар в грудь. Парень попытался прикрыться мечом, но его движение было слишком медленным, (все же он даже стойку нормальную не принял), а потому мой клинок, не встретив на пути преград, вонзился рядом с сердцем.

Отпускаю рукоять "фантомного меча", (дымчатый клинок тут же исчез), и рывком сблизившись с Балином, хватаю его за запястья, и размахиваюсь коленом для удара. Болевой шок от "фантомной" раны еще не прошел, но сын генерала в мгновение понял, какая часть его тела находится под угрозой.

Попытка меня оттолкнуть не удалась, времени на то, что бы самому уклониться, уже не оставалось... и в последний момент, я чуть отшатнулась, и мое колено вместо того что бы ударить в пах, врезалось в напряженный живот.

Балин согнулся пополам, а его рука, (до сих пор сжимающая оружие), попала в болевой захват, и через секунду, рукоять выпала из ослабевших пальцев.

— поединок окончен. Победитель: Фокси Фаер. - Поспешил объявить Яков, в два шага оказываясь рядом с нами.

Отпустив руку противника, подхватываю с пола свой "фантомный меч", и отхожу чуть в сторону. Внуку генерала понадобилось две секунды, что бы восстановить дыхание, и подняться на ноги. Приведя одежду в порядок, он повернулся в мою сторону, и отвесил низкий поклон, сопровождая это словами:

— я признаю, что был неправ, и приношу извинения за все оскорбительные слова. Дабы загладить свою вину, предлагаю вам выполнить любую услугу, в пределах приличия.

— я принимаю извинения. - Мой голос абсолютно спокоен, (эмоции уже взяты под контроль, и теперь мне почти стыдно за то, что я избила подростка).

От зрителей раздались жидкие аплодисменты, а так же одобрительные высказывания вроде "молодцы", "настоящий мужчина умеет признавать ошибки", "юная леди умеет себя защитить".

Пока мы шли к Арье и Фрее, (дожидающимся нас на прежнем месте), Балин произнес шепотом, (так что бы слышала только я):

— я оценил то, что ты изменила направление удара... и благодарен за это. Кроме того, этот урок многому меня научил, и я признаю за собой долг.

Как-то отвечать мне не пришлось: договорив, парень ускорил шаг, и до конца вечера крутился рядом с Фрей, беззаботно шутя и поддерживая разговор на любую тему. Остальные так же не вспоминали про неприятный инцидент.

Более никаких происшествий на приеме не произошло, и где-то около полуночи, мы расстались. Родители Арьи предлагали мне и опекуну остаться на ночь, (комнат в их особняке было более чем достаточно), но Валин был непреклонен. Когда наш экипаж уже выезжал из ворот, старик спросил:

— ну, что ты думаешь о приемах устраиваемых в "высшем обществе"?

— было весело. - Отвечаю, чуть устало улыбаясь довольному чародею.


О приеме у меня сложилось двоякое впечатление: вроде бы удалось не опозориться и найти нескольких новых, (а в будущем и полезных), знакомых, но от репутации "взрывной" личности, (готовой бросать вызов на поединок за любое, неосторожно произнесенное слово), уже не избавиться. Кроме того, неизвестно, чего стоит ждать от Балина, который вполне может попытаться отомстить за поражение, (остается надеяться, что он не решится впутывать свою семью, а-то меня даже покровительство Валина не спасет).

Одновременно обрадовало и огорчило то, что не пришлось участвовать в танцах. Оказалось, что мои представления о приемах у богачей и аристократов, несколько расходятся с реалиями этого мира, (никаких пар кружащих по залу под звуки вальса, никаких галантных кавалеров, бьющихся на дуэлях ради прекрасных дам), просто люди, эльфы и орки, общались и обменивались новостями, ну и пытались обзавестись полезными связями. Нет: танцующие были, но они являли собой исключение, которое как известно "подтверждает правило". Арью и Фрею, по крайней мере по два раза приглашали на танец, мне же подобного никто предложить не рискнул, (ровесники были все еще впечатлены дракой, а старшее поколение останавливал многообещающий взгляд Валина, скромно устроившегося за столом в дальнем углу).

Как бы мне не хотелось признавать свою слабость, (для убийцы, чьи руки в крови по локоть, это особенно сложно), но если бы не опекун, пятихвостую лисичку "растерзали" бы в первые же минуты, (и вполне вероятно, что мой вечер закончился бы в чей-то постели, не взирая на мое собственное мнение).

В общем: одной поездкой, старик добился сразу нескольких целей, (представил меня обществу и заявил о своем покровительстве, помог познакомиться с детьми влиятельных личностей, показал мою неподготовленность к общению с "сильными мира сего", и скорее всего этот список можно продолжить). Думаю нет нужды говорить, что итак немалое уважение к Валину, поднялось на новый уровень?

Сидя на диванчике и вглядываясь в ночь за окном экипажа, я неторопливо анализировала все свои действия, (опекун не лез с разговорами, а больше заняться было нечем). Результаты меня не радовали: излишне эмоциональное поведение не позволило распознать банальнейшую провокацию, в результате чего у общества на мой счет сложилось несколько не то мнение, какое было нужно мне... кроме того, теперь все знают, что старый целитель обучает воспитанницу не только наукам вроде истории, математике и языкам.

"а может Валин на это и рассчитывал?".

Брошенный на старика взгляд, никаких ответов не принес, и даже личная шизофрения, (отзывающаяся на имя Фокси), никак не откомментировала эту догадку.

Вообще, называть мою соседку по голове, "второй поток сознания", у меня язык не поворачивался, слишком уж она была самостоятельна, и слишком заметно отличалась от меня. Первое время было страшно, что "второе я", попытается захватить тело, или вообще избавится от меня, (страх полностью не исчез, но стал слабее), только вот как-то подстраховаться, не было никакой возможности. И опять же, пусть мне неприятно признавать свою слабость, но эта шизофрения, порой дает дельные советы, поддерживает в порядке мой внутренний мир, (в основном упорядочивает поступающие знания, словно библиотекарь), а еще... я привыкла, что никогда не остаюсь одна, и наверное уже не смогу избавиться от "соседки по голове", даже если будет такая возможность.

— с завтрашнего дня, мы усилим тренировки по контролю эмоций. - Разорвал тишину голос старика, настроение которого в данный момент определить не получалось. - А еще... я договорился со своей старой знакомой, и теперь в твоем расписании появится такой предмет, как "уроки танцев".

Последние два слова были произнесены настолько зловещим голосом, что я неосознанно вжалась в спинку диванчика. Ах... если бы я только знала, что именно имеет ввиду чародей, говоря про "уроки танцев"... хотя, вряд ли дополнительная информация чем-то могла бы помочь, (подготовиться к такому заранее, просто невозможно).

Добравшись до дома, мы поужинали, (теплое молоко и сладкая выпечка, отлично способствовали крепкому сну), и молча разошлись по своим комнатам. На этот раз, ложась в кровать я не утруждала себя надеванием ночной рубашки, и скинув одежду прямо на пол, (все равно придется стирать и гладить), голышом забралась под одеяло, где и свернулась компактным клубком. Сон пришел быстро, (все же за день произошло очень многое, и нервное напряжение дало о себе знать).

Снился мне дом, (не тот, в котором я сейчас нахожусь, а предыдущий мир). Во сне я видела двух непоседливых лисят, активно охотящихся на зайцев, гигантских, (по меркам неигрового мира), муравьев, и даже кабанов и людей. Постепенно они росли, набирались сил и опыта, а затем... в какой-то момент, один из уже подросших лисов, превратился в меня, (такого, каким я был в прошлом мире).

Через некоторое время, второй лис превратился в Рэда, а спустя еще несколько минут, брат ушел, оставив после себя чувство одиночества и пустоты. Конечно, я помню что на самом деле, со мной остались мои сородичи, (мой клан), но во сне ни о ком из них не было даже намека.

Я проснулась на рассвете, дрожа и тихо всхлипывая. Ощущение пустоты, поселившееся в груди во время сна, никуда не собиралось уходить. В какой-то момент в голове раздался голос Фокси, которая пыталась меня утешить, обещала что никогда не оставит меня в одиночестве... и это помогло. Не сразу, но эмоции "улеглись", а мысль о том, что мой клан живет и процветает, (на это очень хотелось надеяться), позволила отогнать последние тревоги.

А затем в дверь начали громко стучать, и Валин громко проорал:

— Фокси, вставай и одевайся! Я и твоя новая наставница, ждем тебя в столовой.


Через десять минут, (надев длинные зеленые шорты, спускающиеся до колен, и того же цвета майку), я сидела за обеденным столом, и изучала взглядом хрупкую на вид старушку, одетую в красную мантию, (цвет магов-воинов), по доброму мне улыбающуюся. От этой улыбки, кровь в жилах застывала, а внутренние органы стремились завязаться в узел...

Позавтракать в этот день мне так и не удалось, (и наверное это даже хорошо). После того как старушка, (представившаяся как Грета), обменялась несколькими малопонятными фразами с Валином, мы отправились на задний двор, оставив старого целителя трапезничать в одиночестве.

— итак: смотри, чему я собираюсь тебя учить. - Вмиг посуровевшим голосом приказала Грета, и подняв с земли небольшой камень, раскрошила его голыми руками, при этом даже не поморщившись от напряжения.

Старушка показала мне абсолютно здоровые ладони, а затем из ее пальцев начала струиться кровь, (принявшая форму длинных когтей). Стремительный удар, оставил на ближайшем дереве несколько глубоких борозд, а я чуть было не потеряла контроль над лицом, ведь наставница двигалась с такой скоростью, что мои глаза зафиксировали только конец движения.

— мне понравился твой характер... боевой и гордый. Однако, именно такие как ты, во времена войн умирают первыми, и что бы такого не произошло, твой опекун попросил меня, "вбить немного мозгов, в лисью голову". Конечно, добиться заметных результатов, к тому моменту как ты отправишься в академию, мы уже не успеем, но я обещаю сделать все от меня зависящее, что бы ты освоила основы магии крови, научилась контролировать эмоции, и стала хоть немного напоминать настоящего бойца. - Грета помолчала, а затем добродушно улыбнулась и спросила. - Вопросы есть? Нет. Это прекрасно. Тогда, нападай: я хочу видеть, на что ты способна.

Подняв грустный взгляд к небу, (в душе надеясь увидеть мерцание звезд), натыкаюсь на холодную синеву разгорающегося дня. Разочарованно вздохнув, заставляю магию сконцентрированную в хвостах, растечься по всему телу, и рывком сокращаю дистанцию с наставницей... что бы отлететь назад, получив болезненный удар коленом в живот.

— и это все? Слишком медленно. - Продолжая улыбаться, ехидно заявила старуха. - Тебе не больно милая? Тогда продолжим.

И началось избиение, по какой-то причине названное "тренировка, приближенная к условиям реального боя с более сильным противником". После особенно удачных попаданий, где-то на грани сознания поскуливала моя шизофрения, время от времени осыпая мучительницу градом ругательств.

Процесс закончился тем, что в один момент, я просто не смогла встать на ноги, (хоть и старалась изо всех сил, что бы хоть чуть поцарапать старую ведьму). Грета отволокла меня в дом, где Валин принялся залечивать повреждения, при этом задавая вопросы, смысл которых от меня ускользал. Однако, свой приговор, (высказанный все тем же добродушным голосом), мне понять удалось:

— потенциал есть, так что, будем работать по усложненной программе.


Мой личный ад продолжался девяносто дней, (по моей просьбе, Фокси следила за временем).

Каждое утро начиналось с купания в речке, пробежки, приседаний, отжиманий и подтягиваний, (и все это голышом, что в начале заставляло сильно смущаться, но уже дню к десятому, сил на столь бесполезные эмоции стало не хватать). Ежедневные избиения чередовались, (то я избиваю дерево, то Грета избивает меня), при этом каждый день приходилось слушать лекции Валина, и если вечером не удавалось правильно ответить на три вопроса, отдых отменялся.

Старая ведьма, (как и обещала), начала учить меня магии крови, избрав для этого довольно жестокую, (но эффективную), тактику: на мои предплечья и голени наносились продольные разрезы, из которых вытекала кровь, а от меня требовалось заставить ее остановиться, (а в идеале и вернуться обратно в тело). Дня до восьмидесятого, все попытки оканчивались потерей сознания, что обеспечивало передышку в двадцать-тридцать минут, (столько времени требовалось Валину, что бы исцелить все повреждения, и привести меня в пристойный вид).

Наличие высококлассного мага жизни, существенно ускоряло тренировку, (ведь старик в считанные минуты устранял последствия от всех издевательств старой ведьмы). Каждый день, кроме избиений, я подвергалась психологическому давлению, (не переходящему определенной границы), а так же, время от времени, опекун или наставница, проводили ментальные атаки на разум.

Умение защищать свой разум, это чуть ли не более необходимый навык, чем владение холодным оружием. Истинность этого мне пришлось прочувствовать на своей шкуре в тот момент, когда я готовилась блокировать руками удар локтем в грудь, но мои конечности на целую секунду перестали меня слушаться. Уже на третьей попытке, мне удалось ослабить чужой контроль, а к концу обучения, пять из десяти подобных атак, встречали жесткий отпор.

Возникает вопрос: почему меня раньше не учили таким образом, если эффективность метода очевидна? Ответ банален до невозможности: Валин меня щадил, желая дать "маленькой девочки" счастливое детство. Однако, мое поведение на памятном приеме, заставило его принять решительные меры, иначе мое выживание в академии, (и в дальнейшей самостоятельной жизни), вставало под сомнение.

Вместо сна, меня заставляли медитировать, разгоняя по телу потоки магии, и самостоятельно формируя энергетические каналы, (разумеется, по заранее разработанному шаблону). Об уютной кровати пришлось забыть, ее заменила жесткая подстилка на земле под открытым небом. Кормили меня хорошо, (мясо, овощи, молоко), а единственным отдыхом, оказались уроки танцев. И пусть я мучалась от боли в растянутых связках, (старик специально оставлял такие мелочи, что бы ошибки лучше усваивались), но это было в сотни раз легче, чем заучивать зубодробительные имена правителей северной половины материка, при этом отжимаясь на одной руке.

Кстати: удивительно, но не смотря на физические нагрузки и усиленное питание, я не потолстела и не обросла буграми мышц. Мускулы конечно увеличились, (совсем немного), но это почти не выделялось, и ничуть не портило фигуру. На прямой вопрос, "почему так?", заданный опекуну, целитель заявил, что моя мышечная ткань стала гораздо плотнее и эластичнее, что является результатом тренировок, (составленных гениальным тренером Гретой), а так же плодами усилий скромного целителя.

Вечером девяностого дня, меня обрадовали двумя новостями. Во-первых: я больше не являюсь бесполезным куском мяса, обтянутого кожей, и смогу о себе позаботиться, а потому обучение у старой ведьмы завершено. Во-вторых: через два дня меня отправляют в академию, (то-есть пришло время жить самостоятельно), но до тех пор мне позволено вернуться в свою комнату, и собрать вещи, (по моему мнению необходимые для достойной жизни).

Сидя в столовой за обеденным столом, и глядя в спокойные и уверенные глаза Валина, я чувствовала... обиду? Наверное все же да. Помимо воли, перед глазами появилась картина того, как хозяева "пинком под зад", выкидывают из дома надоевшую собачонку. Однако, плакать или устраивать истерику я не стала, (уроки, усвоенные за последние девяносто дней, принесли свои плоды), а лишь чуть грустно улыбнулась, поблагодарила за все, и встав из-за стола, молча пошла собирать вещи, усилием воли не позволяя себе оборачиваться.

А тем временем, старик оставшийся в гордом одиночестве, стал выглядеть так, будто постарел еще лет на пятьдесят. Его плечи опустились, голова поникла, а в глазах отразилась вся та буря эмоций, что разразилась в душе целителя. Но он твердо был уверен в том, что поступил правильно, ведь девочка с душой наемного убийцы, много лет назад упавшая на грядку в саду с неба, уже выросла. Оставалось надеяться, что у него получилось правильно вырастить свою воспитанницу, и ее новая жизнь не окончится так же, как предыдущая.


— и как уместить всю жизнь в один чемодан?

Я босяком стояла посередине своей комнаты, и сердито смотрела на новенький черный чемодан, обтянутый кожей какой-то ящерицы. Это был подарок опекуна, заявившего о том, что мне необходимо научиться обходиться минимумом вещей, но разрешившего взять с собой все, что только поместится внутрь.

"попробуй положить статуэтку поперек, как раз между нижним бельем и выходными платьями осталось немного места".

Пусть совет моей соседки по голове и звучал ехидно насмешливым голосом, но оказался довольно полезным. Фигурка из серебра, (изображающая вставшую на задние лапы лису), поместилась в "нише", словно для нее это место и оставалось свободным.

Грустно окинув взглядом вещи, (в большинстве бесполезные, но ставшие привычной частью жизни), вздыхаю и решительно захлопываю чемодан, что бы не попытаться запихнуть в него "совершенно необходимую" бесполезную безделушку. Стоило приложить палец к пластинке, (расположенной на месте замочной скважины), как кожу обожгло, и тут же раздался щелчок замка. В теории, теперь только я смогу открыть крышку, (хотя кто ни будь достаточно сильный, может просто проломить боковую стенку, но в таком случае пострадают вещи).

Отвернувшись от кровати, подхожу к зеркалу и внимательно смотрю на свое отражение. Рыжие волосы почти сливались цветом с ушами, тонкие черты лица придавали внешности несколько хищный вид, в прищуренных глазах мелькал огонек авантюризма. На мне было одето простенькое зеленое платье чей подол опускался ниже колен, (разумеется так же был предусмотрен вырез для хвостов), стопы и голени обхватывали тонкие ремешки сандалий, оставляющих пальцы ног открытыми.

Крутанувшись на одной ноге, с удовольствием наблюдаю за тем, как взметнулся водопад рыжих волос, и на губах непроизвольно появилась самодовольная улыбка. Пусть у меня не было большой груди, зато тело развивалось пропорционально и выглядело гармонично, (а упругие мышцы, добавляли сходства с диким животным, постоянно готовым к прыжку).

"из тебя вырастет настоящая красотка".

Веселый смех шизофрении, слегка отрезвил, заставив прекратить самолюбование, но спорить совершенно не хотелось. Слишком хорошее у меня было настроение, (душу терзало предвкушение чего-то нового и интересного), энергия бурлила и требовала выхода, и приходилось прилагать немало усилий, что бы не бегать по комнате кругами.

В дверь громко постучали, а затем не дожидаясь ответа, в мою спальню вошел Валин, (как всегда облаченный в свободное зеленое одеяние). Осмотрев меня с ног до головы, старик задумчиво погладил бороду и кивнув своим мыслям, устроился на краю кровати.

— я уже отправил письмо своему знакомому в академии, так что тебе остается только подойти к приемной комиссии, что бы определить факультет, на котором ты будешь учиться. Старайся не тратить время попусту, и посещай все дополнительные занятия, которые только предложат. Пусть учиться предстоит целых шесть лет... но это время пролетит совершенно незаметно, а тебе нужно хорошенько подготовиться, что бы пережить год на границе. - Целитель слишком внимательно старался смотреть в окно, и его голос звучал холодно и монотонно. - Из последнего выпуска, погибла почти половина молодых магов, и случилось это потому, что они пренебрегали дополнительными занятиями, предпочитая потратить свободное время на пьянки и походы на приемы к богатым друзьям. На первое время я выделю тебе небольшую сумму, которой будет хватать на нормальное питание... но со второго полугодия, готовься добывать средства к существованию самостоятельно.

В комнате повисла гнетущая тишина, продержавшаяся несколько долгих минут. Мне хотелось что-то сказать... но нужные слова никак не приходили на ум. Наконец старик поднялся на ноги, строго глянул на меня, легко подхватил лежащий на кровати чемодан, и холодно произнес:

— пойдем, твой экипаж уже прибыл.

Молча мы спустились со второго этажа, и вышли на улицу. Утреннее солнце резануло по глазам яркими лучами, а Проморгавшись, я увидела на обочине дороги карету, (серую, без лишних украшений и гербов). Пожилой возница в ливрее кучера, поправлял сбрую на двух запряженных конях, под темной шкурой которых бугрились могучие мышцы. Животные фыркали, и нетерпеливо переминались на ногах, время от времени загребая копытами сухую землю.

Валин распахнул передо мной дверь колесницы, забросил внутрь чемодан, подставил руку, помогая мне забраться по ступенькам.

— постарайся не опозорить меня, и докажи, что я ненапрасно потратил время на твое воспитание. - Довольно громким, суровым голосом, (что бы возница расслышал каждое слово), произнес целитель, а затем добавил уже гораздо тише и "мягче", - Береги себя.

Дверца экипажа хлопнула, отрезая меня от внешнего мира, и не давая произнести прощальные слова, только что родившиеся в моей голове. Оставалось только сесть на единственный жесткий диванчик, и повернув голову смотреть на старика, (в этот момент кажущегося одиноким и всеми покинутым, выглядящим ровно на свой немаленький возраст).

"он отдаленно похож на тебя из прошлой жизни".

Заметила Фокси.

"возможно... очень отдаленно".

Отвечаю ей мысленно. Тем временем кучер устроился на своей скамье, и несильно хлестнул коней. Колесница медленно тронулась с места, везя меня в новую жизнь, а позади остался дом, (за долгие годы ставший родным), и первый в этой жизни человек, которого можно было назвать своей семьей.

"не вешай нос, и держи хвосты трубой! Впереди нас ждет столько нового... столько приключений".

На эти слова своей шизофрении, оставалось только улыбнуться, и постараться поудобнее устроиться на диване. Путь ожидался неблизкий, а судя по тому что никаких чар облегчающих поездку на экипаж наложено не было, еще и тяжелый.


За окнами колесницы проплывали деревья, поля и деревни, (ни в один город мы принципиально не заезжали). Кони весело бежали по извилистой дороге, поднимая копытами клубы пыли и заставляя экипаж подскакивать на кочках, возница затянул заунывную песню, (в это время я жалела о том, что мой слух гораздо острее человеческого). Уже через час езды, у меня появилось страстное желание покинуть свой транспорт, и продолжить путь пешком, (к сожалению, бежать за каретой, не позволяло воспитание "настоящей леди").

Дабы хоть немного отвлечься от неприятных ощущений, пришлось проколоть указательный палец левой руки, а затем сконцентрировавшись на выступившей крови, заставлять ее перемещаться по всей ладони, при этом не давая сворачиваться. Пусть "мучительница" говорила, что у меня есть талант к магии крови, но стоило только вспомнить о том, как добрая старушка каплей своей крови пробивала не самое тонкое дерево насквозь, (оставляя в стволе идеально круглое отверстие), как все успехи тут же превращались в жалкие потуги.

Время шло, (упражнения с кровью, помогли отстраниться от ужасного пения возницы), вид за окном экипажа существенно изменился. Поля и леса, сменились холмами заросшими кустарником, (или же распаханные под пашни пологие склоны), а вдали виднелись самые настоящие горы. Кони, (явно не самые обычные животные), продолжали без устали тащить повозку, (мне даже начало казаться, что они стараются как можно быстрее прибыть в пункт назначения, что бы не слышать душераздирающих звуков, исторгаемых из горла их хозяина).

После полудня, мой живот впервые за день напомнил о своем существовании громким урчанием, а ближе к вечеру, я была готова съесть почти все что угодно, и уже выбирала "кого же приготовить первым?". Как не странно, наиболее подходящей жертвой был возница, (не только потому, что в его отсутствии никто не будет терзать мой слух пародией на пение, но и из-за того, что лошадок было жалко).

На счастье человека, (даже не догадывавшегося о моих кровожадных мыслях), когда солнце коснулось горизонта, впереди появился замок, удобно расположенный на вершине холма, с трех сторон окруженного широкой рекой. По описаниям Валина, я легко опознала в этом сооружении ту самую академию, которая на ближайшие годы заменит мне дом.

Замок представлял из себя равносторонний квадрат, (если смотреть на него сверху), в каждом углу которого располагалась высокая башня с плоской площадкой для наблюдения за звездами, (а еще, находясь на этих площадках, четыре архимага, способны удерживать оборону на протяжении целого дня, при условии заполненных накопителей питающих стационарные магические щиты). В каждой башне, постоянно должен находиться один маг, рангом не ниже магистра, (специализация не важна, так как чародеи достигшие подобного звания, обязаны уметь как сражаться, так и исцелять раненых).

К слову, волшебники делятся на несколько "ступеней", определяющих их силу и мастерство: ученик мага, (все студенты академии, и личные ученики чародеев), маг, (студент окончивший академию, или ученик, сдавший экзамен перед комиссией, состоящей не меньше чем из трех магистров), мастер магии, (маг умеющий создавать новые сложные заклинания, а так же владеющий не меньше чем тремя стихиями и умеющий их комбинировать), магистр, (звание дается магам, чья личная сила позволяет создавать чары высшего порядка), архимаг, (сильнейший чародей, доказавший свое могущество силой и мастерством). Таким образом, уже сейчас я являюсь "ученицей мага", и в своей возрастной группе, (если считать возраст тела), могу считаться одной из сильнейших... но любой выпускник академии, победит меня в открытом бою, не сильно при этом напрягаясь.

Пока я вспоминала одну из лекций Валина, экипаж уже поднялся по склону холма, и остановился перед массивными деревянными воротами, перед которыми была опущена решетка из толстых железных прутьев. Громада замка нависала над нами, словно великан замерший перед муравьем, и теперь решающий, "раздавить насекомое, или перешагнуть и идти дальше?". От этого сравнения, по моей спине побежали мурашки, а уши непроизвольно прижались к голове.

"ну в точности как испуганный лисенок".

Хихикающий голос моей шизофрении, заставил раздраженно стиснуть зубы, и выпрямив спину, принять самый невозмутимый вид. Тяжелее всего было заставить уши вернуться в их обычное положение, но и с этой задачей удалось справиться.

— эй! Ленивые скоты! Оторвите свои жирные задницы от кресел, и откройте наконец эти проклятые ворота! Я не собираюсь здесь торчать всю ночь! - Раскатисто завопил возница, пронзительный голос которого вновь заставил уши нервно задрожать.

"мне кажется, этот человек не умрет своей смертью".

С предположением, высказанным Фокси, я была абсолютно согласна. Пусть мой арсенал заклинаний пока что ограничивался безобидными вещами вроде "светляка", представляющего из себя шар желтого света, но если напитать его манной до отказа, а затем швырнуть в лицо... в общем, несколько неприятных минут жертве гарантированно.

Решетка вздрогнула, и совершенно бесшумно поползла вверх, а секунд через двадцать, в стороны стали раскрываться ворота. На просторный внутренний двор, (представляющий из себя ровную утоптанную площадку), мы въехали в тишине, нарушаемой только скрипом колес, и стуком копыт усталых коней.

На встречу нам вышел строй из десяти трехметровых големов, внешне похожих на ожившие рыцарские доспехи, вооруженные секирами. Позади гигантов, "плыл" над землей человек в черной мантии, внешность которого мало отличалась от скелета обтянутого кожей. Прежде чем выйти из экипажа, я осмотрелась, (насколько позволяли окна), но так и не обнаружила других живых существ.

— Фокси Фаер... наша новая ученица. - Приветствовал меня маг, приземлившийся на землю в двух метрах перед колесницей. - Меня зовут профессор Тиран, и скоро ты поймешь, что мое имя прекрасно мне подходит. Основное здание нашей академии состоит из четырех этажей: первый и второй, заняты учебными аудиториями и лабораториями, на третьем этаже расположено общежитие студентов, а на четвертом размещены покои учителей и кабинеты администрации. Предупреждаю, что в этих стенах, во время не занятое уроками, разрешено все, кроме убийства учеников и нанесения им непоправимого ущерба здоровью, так что рекомендую найти себе защитника и покровителя из числа студентов постарше. Место в общежитии тебе уже выделено, и твои вещи туда доставят... все необходимое для обучения, за деньги предоставленные твоим опекуном, приобретет академия. Ах да, (широкий оскал, долженствующий изображать радостную улыбку), добро пожаловать в нашу дружную семью. А теперь: иди за мной.

Развернувшись, маг, (явно имеющий отношение к некромантии и демонологии), пошел к высокой двери, виднеющейся в дальней стене. Я была несколько шокирована подобным приемом, (и это мягко выражаясь), а потому беспрекословно последовала за одним из своих новых наставников, буквально всей кожей ощущая взгляды, направленные на меня из множества узких окон-бойниц.

По темнеющему небу плыли облака, слегка "подкрашенные" заходящим солнцем, и ни единая звезда еще не проявила себя. Пришлось несколько раз глубоко вздохнуть, (стараясь делать это незаметно для проводника), но бушующие эмоции все же были усмирены. Вскоре мы шагнули через порог высокой дверной арки, и оказались прямо перед длинной винтовой лестницей.

— это короткий путь в администрацию: все "достопримечательности" тебе покажут завтра, сразу же после уроков. - Заявил Тиран, просто воспаривший над ступеньками, и начавший довольно быстро подниматься вверх. - Поторопись, у меня еще много дел, гораздо более важных нежели сопровождение неуклюжей девчонки.

"однажды я его убью".

Пообещала я мысленно, перепрыгивая через ступеньки и пытаясь не отстать от проводника, (хорошо, что чемодан не пришлось нести с собой), а в ответ раздался лишь утвердительный хмык моей шизофрении.


Бег по лестнице, (а затем и по короткому широкому коридору, освещенному множеством магических светильников), окончился перед дверью из красного дерева. Проводник, (продолжающий висеть в воздухе, в нескольких сантиметрах над полом), жестом предложил мне войти, при этом на его лице застыла ехидная улыбка.

Так как благодаря Мане, (циркулирующей по телу), и магии крови, я практически не запыхалась, тратить время на восстановление дыхания не пришлось. Не долго думая, я взялась за позолоченную дверную ручку, и надавив на нее, распахнула дверь одновременно делая шаг вперед...

Как я сожалела о том, что позабыла о элементарных правилах вежливости... простыми словами не передать. За порогом двери, моим глазам предстал просторный кабинет, вдоль стен которого стояли стеллажи с книгами и многочисленными коробочками, пол покрывал толстый красный ковер, а на потолке висела люстра с дюжиной хрустальных шаров излучающих мягкое желтое сияние. Перед единственным окном у дальней стены, стоял резной письменный стол, за которым расположилось черное кресло с высокой спинкой, а в воздухе витал аромат неизвестных мне трав.

Однако, мое внимание привлекла не обстановка кабинета, а его непосредственный хозяин, в данный момент замеревший прямо под люстрой и удерживающий в объятьях белый безликий манекен, облаченный в длинное синее платье.

Мы стояли и смотрели друг на друга, (девочка-лисица, и пожилой суровый маг в красной мантии), и никто не решался нарушить установившуюся тишину. Наконец, мужчина встрепенулся, одним движением заставил манекен раствориться в воздухе, а затем произнес всего одну фразу, (зато таким тоном, что даже мысли о том что бы ослушаться не возникло):

— ты ничего не видела.

За моей спиной раздался сдавленный хохот, а затем захлопнулась дверь, тем самым лишая меня шансов на побег.

"я точно его убью".

По всей видимости, моя мысль отразилась на лице, (столько времени училась контролю эмоций, и все напрасно), так как маг многообещающе оскалился и заявил:

— я убью Тирана первым. - Затем он как будто вспомнил, где находится, и поспешил занять свое место за рабочим столом. - Фокси Фаер? Я ожидал, что ты прибудешь только завтра... ну да ладно, это теперь не важно. Меня зовут профессор Лирон, и когда-то давно, мы учились вместе с твоим опекуном. Как там Валин, еще топчет нашу грешную землю, отравляя жизнь окружающим?

— ну... я бы не сказала, что господин Валин отравлял мне жизнь. - Несколько неуверенно произнесла я.

— не мямли. - Чародей нахмурился. - Настоящая леди, должна сохранять достоинство в любой ситуации. запомни: что бы с тобой не происходило, ты должна выглядеть так, словно события развиваются именно так, как хочется именно тебе.

"кошмар...".

Эту мысль, я и моя шизофрения подумали одновременно, (зато отпали всякие сомнения в том, что Валин и Лирон знакомы). Однако, маг сидящий за письменным столом, хоть и выглядел пожилым, но не казался старым, (худое гладко выбритое лицо, обрамляла грива седых волос, а синие глаза сверкали двумя льдинками, что совершенно не вязалось с добродушной улыбкой и веселыми морщинками на висках).

"такой человек, с улыбкой поздоровается, осведомится о здоровье, а прощаясь воткнет нож в спину, и даже не поморщится".

Не знаю почему, но при взгляде на чародея, в моей голове возникали ассоциации с мастерами гильдии "ночных ножей", у которых мне довелось обучаться в прошлой жизни. Разница была лишь в том, что наемные убийцы не пытались казаться добрыми, и признавали что за деньги, готовы пойти почти на все что угодно нанимателю.

"похоже, мы попали в настоящее змеиное логово, и что бы выжить, придется вспомнить все подзабытые навыки".

Я была склонна согласиться со своей соседкой по голове, (тем более, что ее слова подтверждались многочисленными взглядами, которые довелось почувствовать на себе при прибытии).

— что же это я! - Хозяин кабинета всплеснул руками, щелкнул пальцами, и из угла помещения к столу подлетел простенький деревянный стул. - Присаживайся. Ты наверное устала в дороге? Ничего, сейчас мы быстро определим твой факультет, и ты отправишься в общежитие. Занятия начнутся только через три дня, так что еще не все студенты прибыли, но думаю тебе все равно скучать не придется.

Последние слова были произнесены с едва заметной насмешкой, но по моей спине все равно пробежали мурашки. Что бы скрыть нервозность, быстрым шагом пересекаю кабинет и сажусь на предложенный стул, (как учил Валин: спина прямая, руки расслаблены и ладони лежат на коленях).

— заполни пока этот бланк, а я подготовлю анализирующий артефакт. - Лирон выложил на стол внушительный лист, на котором были напечатаны вопросы и варианты ответов, а так же прозрачную письменную ручку, внутри которой плескались чернила.

— выбирать можно только один вариант? - Осведомилась я, пробежавшись взглядом по вопросам.

— исходя из твоих ответов, я решу, на какой факультет тебя отправить, так что хорошенько подумай, прежде чем ставить "галочки". Однако, если пожелаешь, можешь отметить хоть все варианты, только потом не обижайся, если придется учиться совершенно неподходящей и неинтересной специальности.

Покрутив в пальцах ручку, я приступила к заполнению бланка. Некоторые вопросы, (например "ваш любимый цвет?"), казались совершенно бесполезными, а иные, (вроде "на поле боя был убит ваш друг-любовник-родственник, будете ли вы делать из него нежить?"), заставляли глубоко задуматься о психическом здоровье тех, кто составлял этот опросник. Наконец, последняя "галочка" заняла свое место, и мой чуть затуманенный взгляд оторвался от листа.

— закончила? Вот и молодец. - Чародей жестом опытного фокусника, отобрал у меня бланк и ручку, (а жаль, писать ей было удобно), а затем подвинул на край стола странное устройство. - Это анализирующий артефакт, который определит стихии к которым у тебя есть склонность, а так же измерит объем резерва манны.

Прибор выглядел как мраморная прямоугольная плитка, из которой ровно вверх торчали железные трубки, ровно между которыми разместился ограненный белый кристалл.

— возьмись за трубки, и направь в них свою магию. - Распорядился чародей, внимательно изучая лист бумаги в своих руках.

"что-то мне это не нравится".

Скептично осмотрев артефакт, я все же сжала в ладонях трубки, и глубоко вздохнув, послала через руки немного манны. Внезапно, кристалл засверкал, а из меня за пару мгновений словно высосали все силы, (в ушах зашумело, перед глазами поплыли разноцветные круги, тело стало казаться ватным и жутко неуклюжим).

Откуда-то издалека, доносились "цветастые" ругательства моей соседки по голове, (смысл слов удавалось понять далеко не всегда, но интонации передавали весь уровень экспрессии ничуть не хуже).

— пей. - Приказал мне грубый мужской голос, и к губам прижался край кружки, в которой было налито что-то горячее и сладкое. Все еще плохо соображая, (словно после сильного удара по голове), делаю несколько глотков, и чувствую как по телу начинает распространяться живительное тепло.

Постепенно шум в ушах затих, зрение прояснилось, и даже руки дрожать перестали. Когда я наконец смогла нормально воспринимать внешний мир, Лирон уже сидел в своем кресле, и проклятого артефакта на столе не было.

— пришла в себя? - Добрая улыбка на пожилом лице, заставила вспыхнуть костру ярости в груди, и только чувство самосохранения, не позволило мне совершить какую ни будь глупость. - Это был первый урок, который должен усвоить каждый ученик академии: никогда не трогай подозрительные предметы, не получив о них подробную информацию. Поняла?

— да, профессор. - Язык все еще слушался с трудом, и мой ответ прозвучал довольно жалко.

— буду надеяться, что это правда. - маг откинулся на спинку кресла, и выложил на стол тонкую папку. - А теперь перейдем к тому, что я сумел узнать: твой магический резерв равен одной тысяче двум "В". Если ты не знаешь, то "В", это стандартная единица измерения магии, равная количеству манны, необходимой для создания заклинания "вспышка света". К концу обучения, твой резерв увеличится примерно вдвое, что позволит тебе считаться слабым середняком среди магов. Исходя из этого, я определил тебя на факультет артефакторов, и так же советую обратить внимание на алхимию и зельеварение, для которых не требуется большая личная сила. Теперь о стихиях: у тебя есть склонность к огню и воздуху, а так же к свету и смерти.

— а разве свет и смерть, это не противоборствующие силы? - На этот раз мой голос звучал гораздо уверенней, да и слабость в теле почти прошла.

— это заблуждение, которому подвержены невежественные массы. Смерть по своей сути, не относится ни к свету ни к тьме, так же как и не является проявлением сил "зла" или "добра". Кроме того, иногда бывают случаи, когда у мага есть склонность к двум и ли трем стихиям, противоборствующим друг другу, к примеру огонь и вода, смерть и жизнь, хаос и порядок. В общем, наличие какой-то одной стихии, вовсе не означает, что в перспективе ты не сможешь овладеть ее антагонистом. Еще вопросы?

Удержавшись от того, что бы передернуть плечами, я все же спросила то, что интересовало меня с того момента, как чародей сообщил о своем знакомстве с опекуном:

— господин Валин, кажется намного старше вас, а вы говорили что обучались в одно время... как это возможно?

Лирон самодовольно ухмыльнулся, одарил меня покровительственным взглядом, (в этот момент захотелось наложить на себя иллюзию отвода глаз, и спрятаться в каком ни будь темном углу).

— старина Валин конечно умелый целитель, сталкиваться с которым в бою не рискнет большинство боевых магов... но все же резерв его манны недостаточно велик, что бы продлевать свою жизнь и молодость на слишком большие сроки. Я же, уже сорок лет как ношу звание архимага, и мой резерв больше двадцати тысяч "В". Что ни будь еще?

— н-нет, спасибо профессор.

— что ж, был рад поделиться своей мудростью с подрастающим поколением. - Лирон подмигнул мне, подхватил папку и перегнувшись через стол, сунул ее прямо в мои руки. - Здесь подробные расписания уроков и факультативов, все вещи уже доставлены в твою комнату, номер которой написан на первой странице. Если возникнут какие-то вопросы, или же просто захочется поболтать с приятным собеседником, можешь заходить ближе к вечеру.

— благодарю. - Поднявшись со стула, изображаю поклон и спешно направляюсь к выходу из кабинета.

Оставшийся сидеть в своем кресле маг, продолжал удерживать на лице добрую улыбку до тех пор, пока новая ученица не закрыла за собой дверь. Как только посетительница удалилась, губы Лирона скривились в ехидную гримасу.

— да уж... интересную девочку ты воспитал, Валин. Запас манны вроде бы небольшой, но скорость восполнения просто поразительная. Жаль нельзя ее изучить... пока что. Думаю, я за ней присмотрю в академии, что бы не случилось ничего непоправимого, а затем лично прослежу, что бы ее отправили в самое безопасное место на границе, и потом, сделаю предложение от которого невозможно отказаться. Пожалуй мои дети не расстроятся, если у них появятся хвостатые братья и сестрички.


Только выйдя из кабинета и закрыв за собой дверь, я почувствовала в каком напряжении находилась все время разговора. Все же, в жизни вдалеке от города, обнаружился огромный минус, выражающийся в отсутствии опыта живого общения. Кроме того, (конечно это могло просто показаться), но Лирон несколько раз довольно внимательно осматривал мою фигуру...

"какая прелесть, у тебя появился пожилой ухажер!".

"молчи, шизофрения".

"ну-ну, на правду не обижаются. Но все же, старайся не попадаться на глаза этому старичку... мы сможем найти кого ни будь более представительного".

"ррр! Первый день в академии, а у меня уже список из двух магов, которых я хочу убить".

Смех Фокси был ответом на мое заявление, и хорошо что она не стала его комментировать.

Взглянув на первую страницу из врученной мне папки, читаю надпись сделанную размашистым подчерком, "ТРЕТИЙ ЭТАЖ, КОМНАТА "88", КРОВАТЬ 2". Покрутив головой, и не обнаружив никого, кто мог бы подсказать маршрут, с сомнением кошусь на дверь недавно покинутого кабинета.

"нет уж, сама как ни будь доберусь".

Сунув папку подмышку, направляю свои стопы к лестнице. Если мне не изменяет память, то ярусом ниже, была дверь, ведущая на нужный этаж.

Пятью минутами позже, (идя вдоль стены серого коридора с белым мраморным полом, по обеим сторонам которого тянулись ряды черных дверей с белыми цифрами), я составляла план выживания в академии. Пару раз мне на пути встретились группы студентов, активно что-то обсуждающих, но при этом не забывающих бросать оценивающие и угрожающие взгляды на одинокую лисичку. Пока что, агрессии никто не проявлял, (но ведь учебный год еще не начался).

"мне нужен защитник, хотя бы на первое время... и это должна быть девушка. Затем следует собрать свою группу, или постараться "влиться" в одну из уже существующих компаний".

"и где же ты будешь искать свою защитницу?".

"попробую убедить свою соседку, что мне нужна ее опека... в идеале, нужно сделать так, что бы она сама решила меня опекать".

"и как же ты это собираешься сделать?".

"несколько идей уже есть, но нужно сперва оценить потенциал моей будущей подруги. Может быть, это какая ни будь скромница, или вообще первокурсница вроде меня".

За размышлениями и диалогом с соседкой по голове, я и не заметила как дошла до нужной двери, на матово черной поверхности которой красовались две белые восьмерки. Собравшись с духом, (и постучав по створке кулаком), надавливаю на серебристую дверную ручку и шагаю вперед.

Моему взгляду предстала довольно приятная картина: стены мягко розового цвета, широкое окно в стене напротив двери, и толстый зеленый ковер на полу. У левой стены стояла двуспальная кровать, (над которой висел магический светильник), в углу у двери разместился двустворчатый шкаф, а в углу у окна свое место занимал письменный стол. Правая половина комнаты, была зеркальным отражением левой, (исключением являлась только девушка, забравшаяся на постель с ногами и увлеченно читающая какую-то книгу).

"дроу... и по возрасту похожа на выпускницу. Мне повезло".

"и что же ты собираешься предпринять?".

Голос Фокси источал предвкушение смешанное с долей сомнения. Все же, родственники моей соседки, славились не самым дружелюбным характером, а так же хорошей памятью и мстительностью.

"начинаем операцию "ищу защитницу"".

Дроу, (высокая беловолосая девушка, с угольно черной кожей, красными глазами без зрачков, острыми коготками на руках и ногах, а так же как минимум третьим размером груди), даже не подозревала о том, что спокойный период ее жизни подошел к концу. Изящная рука потянулась, что бы перевернуть очередную страницу, как вдруг... со стороны двери прилетел рыжий вихрь, врезавшийся в плечо, а затем, грудь сдавили стальные объятия.

— привет, меня зовут Фокси! Я твоя новая соседка, приехала только сегодня и поступила на факультет артефакторики! Тут у вас так здорово, все такое интересное! А как тебя зовут? Ты мне покажешь академию? У тебя такие классные волосы! Давай будем подругами? - Не давая своей жертве опомниться, я тараторила в лучших традициях Арьи, (кто бы знал, что этот навык может пригодиться), а заодно успела "облапать" ошеломленную дроу.

— я Азула, шестой курс, учусь на факультете боевых магов. - Пробормотала красноглазая красотка, а затем ее лицо напряглось, тело извернулось, (девушка оказалась гибкая как змея), и я даже опомниться не успела, как оказалась спихнута с постели на пол. - Твоя кровать там.

Сурово глядя на нарушительницу спокойствия, (то-есть на меня), Азула указала на противоположную сторону комнаты, где лежали чемодан, а так же стопка постельного белья и униформа желтого цвета.

"похоже твой план не сработал".

Хмыкнув, заметила моя шизофрения.

"ну уж нет, так просто я не отступлюсь".

Посмотрев сперва на соседку, затем на кончик коготка которым она указывала на мою половину комнаты, затем на свои вещи и снова на Азулу, заставляю кровь прилить к лицу, (на это моих навыков в магии крови хватило). Изобразив самый жалобный взгляд, прижимаю уши к голове, а в уголках глаз уже скопились первые слезинки.

Долгие три секунды дроу буравила меня тяжелым взглядом, затем ее рука опустилась, мой слух уловил тихое бормотание, "я об этом еще пожалею", и наконец она произнесла:

— хорошо, мы будем подругами, но постарайся вести себя тихо...

Из положения "сидя на полу", совершаю прыжок вперед с целью снова заключить соседку в объятия. Однако, на этот раз Азула была готова к чему-то подобному, и успела перехватить меня в воздухе.

— спасибо-спасибо-спасибо! Я так рада! Мы будем лучшими подругами во всей академии. - Вновь начав тараторить, (при этом находясь в подвешенном состоянии), радостно улыбаюсь и размахиваю хвостами.

— что ты за зверь такой, и откуда только свалилась на мою голову? - С явными нотками обреченности в голосе, спросила моя соседка.

— я не зверь. - Обиженно дергаю ушами, и прекращаю попытки вырваться из хватки дроу.

Девушка усадила меня на край кровати, подняла выроненную книгу и примирительным тоном проговорила:

— хорошо, ты не зверь. Фокси, я правильно запомнила? Разбери пока свои вещи и застели кровать, и дай мне немного времени дочитать хотя бы одну главу... а потом мы можем поговорить. - Последние слова сопровождались тяжелым вздохом существа, осознанно идущего на пытку.

Радостно кивнув, убегаю на свою половину комнаты, (по пути подхватив с пола брошенную папку).

"и что бы ты делала, если бы она не отреагировала на этот спектакль?".

"плакала бы, возможно всю ночь. В конце концов, нужная реакция была бы получена. Теперь следует закрепить успех".


Во время вечернего, (хотя, скорее уже ночного), чаепития, Азула поведала мне немало полезной и интересной информации. Например, униформа учеников различается по цвету, в зависимости от того, к какому факультету относится индивид, (некроманты носят черное, алхимики и зельевары синее, боевые маги ходят в красном, целители в зеленом, а артефакторы в желтом). Студентам не запрещено общаться между собой, но благодаря разрешению отрабатывать несмертельные чары, (в качестве подопытных используя всех окружающих), безопасно разговаривать можно только с друзьями.

Повышенная агрессивность обитателей академии объяснялась постоянной паранойей и ожиданием удара в спину или из-за угла... хотя и обычных недоумков, (готовых нападать на всех, кто хоть чем-то от них отличается), более чем достаточно. Объясняя последнее, дроу задумчиво посмотрела на мои хвосты и уши, по видимому мысленно подсчитывая тех, кому они могут непонравится.

Одевшись в пижамы цветов своих факультетов, (желтую и красную), мы просидели за столиком почти час, после чего меня отправили спать, при этом не обращая внимания на попытки возражений.

На следующее утро, Азула проснулась раньше меня, и тут же начала разминку, (шума при этом почти не создавая). Открыв глаза и увидев соседку, стоящую "мостиком", я решила присоединиться к ее занятиям, но мой комплекс упражнений несколько отличался, (свою лепту внесло обучение у опытного мага крови).

После обмена пожеланиями "доброго утра", Азула переоделась в свободные красные штаны и рубашку, (которые все равно не могли скрыть изгибы ее фигуры), и ничего не объясняя, покинула комнату.

"признаю, знакомство вышло удачным... но сомневаюсь что эта дроу, захочет тебя защищать".

Заявление моей шизофрении, заставило меня улыбнуться, однако ответить все же пришлось, (иначе, мне просто не дали бы привести себя в порядок в тишине и покое).

"осталось показать Азуле, что без ее помощи я не справлюсь, а для этого мне понадобится помощь еще хотя бы одного разумного".

Причесавшись и заплетя волосы в косу, надеваю штаны и рубашку того же фасона как у соседки, (только желтого цвета), и не без удовольствия обнаруживаю тот факт, что в штанах уже имеется отверстие для хвостов. Сунув ноги в мягкие кожаные сапожки, критически осматриваю получившийся результат при помощи зеркала, встроенного в одну из дверей шкафа.

"и все же, зеленый мне нравился больше".

"так переведись на факультет целителей".

"и как ты себе это представляешь? Да и вновь встречаться с Лироном... бррр, спасибо, что-то не хочется".

Тряхнув головой, уверенным шагом направляюсь к двери, но прежде чем шагнуть через порог, сосредотачиваюсь на образе "наивная девочка из деревни", который мне предстоит отыгрывать в ближайшие дни. Оказавшись в коридоре, я почти сразу увидела жертв, прекрасно подходящих для исполнения следующего этапа плана, (молодой человек в синем одеянии, и орк в сером).

"первый точно алхимик, а второй... вроде бы ритуалист".

Парни неспешно шли в мою сторону, и о чем-то разговаривали, при этом то и дело посмеиваясь и активно жестикулируя. Пока что, они меня не замечали, (пусть такого полезного навыка как "скрытность" в этом мире не существует, но в арсенале наемных убийц имелось множество похожих умений, имеющих схожий эффект). В данном случае, ничего особенного придумывать не пришлось, нужно было лишь встать у стены и не производить громких звуков, способных привлечь внимание.

Парочка друзей уже почти подошла к тому месту, где стояла я, а Азулы все не было видно.

"похоже, придется дожидаться следующую жертву. Или попробовать задержать этих?".

"я вообще не понимаю, что ты задумала".

Но я уже не обращала внимания на слова "голоса разума", (Фокси любила называть себя именно так), и когда до парней оставалось не больше двух метров, шагнула вперед, внезапно появляясь прямо перед чародеями.

— привет, меня зовут Фокси.

Орк, открывший рот для очередной фразы, закашлялся подавившись воздухом, (вот что значит, удачно подгадать время для появления), и его друг тут же поспешил похлопать по широкой спине, (правда делал он это не ладонью, а сжатым кулаком).

— ты кто такая? - Раздраженно прохрипел зеленокожий парень, лицо которого имело грубые, (почти звериные), черты, из под нижней губы торчали короткие клыки, а чуть заостренные уши "налились" насыщенным зеленым цветом.

— я же сказала, "Фокси". Ты что, плохо слышишь? - Изображаю на лице удивление, (при этом не забывая беззаботно помахивать хвостами). - Я думала целители легко справляются с такими заболеваниями... или у тебя просто нет денег?

Орк начал темнеть, его глаза покраснели, а кулаки, (крепкие даже на вид), нервно сжимались и разжимались.

— э! - Человек положил руку на плечо друга, тем самым надеясь его успокоить. - Мелкая, ты хоть поняла, что вообще сказала?

— ну объясни, раз ты тут самый умный. - Бурчу обиженно, глядя на парня нахмурившись и прищурив глаза.

В этот момент, в дальнем конце коридора, (за спинами моих собеседников), из-за угла появилась Азула, в одной руке несущая какой-то мешок. Увидев меня, в компании двух парней, дроу сперва замерла, (буквально на секунду), а затем резко ускорила шаг.

— ты, непонятная зверюга... - Человек убрал руку с плеча орка и сделал шаг вперед. - Мне кажется, что ты слишком уж наглая. Что-то раньше я никого подобного не видел... ты случайно не питомец кого ни будь из студентов?

— я не животное. - Почти рычу в ответ, при этом заставляя лицо покраснеть а хвосты бешено заметаться.

Орк зарычал и стал надвигаться, (желание проучить наглую девчонку, читалось на его оскаленной морде, которую лицом сейчас назвать было нельзя). За несколько мгновений до того как началась драка, (я уже готовилась уворачиваться, и взглядом искала уязвимые точки на телах противников), подоспела "кавалерия" в лице раздраженной Азулы.

На поднятую для удара руку орка, легла тонкая ладонь дроу, и в моментально наступившей тишине, прозвучал спокойный, (но при этом пронизывающий холодом до костей), голос:

— если ты хоть пальцем тронешь лисицу, твои родители никогда не дождутся внуков. - Азула перевела взгляд на побледневшего человека, после чего добавила. - К тебе это тоже относится.

Ученица последнего курса академии, не став дожидаться ответной реакции, двинулась вперед, (подхватила меня под локоть), и пинком распахнув дверь в нашу комнату, скрылась за порогом.

Оставшиеся в коридоре парни, синхронно выдохнули, (драться с дроу, обучающейся на факультете боевых магов им очень не хотелось), а затем человек спросил:

— ну и чего ты так разошелся? Видел же, что девчонка еще ребенок, наверняка воспитывалась вдали от общества... с такой-то внешностью.

Его приятель смущенно опустил взгляд к полу, а затем почесал затылок правой рукой, (при этом взъерошив густые черные волосы).

— да уж, нехорошо получилось. Теперь еще и с группой этой дроу проблемы начнутся... парни этому точно не обрадуются.

— в общем, если пересечемся с лисицей на уроках: подойдем и попросим прощения. Нам не сложно, а конфликт надо замять.

Приняв такое решение, парни поспешили удалиться подальше от двери, на которой были изображены две восьмерки. С лисой они могут поговорить и позже, а вот с раздраженной дроу, встречаться было очень нежелательно.


Ворвавшись в комнату и захлопнув дверь, Азула неглядя метнула мешок в сторону своего стола, а затем схватив меня за плечи, развернула лицом к себе. Несколько секунд, я была вынуждена смотреть в красные, (без зрачков), глаза своей соседки, и этого времени хватило для того, что бы пожалеть о затеянной авантюре.

— скажи Фокси, ты издеваешься надо мной?

Отрицательно мотаю головой.

— тогда почему, как только я решила немного помочь тебе освоиться в академии, ты сразу же "влипла" в неприятности? конечно, алхимик и ритуалист, это не самые опасные бойцы... но ты вообще еще не обучалась в нашей академии, и если и умеешь драться, то вряд ли тебе приходилось участвовать в чем-то, кроме тренировочных поединков. Ты хоть понимаешь, что могла попасть в госпиталь, еще до начала уроков?

Прижав уши к голове, виновато опускаю взгляд, (не забыв при этом немного покраснеть), и тут же в моей голове прозвучал истеричный крик шизофрении:

"не верю! Существо даже понятия не имеющее, что такое "совесть", просто не может испытывать чувство вины".

Вместо того, что бы вступать в мысленную перепалку со своим вторым "я", тихим голосом произношу:

— я просто хотела подружиться с другими учениками...

Реакция Азулы меня удивила и порадовала: дроу отпустила мои плечи, зажмурила глаза и на выдохе, тихо прошептала:

— за что ты свалилась на мою голову?

Некоторое время мы стояли и молчали, (соседка явно пыталась на что-то решиться, о чем свидетельствовало напряженное выражение ее лица). Мне оставалось только ждать, и надеяться, что все труды были не напрасны.

— ладно, пусть я об этом еще пожалею, но без присмотра тебя оставлять нельзя. - Азула посмотрела на меня очень серьезным взглядом, "в зародыше" пресекая любую попытку ее перебить. - С сегодняшнего дня, я лично займусь твоими тренировками, познакомлю со своими друзьями, и пока ты не докажешь, что можешь о себе позаботиться, буду отслеживать каждый твой шаг. Поняла?

В ответ я широко улыбнулась, и прыгнув вперед, повисла на дроу, обхватив руками ее шею, при этом радостно размахивая хвостами.

— спасибо-спасибо-спасибо...

"ну вот видишь? Все произошло именно так, как я и хотела".

"не пожалеть бы тебе об этом".

Как выяснилось позже, подозрения Фокси оказались не напрасны. После завтрака, (в мешке, который несла Азула, лежали две порции картофеля с мясом, завернутые в полотенце), дроу повела меня в один из тренировочных залов для фехтования и рукопашного боя, где проверила мои навыки. Помещение представляло из себя просторную пустую комнату с белыми стенами и потолком, и черным полом отполированным до зеркального блеска, (освещение обеспечивали уже привычные светильники, висящие на потолке на равном расстоянии друг от друга). Если в первые секунды я сомневалась, стоит ли показывать все свои умения, то после того как беловолосая девушка буквально размазалась в воздухе, превратившись в едва заметную тень, все глупые мысли куда-то пропали. Избиение продолжалось минут десять, (все, на что меня хватало, это блокировать или отводить один из трех выпадов соперницы), а затем все прекратилось.

— очень неплохо... для ребенка. - Азула кровожадно облизнула белоснежные зубы тонким язычком. - За год, я сделаю из тебя бойца... ну или убью в процессе.

Пытаясь отдышаться и осмыслить услышанное, ловлю себя на мысли, что любуюсь фигурой своей новой мучительницы. Дроу немного вспотела во время тренировки, и теперь красная ткань ее одежды липла к телу, позволяя подробно рассмотреть все изгибы.

— пойдем, покажу где у нас душ. - Проследив за моим взглядом, девушка усмехнулась, и ничуть не стесняясь, (покачивая бедрами в такт шагам), направилась к выходу из зала.


Когда Азула говорила, что будет отслеживать каждый мой шаг, она не врала, но забыла уточнить, что для того, что бы не бегать постоянно за мной, просто заставит меня "хвостиком" ходить за собой. На самом деле, в этом не было ничего плохого, все же в присутствии дроу, даже самые агрессивные личности становились довольно вежливыми, (кроме того, мне не нужно было искать экскурсовода по академии, так как моя соседка знала ее почти в совершенстве).

Тем же вечером, Азула познакомила меня со своей компанией, которая состояла почти из двух десятков парней и девушек разных рас. Особенно хорошо мне запомнились Милли, (орчанка двухметрового роста, с очень мягким и красивым лицом которое не портили даже выступающие из-под нижней губы клыки), близнецы гномы Тор и Трор, (артефактор и зельевар, обучающиеся уже третий год), а так же представитель расы людей Дон, (высокий брюнет, выражение лица которого говорило о постоянной глубокой задумчивости, что подчеркивалось одеждой серого цвета). Мы все собрались в каком-то пустом классе, где устроили небольшой праздник, (без алкоголя не обошлось).

Сперва ко мне относились с настороженностью и легким интересом, но постепенно приняли в свои разговоры, (после третьего стакана чего-то, очень похожего на разбавленный спирт, никто уже и не вспоминал, что раньше меня среди них и не было). Пару раз парни проявляли ко мне интерес, (легко читающийся на их лицах, вне зависимости от расовой принадлежности), но Азула, одним своим взглядом, отбивала любое желание зайти дальше простого разговора.

Праздник затянулся до глубокой ночи, (время от времени, к нам заходили другие компании, но надолго никто не задерживался), а расходиться по своим комнатам все начали только тогда, когда запасы спиртного подошли к концу.

Дорогу до спальни я помню плохо, (все же тело еще молодое, да и избавляться от алкоголя в крови меня никто не учил). Ноги заплетались, голова кружилась, хвосты виляли в хаотичном порядке независимо друг от друга. Если бы не дроу, в руку которой мне пришлось вцепиться что бы не упасть, то вряд ли удалось бы преодолеть хотя бы половину пути.

Уже в комнате, Азула, (ворча что-то нелицеприятное о малолетках не умеющих пить), помогла мне переодеться в пижаму, а затем уложила в кровать. Однако, в мою пьяную голову пришла мысль, что спать одной на такой большой кровати будет холодно, и когда соседка устроилась на своем ложе, началось то, о чем даже вспоминать стыдно.

Взявшись одной рукой за край одеяла, а другой за угол подушки, я сползла с кровати и в полной темноте, (передвигаясь на корточках), направилась к противоположной стене комнаты. Если бы не обостренные слух и зрение, мои блуждания могли бы продолжаться до самого утра, но все же оказавшись примерно в метре от цели, наконец замечаю силуэт, молча сидящий на краю кровати.

Поняв, что ее обнаружили, Азула хлопнула в ладоши, (от чего светильники на потолке вспыхнули, заливая помещение ярким желтым светом), и усталым но все же заинтересованным голосом спросила:

— и что ты делаешь?

Жалобно глядя на девушку, одетую только в тонкую белую сорочку, так и не нахожу что ответить, и просто молчу прижав уши к голове. Не дождавшись от меня ни единого слова, дроу пришла к каким-то своим выводам, поднялась на ноги, и помогла подняться мне, после чего уложила уже на свою кровать.

Чувствуя, как меня плотно заворачивают в одеяло, (наверное, что бы больше никуда не попыталась пойти), стремительно засыпаю под хихиканье своей шизофрении...

А снилось мне бескрайнее серое поле, на котором рядами стояли люди и эльфы, а так же другие разумные, которых мне довелось повстречать в прошлой жизни. Все они были облачены в самую разнообразную броню, и держали в руках различное оружие, а их взгляды, (совершенно не выражающие эмоций), были направлены на меня.

Внезапно, из толпы вышел старик, одетый в рваную черную мантию. Приблизившись ко мне на расстояние вытянутой руки, он спросил хриплым высоким голосом:

— наша кровь на твоих руках. У каждого из нас были любимые, друзья, дети... что теперь со всеми ними будет?

Посмотрев на свои руки, (как не странно мужские), вижу два кинжала рукояти которых сжимают мои пальцы, а так же кровь... очень много крови, стекающей на землю прямо мне под ноги. Пытаюсь что-то сказать, но из горла не может вырваться ни один звук, или даже хрип.

— молчишь? Сказать нечего, или просто не можешь?

От этого насмешливого голоса, в груди разгорелось пламя ярости, а из горла наконец вырвался яростный рык.

"как они смеют меня в чем-то винить? Они сами хотели моей смерти, но оказались слишком слабы или глупы".

Взмахиваю рукой, и клинок рассекает горло наглеца, и его тело тут же рассыпается кровавыми брызгами. Не теряя ни секунды, бросаюсь на неподвижно стоящую толпу, по пути полосуя всех, до кого только могу дотянуться.

"умрите, умрите, вы все должны исчезнуть".

Не знаю сколько продолжалось мое безумие, но когда способность мыслить вернулась, вокруг была только кровь.

Из груди вырывалось прерывистое дыхание, руки дрожали, а по щекам текло что-то горячее. Запрокинув голову, хочу закричать во весь голос, но не могу выдавить из себя даже писк.

...не сразу я поняла, что уже не сплю. Меня обнимали сильные руки, по голове осторожно гладила мягкая ладонь, а еще, Азула тихо пела какую-то песню на неизвестном мне языке. Узнать дроу удалось не сразу, все же сейчас ее голос звучал намного нежнее чем обычно.

"это всего лишь сон, все хорошо".

Слова произнесенные моим вторым "я", окончательно прогнали все тревоги, позволив расслабиться.

— спи. - Произнесла Азула допев песню, и меня начала затягивать вязкая тьма, обещающая отдых без сновидений.


ПЕРВЫЕ УРОКИ.

Аудитория, в которой мне предстояло изучать артефакторику, представляла из себя прямоугольную комнату, в одном конце которой в пять рядов стояли два десятка столов и стульев, а в другом находилось возвышение с тумбой, предназначенные для преподавателя. По причине отсутствия окон, даже днем здесь горели магические светильники, (работающие на Мане учеников, "выбрасывающих" в пространство огромное количество неиспользуемой энергии). Цвет стен нельзя было определить из-за множества плакатов, на которых были изображены сложные схемы, а так же "рунные алфавиты", из которых знакомыми мне оказались только "руны нейтральной магии".

Даже пол здесь был покрыт вязью символов, заключающих каждый стол в отдельный защитный контур, (что в теории должно было обеспечить выживание большей части учеников, даже в случае "детонации" какого ни будь опасного артефакта). Подобная предусмотрительность не могла не радовать, но и настораживала, (ведь без веских причин, вряд ли кто-то стал бы тратить время на столь тщательную подготовку).

Войдя в аудиторию, я сразу же проследовала за левый крайний стол во втором ряду, (хотелось сесть впереди, но это привлекло бы слишком много внимания одноклассников). За десять минут до начала урока, свои места заняли десять гномов, (похожих друг на друга как братья), четыре человека, (три парня и девушка), а так же один эльф, (высокий худощавый "пшеничный" блондин с синими глазами). Считая меня, нас было шестнадцать.

Прозвучал мелодичный, (но достаточно громкий), звон колоколов, а затем перед сидящими за столами студентами, мигнула белая вспышка. Когда мы проморгались, нашим взглядам предстал гном, (гораздо более высокий и широкий в плечах, чем все его сородичи, которых мне уже довелось видеть), облаченный в желтую мантию, держащий в руках деревянный жезл с большим рубином в навершии. Его борода, (имеющая ярко рыжий цвет, так же как и короткий "ежик" волос), была заплетена в сложную косу, закрепленную золотыми заколками.

— только что вы имели удовольствие видеть результат работы артефакта перемещающего небольшие объекты на небольшое расстояние. Среди невежественного народа существует мнение, будто маг-артефактор, не способен себя защитить... я же вам скажу, что только целители опаснее нас в прямом сражении, и только некроманты могут с нами сравниться в бою на истощение сил. - Преподаватель обвел нас пронизывающим взглядом черных глаз, и убедившись, что сконцентрировал внимание на себе, продолжил. - Меня зовут профессор Сот, и на ближайшие шесть лет, я заменю вам родителей и наставников... но не обольщайтесь, детство осталось по ту сторону ворот академии, так что "вытирать сопли", каждый раз как ушибете коленку, вам никто не будет. Итак: мое имя я сообщил, о каждом из вас мне известно даже больше чем вы хотели бы... так что, начнем наш первый урок.

Заняв место позади тумбы, и оперевшись на ее вершину руками, гном пророкотал:

— забудьте все, что вы когда либо слышали об артефактах, потому что я буду учить вас правильно понимать науку "артефакторика". Первое, что вы должны узнать, так это то, что все артефакты делятся на три категории: "вспомогательные артефакты" они же "инструменты", "рунные артефакты", и наконец "высшие артефакты. В нашем мире существует несколько "божественных артефактов", но их создание недоступно простым смертным по вполне понятным причинам. Почему никто не записывает?

После вопроса, (заданного удивленным, и даже обиженным тоном), все ученики начали шуршать толстыми тетрадями, торопливо делая в них первые краткие записи.

— "инструменты", это артефакты, не имеющие собственной магии, и использующиеся исключительно в качестве вспомогательных предметов для осуществления какой либо работы. В качестве примера рассмотрим стандартный накопитель, состоящий из кристалла, в котором собственно и концентрируется манна, а так же каркаса, обычно создаваемого из хорошо проводящего энергию металла. Ману способен удерживать любой кристалл, даже обыкновенное стекло... да-да, не удивляйтесь, кусок обыкновенного оконного стекла, размером с мой кулак, способен удерживать в себе от одного, до двух "В". Если вставить такой кусок стекла в удерживающий каркас, то он будет сохранять в себе запас энергии до пяти суток. Надеюсь вам нет нужды объяснять, почему стекло не используют в качестве накопителей? Для сравнения: рубин, размером с ноготь моего мизинца, вмещает до тридцати тысяч "в", а находясь в удерживающем каркасе, сохраняет вложенный заряд не менее десяти лет.

Прежде чем продолжить, Сот дал нам несколько секунд для того, что бы осмыслить услышанное.

— теперь поговорим о таких "инструментах" как концентраторы. Концентраторы обычно используются при сложной работе, требующей высокой точности, или же при использовании высокозатратных чар, когда маг просто не в состоянии самостоятельно направить всю Ману. Внешний вид концентраторов так же серьезно отличается, это зависит от работы, для которой они предназначены. Сегодня мы рассмотрим три самые популярные разновидности этих "инструментов", и начнем пожалуй с "волшебной палочки.

Преподаватель спустился с возвышения, и прошелся между рядами столов, кладя перед учениками короткие, (от десяти до двадцати сантиметров), деревянные палочки.

— можете взять образцы в руки, что бы лучше их рассмотреть, но не смейте направлять в них свою Ману. - Вернувшись на свое место, Сот откашлялся в кулак и продолжил лекцию. - для создания внешней оболочки "волшебной палочки", используются самые разные материалы, начиная от дерева, и заканчивая кристаллами. Однажды мне встретился концентратор, внешний слой которого состоял из засохшей крови демона. Признаюсь честно, на мой взгляд, все эти "извращения" с человеческими или звериными костями, кровью и прочими жидкостями различных магических существ, не стоят внимания. В конце концов, "инструмент" должен быть максимально простым и удобным в применении... но это только мое личное мнение.

Внимательно осмотрев деревяшку в своих руках, замечаю, что ее сердцевина, отличается по цвету. Однако, прежде чем я успела задать вопрос, профессор на него ответил:

— внутри оболочки "волшебной палочки", всегда присутствует вещество, отлично проводящее магическую энергию. - Еще раз откашлявшись в кулак, гном удостоверился, что все обнаружили сердцевину в своих образцах концентратора. - Использоваться может как специально обработанный метал, кристалл, растение, так и часть тела какого ни будь животного. Когда маг направляет Ману через концентратор, именно сердцевина отвечает за то, что бы энергия принимала форму непрерывного равномерного потока, что особенно важно в ритуалах и при создании тонких структур сложных артефактов.

Еще раз учитель обошел класс, (на этот раз в его руках была объемная коробка, которую он достал из-под тумбы), и на столы перед учениками легли короткие жезлы.

— вторая разновидность концентраторов, называется "магический жезл". Как вы можете видеть, жезл несколько длиннее и толще чем палочка, что говорит о том, что в одну секунду, этот "инструмент", способен пропустить через себя несколько большее количество манны. Благодаря большему размеру, в жезлы часто помещают кристаллы-накопители, а кроме того, размер данного артефакта, кроме основной его функции, позволяет поместить в него одно заклинание, которое можно использовать без предварительной подготовки.

Некоторое время мы в тишине рассматривали короткие невзрачные деревяшки, (при виде которых у меня появлялась ассоциация с дубинками, которые удобно прятать в широких рукавах одежды). Гном сообщил, что материалы для создания жезлов, почти не отличаются от того, что используется в "волшебных палочках", а затем еще раз прошелся по классу, собирая все образцы обратно в коробку.

— сегодня, "магические посохи" я вам показывать не буду: запомните только, что их используют для работы с большими объемами манны. В этом году, я научу вас создавать концентраторы своими руками, так что к этой теме мы вернемся еще не раз. Пока же, перейдем к "рунным артефактам".

Постучав кулаком по тумбе, сот заставил учеников вздрогнуть от неожиданности.

— записывайте: "руны, это слова магических языков. Комбинируя руны, мы составляем предложения, которые превращаются в приказы при наполнении манной. Неправильно составленный "приказ", способен привести к непредсказуемому результату, и даже гибели мага и тех, кто находится рядом с ним". А теперь просто слушайте и запоминайте: существуют разные виды рун, которые могут комбинироваться между собой. На стенах нашего кабинета, вы можете видеть алфавиты рун света, тьмы, нейтральной магии, божественной магии, магии душ, руны хаоса и порядка, а так же стихийные руны. К концу этого года, вам придется выучить треть всех этих символов и их значение, а в конце обучения пройдет экзамен на знание "языков магии". Так как большинство артефактов, имеют в своей структуре хотя бы одну руну, знание "алфавитов", жизненно необходимо для магов нашей специализации. Учтите, "высшие артефакты", это изделия при создании которых применяются совсем другие правила, и сотворять их может один артефактор из тысячи... так что, рекомендую вам сконцентрироваться на изучении рун.

Сот обвел класс внимательным взглядом и усмехнувшись объявил:

— перерыв: продолжим через двадцать минут.


После четырех часов артефакторики, у нас был большой перерыв в час, который было решено провести в столовой, (длинный зал, вдоль стен которого стояли многочисленные столы, и лишь посередине имелся неширокий проход). Взяв в окне раздачи порции овощного рагу и жаренной рыбы, мы всем классом устроились за одним из столов, (накрытых белыми скатертями, и окруженных грубыми но крепкими стульями), и приступили к неспешному обсуждению первого урока.

Гномы, (составляющие большинство в нашей компании), оказались веселыми и разговорчивыми парнями, уже начали строить планы по обогащению, для чего им требовалось придумать простой в изготовлении, но полезный артефакт. Так же, молодые бородачи, упорно пытались выяснить расу, к которой я принадлежу, (было даже выдвинуто предположение, будто я прибыла с "Колыбели"), мне же оставалось отшучиваться и отмалчиваться, делая вид что обижаюсь на самые грубые предположения. Люди так же не смогли долго находиться "в стороне" от разговора, и вскоре даже эльф прекратил строить из себя "недотрогу".

Один раз к нашему столу подошла Азула. Поздоровавшись с моими одноклассниками, она растрепала мои волосы и сказала, что мы можем обращаться к ней, или к ее компании, если вдруг понадобится объяснить что-то непонятное по учебе. Подобного предложения от дроу никто не ожидал, и после того как она ушла, гномы еще долго обменивались многозначительными взглядами.

Обед неожиданно быстро подошел к концу, и нам пришло время расходиться по дополнительным занятиям. Договорившись встретиться в библиотеке после последнего звонка, мы разошлись в разные стороны.

Я и еще два гнома, направились на первый подземный этаж, где располагались аудитории, лаборатории и полигоны некромантов и алхимиков. Странно, но в первый день никто даже не заикнулся о том, что под замком находятся довольно обширные подземелья, нижние уровни которых представляют из себя настоящий лабиринт, в котором обитают различные химеры и поднятая студентами нежить.

Размышляя о том, что в конце года стоит попробовать пробраться к лабиринту, (для гарантии нужно убедить Азулу составить мне компанию), я спустилась по лестнице на минус первый этаж, и вскоре заметила толпу, состоящую из первокурсников разных факультетов, стоящую перед двустворчатой черной дверью. На створках были изображены пожелтевшие черепа, в глазницах которых пылало зеленое пламя, а чуть ниже присутствовала надпись, "СМЕРТЬ НЕ КОНЕЦ".

Остановившись чуть в стороне от основной массы учеников, приваливаюсь спиной к серой стене, и начинаю рассматривать студентов с других факультетов. На урок некромантии пришли трое боевых магов, пять ритуалистов, двое алхимиков, и что меня особенно удивило, здесь был даже один целитель.

"если не сможет вылечить, то поднимет пациента в качестве умертвия".

Пошутила моя соседка по голове. Слишком живое воображение тут же нарисовало картину, как в дом какого ни будь аристократа вызывают целителя, что бы избавить главу семьи от страшной болезни вроде насморка, а в результате вместо здорового, (но дряхлого), старичка, любящие родственники получают новенького зомби...

Мне пришлось даже мотнуть головой, что бы избавиться от образа убегающего мага в зеленой мантии, и гонящихся за ним с вилами благородных сэров и леди.

К счастью, долго ждать нас не заставили, (а-то представители разных факультетов, уже начали выяснять, кто из них лучше), дверь ведущая в кабинет некромантии резко распахнулась, и на пороге застыл уже знакомый мне маг-преподаватель. Профессор Тиран, осмотрел притихших детей хищным взглядом, (как будто выбирал, кого из них сделать своим подопытным), а затем оскалил зубы и заговорил приторно ласковым голосом:

— мои юные друзья, я так рад видеть свежую кровь в стенах нашей академии... к сожалению вы оказались недостойны попасть на мой факультет, но не расстраивайтесь, я обещаю вам, что приложу все возможные усилия, что бы в ваши бесполезные головы попало как можно больше информации. - Речь закончилась жестом, приглашающим проследовать внутрь кабинета. - Прошу вас, мои дорогие кожаные мешки мяса и костей, занимайте свободные места. Урок начнется через пять минут и двадцать три секунды...

Не сразу первокурсники начали шевелиться, (глаза Тирана действовали на детей, не хуже взгляда кобры, решившей позавтракать кроликом). Пусть я уже имела честь раньше общаться с преподавателем некромантии, но его выступление и на меня оказало сильное впечатление. Пришлось пересиливать холод, неожиданно сковавший все тело, что бы сделать первый шаг.

Глядя на меня, Тиран усмехнулся и одобрительно кивнул, после чего двигаться сразу же стало легче.

— я рад видеть, что хотя бы некоторые из тех, кто будут приходить на мои дополнительные занятия, имеют хоть каплю таланта к магии смерти. Это значит, что мое время будет потрачено не зря.

Переступив порог класса, мы оказались в просторном темном помещении, пол и потолок которого состояли из белого мрамора, а стены были облицованы каким-то матово черным стеклом, в глубине которого мерцали тусклые зеленые символы. Два десятка столов из черного дерева, выстроились в пять рядов перед белым возвышением на котором стояла невысокая черная тумба.

— что бы научиться некромантии, необходимо проникнуться атмосферой магии смерти, но истинных вершин достигают лишь те, кто сумел заглянуть за грань, и сохранив разум вернулся обратно. - Преподаватель вышел на свободное пространство, и дождавшись пока ученики рассядутся за столами, театрально взмахнул руками. - Узрите величие магии, перед которой равны как нищие так и короли.

Из темных углов за спиной Тирана, вышли два умертвия облаченные в кожаные доспехи и вооруженные арбалетами. Серые волосы, белая кожа, потусторонний зеленый огонь в глазницах... все это буквально кричало о том, что эти существа чужды миру живых, и если бы не воля некроманта, сковывающая их разум, твари попытались бы напасть на детей, (избрав их жертвами для утоления вечного голода).

Вскинув арбалеты, умертвия разрядили свое оружие, и два тяжелых "болта", пронзили тело чародея облаченного в черную мантию. Однако, Тиран даже не поморщился от боли, а в следующее мгновение с его рук сорвались две "стрелы праха", превратившие мертвецов в кучки серого пепла, (оружие и броня, так же попали под действие чар, и были уничтожены). Арбалетные "болты", растаяли на глазах у ошеломленных студентов, а на теле некроманта не осталось и следа от повреждений, и только дыры в мантии, подтверждали то, что все увиденное не было иллюзией.

— маг смерти, достигший вершин мастерства, уже не может считаться живым в полной мере этого слова. Но и мертвым меня назвать нельзя, ведь мое сердце по прежнему бьется, а кровь горяча как и в тот день, когда я впервые вступил в стены академии. Существует глупая легенда, что некроманты, для того что бы достичь бессмертия, превращаются в личей... поверьте тому, кто уже стоит на грани жизни и смерти, балансируя там не первый десяток лет: это полнейшая глупость, ведь не может быть бессмертным тот, кто уже мертв. Личами по своей воле становятся лишь те, кто чувствует, что его время истекло, но не все дела в мире живых завершены. Такие маги проводят сложнейшие ритуалы, и получившиеся из их тел монстры, сохраняют подобие разума хозяина, однако единственной целью их существования, является исполнение последнего приказа создателя. Если ритуал был проведен правильно, то после завершения всех задач, такой лич уничтожает себя... если же была допущена ошибка, другим некромантам приходится "упокаивать" взбесившееся творение магии смерти.

— п-п-простите учитель, но как же все истории о филактериях? - Единственный в классе целитель, осмелился поднять руку и привлечь к себе внимание холодных глаз преподавателя.

— обращайтесь ко мне "профессор" и никак иначе. - Заявил Тиран, но все же соизволил ответить на заданный вопрос. - так называемые "филактерии", или "сосуды душ", это результат совместных исследований магов жизни и ритуалистов. При помощи зелий и ритуалов, маг извлекает из тела свою душу, и помещает ее в заранее подготовленный сосуд. Таким образом, тело управляется словно марионетка, исчезают все ограничения наложенные природой при рождении, и даже потеря головы перестает быть смертельным ранением. Тот факт, что тела тех чародеев, что создали для себя "сосуд души", часто выглядит даже хуже чем лич среднего качества, является всего лишь результатом допущенных ошибок при перемещении души из живого тела в "филактерию". Не буду скрывать того, что некоторые некроманты проводили схожие исследования, но результаты, серьезно уступают даже тому, что сегодня вам продемонстрировал я, оставаясь при этом почти живым.

Встретившись взглядом с каждым учеником, Тиран заставил детей проникнуться важностью своих слов, (уж больно ему не хотелось "упокаивать" еще нескольких самонадеянных чародеев, решивших обмануть смерть). Не дождавшись новых вопросов, он поднялся на возвышение, и заняв место за тумбой начал надиктовывать текст лекции, запланированный на этот день:

— магия смерти, это...


Зайдя в аудиторию предназначенную для изучения стихийной магии, (расположенную в одной из четырех башен), я с удивлением уставилась на лицо знакомого парня. Перед все теми же пятью рядами из двадцати столов, неподвижной статуей стоял Андет. Увидев меня, некромант приветственно кивнул, и молча приблизился на расстояние вытянутой руки.

— приветствую Фокси. Как вижу, ты тоже поступила в академию в этом году... если честно, то я ожидал, что ты станешь боевым магом, а не артефактором. - Меланхоличным голосом проговорил друг Арьи.

— и я рада тебя видеть, Андет. На факультет боевой магии меня не взяли, слишком маленький резерв манны, да и создавать артефакты по моему интереснее, нежели швыряться огненными шарами. - Изображаю на губах слабую улыбку.

— никогда бы не подумал... особенно после того случая на приеме.

— не мог бы ты, никому об этом не рассказывать? Я бы не хотела, что бы мои новые знакомые узнали о том глупом поступке.

Некромант пожал плечами и кивнул.

Пока мы разговаривали, первые три ряда оказались полностью заняты другими учениками, а вскоре вообще места остались только в заднем ряду.

Пол, потолок и стены в этом классе, были выкрашены в светло желтый цвет, благодаря чему, (а так же из-за многочисленных но узких окон), помещение являлось очень светлым, и казалось больше чем есть на самом деле. Внимание привлекало еще и то, что здесь отсутствовали возвышение и тумба, а их место занимало широкое кресло, удобное даже на вид.

Как только прозвучал сигнал, означающий начало урока, в дверь вошел высокий широкоплечий мужчина, одетый в красную мантию. Без лишних слов, он кивком гладко выбритой головы, поприветствовал студентов, и уселся в кресло.

— меня зовут Берий, я магистр боевой магии, и ваш профессор и проводник на пути изучения стихийной магии. Забудьте все, что вы когда либо слышали о стихийных магах, в этих стенах я поведаю вам всю правду, раскрою многочисленные секреты, а так же помогу понять природу. Да-да, не удивляйтесь, ведь сила четырех стихий, это сила природы. - преподаватель широко и открыто улыбнулся, (все его тело будто излучало свет). - Невежественные разумные считают, что стихии предназначены исключительно для разрушения, при этом совершенно забывая о том, что огонь способен не только сжигать, но и согревать, ветер может согнать дождевые тучи над погибающими от засухи полями, при помощи земли были возведены колоссальные сооружения... про воду даже упоминать не буду, ведь без этой стихии, жизнь в нашем мире была бы невозможна.

Сделав паузу, мужчина перевел дыхание, а заодно "подчеркнул" важность сказанного.

— у каждого из вас есть склонность к одной, двум, или даже трем стихиям. В первую очередь, мы будем развивать именно ту силу, к которой у вас есть предрасположенность, а на последнем году обучения, обратим внимание на то, как "пробуждать" стихию, которой у мага не было изначально. Итак, пожалуй сегодняшнюю лекцию мы начнем со стихии земли...


Аудитория, в которой студентам предстояло изучать магию света, располагалась на верхнем этаже еще одной башни. Стены здесь имели золотой цвет, и блестели, если на них попадали солнечные лучи, потолок был небесно голубым, а вот пол угольно черным, (что немало меня удивило). Еще одной причиной для удивления, стали всего четыре стола, стоящие у дальней от входа стены, но к тому моменту когда начался урок, занятыми оказались лишь три из них.

Итак, в классе находились я, светловолосая эльфийка с факультета целителей, и человек из числа алхимиков, (низкорослый брюнет с грубым неприветливым лицом).

"хм... как-то не густо".

Заметила Фокси, смотрящая на мир моими глазами.

"и не говори. Не удивительно, что факультета магии света, нет в нашей академии: хорошо что для нас устроили хотя бы дополнительные занятия".

Поговорить со своей шизофренией мне не дали, так как в центре класса, внезапно возник столб ослепительно белого света, из которого вышел высокий мужчина облаченный в золотые доспехи. Белоснежные волосы водопадом спадали на его широкие плечи и спину, а голубые глаза смотрели настолько пронзительным взглядом, что казалось, будто он видеть все самые потаенные мысли.

— приветствую вас, будущие воины света! - Прогремел низким басом человек, и вскинул правую руку сжатую в кулак к потолку. - Вы наверняка считаете, что все разумные, кому доступна магия света, являются борцами со злом, или великими целителями, способными помочь любому нуждающемуся? И знаете что я вам скажу... вы абсолютно неправы.

Столб света померк, а воин в золотых доспехах, сложил могучие руки на груди и продолжил говорить, только теперь в его голосе звучали ехидство и злорадство, а за спиной начала сгущаться тьма:

— от дарованной вам силы, совершенно не зависит то, кем же вы станете, тираном или благодетелем, убийцей или целителем, защитником или разбойником. Сила не имеет эмоций, а потому свет не может считаться воплощением добра, так как он способен освещать путь, или же выжигать глаза. А еще, свет, как и тьма, может скрывать истину и откровенно обманывать. Например: вы видите меня прямо перед собой...

— ...а ведь я стою за вашими спинами. - Фразу закончил совсем другой голос, (более высокий и бархатистый).

Мы вздрогнули и обернулись, и нашим взглядам предстал невысокий лысый мужчина средних лет, одетый в белоснежную мантию. Мягко улыбнувшись, он помахал нам рукой, а затем указал на замеревшего воина и произнес:

— вот вам пример использования магии света и магии воздуха: первая использовалась для создания зрительных эффектов, а вторая для создания звукового сопровождения. - На последнем слове, иллюзия помахала нам рукой, и просто исчезла, (без вспышек или других эффектов). - Не знаю почему, но большинство разумных даже не задумываются, что свет можно использовать таким образом. Магия иллюзий, это возможно самая могущественное волшебство в мире, с которым вряд ли сможет сравниться хоть что ни будь другое. А еще, иллюзии помогают развить пространственное воображение, и прекрасно подходят для тренировок контроля своей силы.

"кажется, я уже догадалась, чем мы будем заниматься на этих уроках... не могу сказать, что мне это не нравится".

Словно в подтверждение моих слов, мужчина произнес:

— первые два года, мы будем учиться показывать окружающим то, чего нет на самом деле, а так же скрывать то, что на самом деле существует.

Поднимаю руку, привлекая к себе внимание.

— ты что-то хотела узнать... Фокси?

— вы кто? - Задаю вопрос, мучающий моих однокурсников.

Учитель громко хлопнул себя ладонью по лбу, а затем представился:

— магистр боевой магии, а так же архимаг магии света... но для вас, юная леди, просто профессор Фавн.


На следующий день, (после четырех часов проведенных в кабинете артефакторики), профессор Сот, отправил нас на второй подземный этаж, сказав что сегодня никаких дополнительных занятий не будет, а вместо этого, нам помогут привести в пристойный вид свою энергетику. Никаких дополнительных объяснений гном не дал, только сунул в руки бумажки с двузначными числами, и тут же куда-то побежал.

После недолгих блужданий по коридорам академии, нужная лестница была обнаружена, (по правде говоря, дорогу нам показал старшекурсник с факультета целителей). Спустя несколько минут, возглавляемая мной группа, (я сама провозгласила себя нашим лидером, и спорить никто не стал), вошла в длинный широкий коридор, вдоль стен которого стояли деревянные стулья, а в дальнем конце виднелась единственная дверь. Примерно два десятка мест, уже были заняты учениками с факультета боевых магов, в руках которых были замечены такие же бумажки, как и те которые раздал профессор Сот.

— билеты на прием к врачу. - Хохотнул один из наших гномов, а затем крикнул, обращаясь к ребятам в красных одеждах. - Кто последний?

Руку поднял невзрачный светловолосый паренек из расы людей.

— я двадцать второй.

Посмотрев на бумажку в своих руках, с сожалением вижу цифру "35". В голове тут же рождается идея, каким образом можно оказаться впереди очереди.

— а кто первый? - Спрашиваю с самым безмятежным видом, на который только способна.

Руку поднял высокий, (для своего возраста), орк с густыми черными волосами.

— я третий. - довольно ухмыльнулся он.

— да ну? - Изобразив недоверие на лице, чуть повиливая хвостами подхожу к жертве.

— вот, убедись. - Парень продемонстрировал бумажку.

В следующее мгновение, ловким движением выхватываю "номерок" из пальцев орка, затем, (пока он не успел отреагировать), резко наклоняюсь и целую его в щеку, одновременно вкладывая во все еще протянутую руку бумажку выданную нашим преподавателем.

— спасибо, ты просто милашка. - Улыбнувшись самой обворожительной улыбкой, (долго тренировалась перед зеркалом), уверенной походкой возвращаюсь к своим одноклассникам.

Прошло десять секунд, прежде чем ученик факультета боевых магов, осмыслил произошедшее, и захлопнув рот, (нижняя челюсть отвисла во время поцелуя в щеку), вскочил на ноги с требовательным криком:

— эй ты... анну отдай!

Скорчив обиженную рожицу, медленно плетусь в сторону парня, (который почти "кипел" от переполняющих его эмоций). Со взглядом полным слез, протягиваю "номерок" его хозяину...

Орк уже хотел забрать у меня заветную бумажку, но тут почувствовал на себе множество взглядов, выражающих всего одну мысль, "молодец, заставил девчонку расплакаться". Поколебавшись немного, гордый представитель зеленокожей расы, махнул рукой и вернулся на свое место со словами:

— оставь себе, я подожду.

Тут же обвинительные взгляды сменились на одобрительные, а я поспешила скрыться среди одноклассников, пока молодые чародеи не вспомнили о том, что орк пытался вернуть свой законный "номерок".

"гордишься собой?".

В голосе моего второго "я", отчетливо слышались обвинительные нотки.

"горжусь. А самое главное даже не то, что мне придется намного меньшее время ждать своей очереди, а то, что теперь у меня появилась причина познакомиться с боевыми магами".

"только не говори, что это было задумано для того, что бы завести пару новых знакомых".

"друзья Азулы, это конечно хорошо, но мне нужно обзаводиться и своими связями. Лучше всего начать с ровесников: на них проще будет влиять... да и опыта у них меньше чем у старшекурсников, так что мои ошибки в поведении могут не заметить".

Продолжить диалог нам не дала открывшаяся дверь, из которой вышел бледный парень, (человек), одетый в красные рубашку и штаны. Ученик покачивался, и озирался по сторонам, (как будто видел этот коридор в первый раз).

— номер "3"! - Раздался выкрик.

Пока парень, "поменявшийся" со мной "номерками", не передумал, пробегаю расстояние отделяющее меня от двери, по пути еще раз улыбнувшись хмурому зеленокожему чародею.

— хм-м, артефактор? Что-то боевых магов в этом году совсем мало. - Проворчала пожилая женщина, одетая в зеленую мантию, и сидящая за широким столом, заваленным кучей каких-то документов.

— меня пропустили вперед. - Изображаю смущение, одновременно осматривая кабинет.

Помещение было довольно тесным, (кроме письменного стола, здесь поместился только еще один стул, а так же имелась вторая дверь, расположенная напротив входа). Свет обеспечивался сразу четырьмя хрустальными шарами, свисающими с потолка на тонких цепочках, и заливающими белые стены золотистым сиянием.

— ладно, меня не касается то, как ты получила свой "номерок". - Женщина взяла из стопки чистый лист, и начала быстро его заполнять ровными аккуратными строчками. - Имя?

— Фокси Фаер.

— объем резерва манны?

— тысяча "В".

— хорошо... раздевайся и проходи в кабинку. Внутри есть коврик, ляжешь на него спиной. - Отложив в сторону прозрачную письменную ручку, внутри которой плескались чернила, (хочу такую же!), женщина стала перечитывать то, что только что написала.

— простите, а что меня ждет? - Послушно начав избавляться от одежды, (делая это очень неспешно), решаю узнать как можно больше о том, что будет происходить дальше, (урок с артефактом, произошедший в кабинете Лирона, не прошел впустую).

— долгая и счастливая жизнь... если ты конечно не будешь задавать глупых вопросов. - Проворчала целительница, но немного помолчав, все же снизошла до объяснений. - Вся эта кабинка, является сложнейшим "полуразумным" артефактом, который проанализирует твое энергетическое и физическое тело, а затем создаст индивидуальный энерго-каркас, по которому будет циркулировать манна. Эта процедура необходима для того, что бы увеличить контроль над собственной магией, а так же, что бы повысить физические характеристики. А теперь, раз мы во всем разобрались, лезь в кабинку.

Мне хотелось задать еще парочку вопросов, но единственного взгляда блекло зеленых глаз, хватило что бы передумать. Пройдя через вторую дверь, я оказалась в узкой длинной камере, стены которой мерцали всполохами рубинов, сапфиров, изумрудов и алмазов, а на бугристом железном полу лежал тот самый коврик, про который говорила целительница.

"по моему, это какая-то половая тряпка".

Пока я ложилась на спину, заявила моя соседка по голове.

— готова? - Раздался вопрос с той стороны двери, и тут же, (не дожидаясь моего ответа), прозвучало. - Включаю артефакт.

Раздался тихий гул, драгоценные камни замигали активнее, а затем потолок вспыхнул ослепительно белым светом, заставляя плотно зажмурить веки. Внезапно, по всему телу разлился жар, (будто горячей водой окатили), а в голове зазвучал "металлический" голос:

"ПРОВОЖУ АНАЛИЗ АУРЫ... АНАЛИЗ ЗАВЕРШЕН. ПРОВОЖУ СКАНИРОВАНИЕ ФИЗИЧЕСКОГО ТЕЛА... СКАНИРОВАНИЕ ЗАВЕРШЕНО. ВНИМАНИЕ: РАЗУМНЫЙ ПРЕДСТАВИТЕЛЬ НЕИЗВЕСТНОЙ РАСЫ! СУЩЕСТВУЮЩИЕ "ШАБЛОНЫ" СОЗДАНИЯ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО КАРКАСА, ПОДХОДЯТ МЕНЕЕ ЧЕМ НА 50%. ЗАПРАШИВАЮ НЕОБХОДИМУЮ ИНФОРМАЦИЮ ИЗ ЦЕНТРАЛЬНОГО ТЕРМИНАЛА... СВЯЗЬ ОТСУТСТВУЕТ. ПРОВОЖУ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ СКАНИРОВАНИЕ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО И ФИЗИЧЕСКОГО ТЕЛ... СКАНИРОВАНИЕ ЗАВЕРШЕНО. ПРОИЗВОЖУ РАСЧЕТЫ ДЛЯ СОЗДАНИЯ НОВОГО "ШАБЛОНА"... 10%, 40%, 80%, 100%... ЗАВЕРШЕНО. ВНИМАНИЕ: ПРИСТУПАЮ К СОЗДАНИЮ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО КАРКАСА".

Еще более яркая вспышка белого света, "пробилась" даже через плотно зажмуренные веки, и мое сознание начало "гаснуть". Когда терпеть уже не оставалось сил, и я была готова сдаться под напором грубой силы, в голове раздался злой, (с истеричными нотками), крик моего второго "я".

"погружайся в медитацию, дура!".

Благодаря девяти десяткам дней усиленных тренировок под присмотром "старой ведьмы", умение входить в состояние транса, и "включать" "внутренний взор", было отработано почти до идеала. Поэтому, в относительно удобных условиях, (лежа на почти ровном полу), весь процесс не занял и минуты, после чего оставалось наслаждаться наблюдением за манипуляциями, которые "полуразумный" артефакт, проводил над моим энергетическим телом.

Потоки магии, (ранее почти бесконтрольно перемещавшиеся по всему организму), скручивались в плотные "жгуты", и переплетаясь между собой, создавали "узлы", и вплетались в уже существующую, (но откровенно говоря, ущербную), сеть энергетических каналов. Казалось, будто меня заворачивают в изящную паутину, "нити" которой, в некоторых местах не толще волоса. Интереснее же всего, дело обстояло с хвостами: потоки магии переплетались и закручивались в очень плотную спираль, постепенно утончающуюся у кончика каждого хвоста, (так как моей собственной манны не хватало для создания "нитей" необходимой длинны, энергия стала поступать напрямую из камеры.

"красиво".

Мысленно произнесла я, любуясь тусклым золотистым сиянием "паутины".

"ты не поверишь... но золотые столбы в твоем внутреннем мире, больше не полые".

"это хорошо?".

"а ты как думаешь? Хоть раз попробуй поработать своими мозгами, а не полагаться на меня".

"но ведь ты, это часть меня, а значит мозги у нас одни на двоих".

"угу... только вот пользуюсь ими по назначению исключительно я. Да, это хорошо: скорее всего, запас твоей манны существенно увеличился, и еще... серебряный столб начал подавать признаки "жизни"".

"а это что значит?".

"сегодня ночью погружайся во внутренний мир, будем разбираться с этим явлением".

На этом месте, разговор был прерван "металлическим" голосом, прозвучавшим прямо в моем черепе:

"СОЗДАНИЕ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО КАРКАСА ЗАВЕРШЕНО. ПРОВОЖУ ФИНАЛЬНУЮ ДИАГНОСТИКУ... ЗАВЕРШЕНО".

Свет в камере померк, а я поспешила вернуться в сознание. Перед глазами плавали разноцветные круги, но даже при этом, с первых же секунд стало ясно, что зрение обострилось, и мир расцвел гаммой новых оттенков. В мышцах ощущалась легкость, (казалось, что мне под силу пробежать тысячу километров, забраться на самую высокую гору, и поднять камень в десять раз превосходящий меня).

— ты в порядке? - Распахнув дверь, в кабинку вошла обеспокоенная целительница, тут же начавшая накладывать на меня какие-то чары.

— чувствую себя превосходно, а разве что-то случилось? - Пытаюсь изобразить на лице удивление, но кажется вышло недостаточно хорошо.

— случилось-случилось... непонятная студентка случилась. - Недовольно проворчала женщина, помогая мне встать. - Накопитель, рассчитанный на весь поток, разряжен чуть меньше чем на половину, ты можешь это объяснить?

Пару предположений я могла высказать прямо сейчас... но делать это было бы как минимум неразумно, а потому просто качаю головой.

— вот и я объяснить не могу, а ведь совет магистров и архимагов академии, именно у меня будет требовать отчет.

Под ворчание целительницы, жалующейся на свою тяжелую жизнь, (глупых студентов, слишком наглых и требовательных начальников), я полностью оделась, и уже собиралась покинуть кабинет.

— подожди. - Женщина стремительно написала несколько фраз на чистом листке, и протянула его мне. - Отнеси профессору Лирону. Ты ведь знаешь, где его кабинет?

Кивнув, неохотно беру бумажку, и наконец выхожу в прохладный коридор.


"ненавижу Лирона... ненавижу его проклятые артефакты... а еще ненавижу эту ведьму, которая заставила меня сюда идти".

Я сидела на стуле, отчаянно пытаясь не свалиться на пол от слабости. Тот самый артефакт, (состоящий из двух трубок, кристалла и какой-то плитки), второй раз "выпил" все мои силы, и на этот раз, процесс оказался намного болезненнее.

Хозяин кабинета, внимательно вчитывался в какую-то бумажку, время от времени бросал на меня взгляд, и многозначительно хмыкал, (одним словом, Лирон делал все, что бы я еще больше его возненавидела).

"хоть бы осведомился о самочувствии... сволочь".

— поразительно... я даже не предполагал, что подобное вообще возможно. - Задумчиво пробормотал маг, а затем обратился ко мне. - На сегодняшний день, ваш магический резерв составляет пять тысяч пятнадцать "В". Мисс Фокси, я вас поздравляю со столь резким увеличением сил, и хоть и понимаю бесполезность вопроса, но все же спросить обязан: вы знаете, что с вами произошло во время действия артефакта, создающего энергетический каркас?

"врать нельзя, поймет, а я пока не могу достаточно эффективно скрывать эмоции... а что если так?".

Скривившись в раздражении, (даже притворяться не пришлось), самым усталым голосом произношу:

— господин Лирон, мне казалось что профессор здесь вы, а не я. Скажите, откуда студент первогодка, может знать то, чего не знает архимаг?

— понятно. - Чародей кивнул и вернулся к изучению бумажки. - Насколько я могу судить, предрасположенности к стихиям у вас не изменились... это хорошо.

— профессор, могу я пойти в свою комнату? Спать очень хочется. - Демонстративно зеваю, (при этом ладошкой прикрыв рот).

— хм... - Маг глянул на меня испытующе. - У меня есть один вопрос: не хотите ли вы, Фокси Фаер, перевестись на факультет боевых магов? На данный момент, только три первокурсника могут похвастать резервом, который превосходит ваш.

— нет, спасибо. - Устало качаю головой. - Мне нравится артефакторика, а огненными шарами, и прочими разрушительными чарами, пусть кидается кто ни будь другой.

Мои слова явно не понравились Лирону, (все же пренебрежительные нотки в моем голосе, он распознал без труда. На мгновение, глаза чародея засияли бушующей внутри силой, но на задумчиво благожелательном выражении лица, это никак не сказалось. Пожав плечами он проговорил:

— жаль... очень жаль. Я вижу в вас немалый потенциал... надеюсь вы сможете раскрыть его при помощи артефакторики. - Выделив голосом последнее слово, мужчина слегка скривил губы. - Можете идти.

— благодарю. - Изобразив благодарный кивок, поднимаюсь на ноги, (при этом чуть было не рухнув под стол).

Мои колени мелко подрагивали, ноги подгибались, а все тело под кожей, отчаянно чесалось и жгло. Хотелось расцарапать себя когтями, и я бы так поступила, если бы не знала, что станет только хуже. Еще не добравшись до выхода из кабинета, успеваю себе пообещать, больше никогда не прикасаться к этому "пыточному" артефакту.

Выйдя в коридор и закрыв за собой дверь, бессильно приваливаюсь плечом к стене. При профессоре, приходилось пытаться сохранить хоть какое-то достоинство, но сейчас, (когда наблюдателей нет), можно позволить себе некоторую слабость.

"спустись на третий этаж, или хотя бы отойди подальше от этого кабинета".

Голос моего второго "я", звучал достаточно уверенно и серьезно, так что мне даже в голову не пришло задавать вопросы вроде "зачем?". Тем более что идти в спальню все равно было надо.

"итак, собрались с силами и... вперед к победе! Левой... правой... снова левой... опять правой... осталось совсем чуть-чуть".

Подбадривая себя внутренним монологом, переставляю ноги, медленно приближаясь к лестнице, при этом одной рукой опираясь о стену. Воображение нарисовало картину, как впереди появляется рыцарь в сияющих доспехах, подхватывает меня на руки и...

"бррр, какие только глупости в голову не лезут. А если заменить рыцаря, например на Азулу?".

Новая картина понравилась мне куда больше, (хотя выражение лица дроу, заставляло по спине бежать стада мурашек), но все равно, остатки мужского сознания, упорно сопротивлялись тому, что бы кто-то носил меня на руках. Одна только мысль, что для продолжения рода, придется "делить постель" с мужчиной, едва не вгоняла в суеверный ужас, но хуже всего было то, что иногда все же появлялись сомнения вроде, "а может это будет не так уж плохо?" или "стоит попробовать, а вдруг понравится?".

"так... не думать об этом! Лучше сейчас вообще не думать".

Остановившись и помотав головой, (от резких движений, равновесие едва не было потеряно), и только после этого удалось продолжить путь к спальне.

"левой... правой... левой... и правой...".

Сперва коридор четвертого этажа, а затем и лестница ведущая на третий этаж, остались позади. Не скажу, что это было легко, но и до эпического деяния немного не дотягивало. Постепенно самочувствие улучшалось, (жжение почти прошло, остались только слабость и зуд), каждый следующий шаг был все более твердым, и в какой-то момент, удалось оторваться от стены, что бы идти ровно.

Радовал факт, что пока что, на моем пути никого не встречалось, (а-то слухи, которые несомненно распространились бы среди однокурсников, существенно навредили бы еще несуществующей репутации). Что бы добиться каких либо целей, уже сейчас нужно следить за каждым своим словом, или действием...

"а какая у меня цель?".

От этого вопроса, внезапно всплывшего в моей голове, на несколько долгих мгновений меня парализовало. Действительно, все то время, что я жила в этом мире, конкретная цель, (к которой можно идти, переступая через трупы врагов), так и не была определена. Постоянно, все ограничивалось планами на ближайшее будущее, "привыкнуть к женскому телу", "освоиться в новом мире", "выучить определенный урок", "восстановить утерянные навыки...".

"а чего я собственно хочу? Власть или богатство... но это лишь средства достижения настоящей цели. Семью? Точно, я хочу семью. Не друзей или опекунов, а свою собственную семью!".

"но для этого, тебе придется спать с мужчиной, что бы завести детей".

Ехидный голос шизофрении, тут же заставил настроение резко упасть до отметки, "ненавижу этот мир". Отвратительно было признавать, что если я хочу детей, то рожать их придется самостоятельно, (приемных детей все равно не буду считать своими... вот если бы они были кицуне, но найти других разумных лисов и лисиц в этом мире, даже надеяться не стоит).

"не расстраивайся, может быть все еще образуется. Придумаешь какое ни будь заклинание и сменишь пол на мужской...".

Попытка утешения провалилась, (моя соседка по голове, не слишком и старалась, ведь ее все устраивает и в нынешнем теле). Совершив последний рывок к двери, (удачно при этом избежав встречи с группой незнакомых старшекурсниц), вваливаюсь в спальню и обнаруживаю, что Азулы здесь нет.

"ну и хорошо: мне совсем не хочется объяснять излишне заботливой дроу, что случилось и почему я в таком состоянии".

Доковыляв до кровати, падаю на нее прямо в одежде. Кое как скинув обувь, сворачиваюсь "клубком", и закрываю глаза. Сил на то, что бы снять одежду, уже не осталось.

"эй! Не засыпай! Кто мне будет помогать разобраться с серебряной колонной?".

"ррр... ладно, сейчас иду".

— нормальные шизофрении нашептывают хозяевам всякий бред, или проявляются только в экстренных ситуациях, перехватывая контроль над телом... моя же, заставляет читать книги и работать.

"еще одно слово, и я с тобой больше не разговариваю. Посмотрим, как ты себя почувствуешь, лишившись единственного настоящего друга".

Я понимала, что Фокси шутит, (об этом говорил нарочито обиженный тон), но сердце все равно кольнула тревога, а по сознанию пронеслась волна беспокойства.

— ладно-ладно, беру свои слова обратно. Ты лучшая шизофрения во всем мире.

"то-то же. И не забывай об этом".


Во внутреннем мире, пять золотых колон, по прежнему поддерживали далекий свод потолка, а в самом огромном зале, царила умиротворяющая тишина. Каждый раз, оказываясь здесь, я обретал мужскую внешность, (в точности такую, какой она была в прошлом мире).

Иногда, (особенно весной или осенью), мне хотелось остаться здесь навсегда... но мое второе "я", (вполне оправдано называющее себя "голос разума"), всякий раз приводило десяток причин, по которым ни в коем случае нельзя было "уходить в себя" слишком надолго.

Сейчас я даже не знаю, радоваться ли тому, что попадая в свой внутренний мир, превращаюсь в мужчину, возможно проще было бы забыть о прежней жизни, и всем что с ней связано... Фокси же утверждает, что у меня просто не получается полностью признать свое положение, по этому в моей голове и появилась вторая личность.

С момента моего первого посещения этого места, зал почти не изменился, и только колонны стали светиться более ярким и насыщенным светом. Ах да, еще расширилась библиотека моих знаний, (но это не бросалось в глаза, так как круглые и квадратные стеллажи, успешно прятались в пол до тех пор, пока в них не появится необходимость).

На протяжении трех часов мы, (я и Фокси), "нарезали" круги рядом с серебряной колонной, пытаясь разными способами на нее воздействовать. В результате удалось выяснить, что я могу использовать энергию, (имеющую серебристый цвет), поступающую через "сердце бога", но для ее контроля необходимо гораздо больше усилий.

— нужно экспериментировать во внешнем мире. - Наконец констатировала пятихвостая лисица с золотыми глазами и копной рыжих волос.

— угу. - Согласно киваю, и неохотно отрываю ладонь от прохладной поверхности серебряной колонны, (странно, но золотые колонны, наоборот теплые, и энергия, отображением источников которой они являются, охотно мне подчиняется).

— может быть, попробовать отрастить еще один хвост? - Произношу задумчиво глядя вверх.

— не стоит и пытаться. - Хмыкнув отозвалась шизофрения, вставшая по правую руку от меня. - Если не получится, то это будет значить, что мы напрасно потратили драгоценное время...

— а если получится( - Меня даже слегка обидело подобное неверие в мои силы, от моего второго "я".

— ...если получится: тебе придется объясняться перед советом магов, которые наверняка захотят исследовать этот феномен, и даже авторитет Валина уже не сможет помочь. - Твердо заявила девушка, затем усмехнулась и добавила. - Кроме того, серебряный хвост, совершенно не будет гармонировать с рыжими хвостами и волосами.

Еще немного постояв, встряхиваю головой, (прогоняя постепенно овладевающую разумом апатию), и усилием воли создаю дверь, висящую прямо в воздухе. Уже взявшись за ручку, поворачиваю голову к лисице и произношу:

— пойду во "внешний" мир, попытаюсь поэкспериментировать с "серебряной" манной.

— не рискуй. - Нахмурившись отозвалась девушка. - Используй самый минимум, на случай если возникнут проблемы с контролем.

Кивнув, шагаю в серую пелену, и через мгновение открываю глаза уже в своем, (женском), теле, по прежнему лежащим на кровати. Приподнявшись на локтях, и осмотревшись, убеждаюсь в том, что Азула еще не вернулась, (гуляет где-то со своими друзьями), а затем переворачиваюсь на спину, устраиваясь поудобнее.

"эксперимент первый: попытаюсь "зачерпнуть" немного манны из "сердца"".

Что бы легче было сосредотачиваться, закрываю глаза, (немного побаливающие от того, что не привыкли к увеличившейся яркости цветов). Где-то через минуту, мне удалось "нащупать" "сердце", а еще через четверть часа, удалось отделить от него немного энергии.

"ура! Я просто гений и умничка!".

"а еще, самая настоящая скромница, и ничуть не гордячка".

На этот раз, у моей шизофрении, совершенно не получилось испортить мне настроение, и не обращая внимания на ее ворчание, я продолжила.

"эксперимент второй: попытаюсь управлять "серебряной" манной внутри тела".

Сказано - сделано. Комочек холодной энергии, отделенный от "сердца", легко позволял перемещать себя вдоль линий энергетического каркаса.

"эксперимент третий: попытаюсь вывести "серебряную" Ману, за пределы тела".

"притормози, а вдруг это опасно?".

Голос у моего второго "я", звучал немного обеспокоено.

"да брось... в этой "капле", манны не больше чем на пару "В". Даже в случае взрыва, ничего страшного не произойдет".

Не дожидаясь следующего довода в пользу осторожности, перемещаю "серебряную" энергию через правую руку, (вытянутую к потолку), к кончикам пальцев.

— ого... вот это да. - Слова вырвались из моего рта, раньше чем разум осмыслил, что же видят глаза.

"красиво... но что-то мне это напоминает".

Маленький серебристый шарик, постепенно рассыпающийся серебристыми искрами, истаивающими прямо в воздухе, живо напомнил мне о телах жертв, убитых мной, (и не только мной), в предыдущем мире.

"в сообщениях что-то говорилось о том, что я стал младшим божеством. Эх, жаль что теперь "окна" с пояснениями, не выскакивают перед глазами. И ведь даже спросить, "что это значит?" и "что с этим делать?" не у кого".

"разберемся самостоятельно, используя для этого метод научного "тыка"".

Воодушевление, которым были наполнены слова моей шизофрении, заставило меня улыбнуться.

"ладно, эксперимент... какой там он по счету? а, не важно. Попробую сотворить какую ни будь магию".

Сколько бы я не тужилась, сколько раз не пыталась заставить шарик изменить форму или хотя бы вспыхнуть, все было напрасно. В конце концов, мне это надоело, и упрямая сфера была попросту смята в кулаке.

Волна холодной энергии прокатилась по предплечью, перекинулась на плечо, а затем распространилась по всему телу. На секунду показалось, будто кто-то выплеснул на меня ведро холодной воды, только вот в комнате никого постороннего не было.

"будешь знать, как совершать необдуманные поступки".

Нравоучительно проговорила Фокси, пытаясь за ехидством спрятать волнение.

"зато, я чувствую себя просто превосходно, и если для подобного эффекта нужно всего лишь раздавить шарик "серебряной" манны, что ж, готова это повторить".

Спрыгнув с кровати, делаю "колесо", а затем подпрыгнув на месте, приземляюсь на руки, ногами, (и хвостами), болтая в воздухе.

"как не стыдно, ведешь себя словно ребенок".

Ехидство Фокси, достигло нового уровня, чем вызвало у меня веселый смех.

— идея!

Вновь утвердившись ногами на мягком ковре, быстро сбрасываю с себя одежду, (в этот момент кажущуюся грубой и неудобной), после чего опускаюсь на корточки и упираюсь руками в пол перед собой. Глаза были зажмурены, (хоть это и не требовалось), а сердце громко стучала от предвкушения... и страха того, что ничего не получиться.

"так, надо сосредоточиться и пожелать этого изо всех сил".

Магия, (после пытки артефактом, "высасывающим" Ману, успевшая немного восстановиться), забурлила, по телу пронеслась волна дикого жара, а суставы начало "выворачивать". Не знаю точно, сколько продолжался процесс, но когда все прекратилось, я открыла глаза, и радостно "тявкнула".

Подпрыгивая на всех четырех лапах, и размахивая пятью хвостами, начинаю носиться кругами по всей комнате, (запрыгивая на кровати и столы). Как же мне не хватало этого все прошедшие годы... существу, прожившему всю жизнь на двух ногах, никогда не понять зверя, получившего возможность вернуться к своей истинной внешности.

Помниться когда-то давно, (делая первые неуверенные шаги в большой и опасный мир), у меня была мечта стать человеком, или хотя бы кем ни будь, более антропоморфным чем обычный лис. После немалых усилий, приложенных для исполнения цели, мечта сбылась, и сегодняшние мои эмоции вполне сравнимы с теми, которые были в тот день, когда мое тело поднялось на задние лапы, а передние лапы превратились в руки.

Входная дверь хлопнула, и мой взгляд устремился на Азулу, замеревшую в боевой стойке, (в левой руке дроу горел огненный шар, а в правой появился длинный прямой кинжал с очень тонким лезвием). Глаза девушки опасно сузились, но атаковать она не спешила.

"проклятие, вот не повезло".

"давай, превращайся обратно, пока твоя соседка не начала живьем сдирать нашу шкурку".

Усевшись на пол, сосредотачиваюсь на своей внешности кицуне, и тянусь к магии. Новая волна жара прокатилась по телу, суставы опять начало "выворачивать", но на этот раз, процесс прошел быстрее.

— так... лисичка, сейчас ты подробно мне расскажешь, что я только что видела. - Азула убрала оружие и развеяла заклинание. - И если у тебя есть еще какие ни будь подобные секреты, советую предупредить заранее... а-то ведь я могу сперва напасть, а уже потом начать разбираться.


КАНИКУЛЫ.

Тонкая палочка из белого дерева, (покрытая сетью мелких рун), а так же жезл, (навершие которого украшал маленький изумруд), опустились на вершину тумбы, позади которой стоял профессор Сот. Гном придирчиво осмотрел сперва "волшебную палочку", (он ее даже обнюхал, и вроде бы хотел попробовать на вкус... но удержался), а затем отложив первый "инструмент", взялся за жезл.

— хм-м... накопитель примерно на десять тысяч "В"... очень даже не плохо. Дерево обработано не идеально, но все же качественно... что за сердцевина?

— мои волосы и серебряная леска. - Отвечаю уверенно, но все же в глубине души чувствую легкую нервозность.

В длину, древко жезла было равно тридцати сантиметрам, в толщину целым двум, навершие же представляло из себя деревянный многогранник, в одну из граней которого был вставлен драгоценный камень. В отличии от палочки, на жезле все нанесенные руны были скрыты, при помощи специального лака, не мешающего использовать Ману.

— встроенное заклинание? - Профессор "обнюхал" артефакт со всех сторон, и теперь просто катал его между толстыми пальцами.

— "водяной хлыст".

— хм-м... затратное заклинание, и не самое эффектное. Почему именно оно? - Взгляд Сота испытующе уперся в мое лицо.

— у меня склонность к огню и воздуху, а "водяной хлыст" даст некоторое разнообразие в случае сражения. - Этот ответ, (так же как и многие другие), был придуман заранее, а потому, на раздумья не пришлось тратить и секунды.

— значит, ты собираешься сражаться? - Гном попытался изобразить удивление.

"почти верю, что ты не знаешь о столкновениях между студентами, происходящих у дверей твоего же кабинета".

— в жизни всякое может случиться, и лучше иметь при себе оружие которое не пригодится, чем оказаться без оружия, в момент когда оно нужно. - Пожимаю плечами, как бы говоря, "мир жесток, и я всего лишь следую его правилам".

— понятно. - Гном хмыкнул и отложил мой жезл. - Ваша работа не идеальна, но удовлетворительна. Когда вы вернетесь после каникул, мы начнем работать над настоящими артефактами, так что постарайтесь не потерять ваши "инструменты", они вам еще понадобятся. Можете идти.

— спасибо профессор, приятного отдыха. - Подхватив с тумбы палочку и жезл, поспешно покидаю кабинет артефакторики.

Вот и подошел к концу первый год моего обучения: за это время произошло не так уж и много интересных событий, но о некоторых из них все же стоит упомянуть. Во-первых: весь мой класс, успешно закончил создание своих "инструментов", (жезлы и палочки), и это значит, что со следующего года, мы начнем создавать "настоящие" артефакты. Во-вторых: у меня наметился стремительный прогресс в магии света, (точнее в иллюзиях, которые являются одним из направлений этой магии), а к концу обучения в академии, профессор Фавн обещал рассказать, как создавать материальные иллюзии. Изучение магии огня и воздуха, существенных плодов пока не принесло, (не считать же успехом маленький огонек, вспыхивающий на раскрытой ладони после десяти секунд концентрации). Некромантия так же не радовала свершениями, но это объяснялось тем, что Тиран заставлял заучивать просто огромные объемы теоретической информации, и пока что, даже не заикался о начале практических занятий. в-третьих: в академии у меня создалась довольно неоднозначная репутация излишне вспыльчивой личности, (результат нескольких драк, произошедших в коридоре, после которых и меня, и противника, отправляли в госпиталь).

К слову о драках: первые полгода, первокурсников никто не трогал, (несколько исключений не в счет, там ученики сами нарвались). После того, как я спросила у Азулы, "почему так?", дроу потрепала меня по волосам, и со смехом заявила, "это не спортивно". Оказалось, что первокурсников, во время "разборок" разных компаний, (поделивших территорию академии примерно на дюжину равных частей), стараются вообще не трогать, так как мы почти ничего не умеем, и не можем за себя постоять.

Вспоминая происшествия, (забавные и обидные), я дошла до своей комнаты, и войдя, столкнулась с Азулой. Тут же меня сдавили в крепких объятиях, а волосы на голове растрепали. Вообще, соседка относится ко мне то как к игрушке, то как к младшей сестренке, а то как к домашнему животному, при этом беззастенчиво пользуясь своим превосходством как в физической силе, так и в магическом мастерстве.

Кое-как сумев вывернуться из захвата, прыгаю на свою кровать прямо в обуви, (в случае чего, отсюда проще будет убегать).

— и что это значит? - Стараюсь нахмурить лицо... но это вызывает только улыбку у соседки.

— я уезжаю на границу. - Заявила дроу.

"точно, она ведь училась последний год".

Только сейчас я заметила, что Азула одета не в обычную форму, (штаны и рубашку красного цвета), а в настоящую мантию боевого мага. Надо сказать, что это бесформенное на первый взгляд одеяние, имело неплохую магическую защиту, а так же прекрасно подходила для того, что бы прятать в складках и кармашках артефакты и холодное оружие.

Спрыгнув на пол, подхожу к девушке и обнимаю ее за талию, (моя голова доставала ей только до груди, но меня это не смущало). Через секунду, руки молодой дроу крепко стиснули меня, а затем раздались слова, наполненные грустью и заботой:

— береги себя, маленькая лисичка, и постарайся не нарываться на неприятности.

Затем, мы расцепили объятия, Азула подхватила два внушительных чемодана, и оскалив белоснежные зубы в улыбке, вышла из комнаты. Сразу же, в спальне стало как-то пусто и грустно, а в памяти всплыли воспоминания о том, как еще в прошлой жизни мне пришлось прощаться с братом...

"я становлюсь слишком сентиментальной".

Рухнув на кровать вперед спиной, зажмуриваю глаза, которые начало пощипывать от подступающих слез. Изначально, я собиралась использовать дроу, как защиту от других студентов, но за прожитое вместе время, умудрилась привязаться к чернокожей беловолосой красавице с грубым, но добрым характером.

"а разве это плохо?".

Голос у моей шизофрении спокойный, даже меланхоличный, (видимо, ей тоже грустно из-за расставания с Азулой).

"этот мир, не добрая красивая сказка, и лишняя эмоциональность может дорого обойтись".

"тогда, нужно заняться медитациями. Еще мастера "ночных ножей", учили отчищать разум от посторонних мыслей и эмоций. Думаю, пришло время вспомнить их уроки".

Согласно хмыкаю, (академия, где учатся молодые чародеи едва успевшие выйти из детского возраста, прекрасно подходит для тренировок наемного убийцы). Однако, разлеживаться нет времени, ведь я приглашена в гости к одной из однокурсниц, и отбываем мы уже через час. Следует выбрать вещи, которые нужно взять с собой, (платье для выхода в город, пару комплектов повседневной одежды, и тому подобное).

К счастью, каникулы между первым и вторым годами обучения, составляют всего две декады, а это значит, что мне не придется слишком надолго отрываться от по настоящему интересных вещей, вроде артефакторики, (а так же зельеварения и ритуалистики, неожиданно меня заинтересовавших). От приглашения одноклассницы можно было отказаться, но это наверняка испортило бы, только начавшую крепнуть дружбу.

"нужно постараться не забыть, что я это делаю не по тому, что действительно хочу съездить в гости к мелкому аристократу, а потому, что мне нужны крепкие связи в различных "кругах" общества".


В небе ярко светило полуденное солнце, время от времени проплывали облака самых причудливых форм, волосы трепал легкий теплый ветер. Колесница, запряженная тремя бурыми лошадьми, увозила нас прочь от грозного замка академии.

Я сидела на жестком диванчике, (обтянутом бархатной тканью), и любовалась видами, проносящимися за окном, рядом устроилась моя софакультетница, увлеченно читающая очередной "рыцарский" роман, (вот такая она романтичная личность). Напротив нас, на таком же диванчике, расположились черноволосая эльфийка, (ритуалистка), и орчанка, (целительница).

Наша компания образовалась совершенно случайно, (раз за разом мы опаздывали на обед, и садились за самый дальний столик в столовой). С членами своих факультетов, отношения постепенно становились все более "прохладными", вот мы и стали общаться между собой. Через какое-то время, у всех появились прозвища, которые почти заменили настоящие имена.

Мою скромную одноклассницу, (старающуюся не привлекать к себе внимания даже на уроках факультета), прозвали "мыш", (в своей компании мы ее звали "мышка", "мышонок"). Эльфийку, (из-за умения "смешать с грязью" при помощи пары фраз), прозвали "змея". Орчанка, (оказавшаяся чуть ли не самой доброй и безобидной из нас), получила прозвище "цветик". Мое же прозвище, (довольно не оригинальное), "лиса", или же более кратко "лис".

Время от времени, к нашей компании присоединялись другие девушки, но они не задерживались более чем на два-три дня. Пока что, старшекурсники нас почти не трогали, позволяя освоиться в стенах академии, а так же давая время присоединиться к одной из самых больших компаний, но как предупредила Азула, со второго года начнется "травля", и тем кто не успел найти защитников, (покровителей), будет очень тяжело.

Знакомые, (с которыми меня свела дроу), рассказывали о случаях, когда один, или несколько новичков, считая себя самыми умными, (сильными, богатыми, влиятельными), пытались идти против устоявшейся системы. Результатом подобных попыток, всегда были "сломанные" личности, (ведь студентам запрещено только убивать, и наносить тяжелые травмы, которые невозможно вылечить в госпитале академии), некоторые особенно наглые аристократы, превращались в общие "игрушки", или же становились чьей либо "собственностью". Судя по рассказам, эти несчастные начинали получать удовольствие от унижений.

Разумеется, я не верила всем историям безоговорочно, и не раз посещала архив академии, где читала выписки из госпитального журнала, (имен там не указывалось). В результате, мне стало ясно, что получение Азулы в качестве покровителя, (пусть она уже и не учится среди нас), было самым удачным достижением за весь год. А еще, с самого начала следующего учебного года, нужно будет подтвердить тот факт, что я принадлежу к определенной компании, (а это значит, что спокойная жизнь окончена).

Но, пока что об академии можно забыть, (на целых две декады), ведь впереди ждет отдых, а так же общение пусть не с самыми богатыми, но все же влиятельными разумными.


Остановив карету у въезда в город, (имеющий довольно лаконичное название "Край-город"), мы решили прогуляться своими ногами. Одежда, (униформа факультетов), была довольно удобной и практичной, все же остальные вещи, поехали дальше.

Первым, что мы увидели, была относительно невысокая городская стена, (всего пять метров в высоту, и примерно метр в толщину), которую с внешней стороны окружали обширные распаханные поля. Толстые деревянные ворота были широко распахнуты, по обеим сторонам прохода стояли стражники облаченные в кожаные доспехи с металлическими вставками, и вооруженные копьями и мечами. Горожане, беспрепятственно проходили через арку, на дороге виднелись несколько груженых телег.

Проследовав внутрь города, я почувствовала как нервно задергались мои уши, (множество голосов сливались в сплошной гул, к которому примешивался скрип колес, а так же какие-то скрежет и стук). После долгого нахождения в относительно тихой академии, (ученики старались привлекать к себе как можно меньше внимания, и только во время драк поднимались крик и грохот), шум жизни провинциального города, нанес удар по моему чуткому слуху, сравнимый с ударом мешком с песком по затылку.

Подруги быстро отреагировали на растерянное выражение моего лица, и достаточно правильно поняли случившееся. В результате через пару минут, (ровно столько времени мне потребовалось, что бы прийти в себя и привыкнуть к окружающей какофонии звуков), я обнаружила себя зажатой между "мышкой" и "цветиком", крепко держащими меня под локти. Последняя наша подруга, (словно "волнорез"), уверенно двигалась впереди, расчищая нам дорогу.

Благодарно кивнув девушкам, и показав, что пришла в норму, высвобождаюсь из захвата, и начинаю осматриваться по сторонам. Стыдно сказать, но за все время жизни в этом мире, я так ни разу и не гуляла ни по какому городу.

Подруги, (убедившись что я нормально себя чувствую), "перестроились" в новый порядок, и дальнейший путь мы проделали идя плечом к плечу, и обсуждая все, что только не попадалось на глаза, (начиная от мужской и женской одежды, заканчивая архитектурой зданий).

А посмотреть действительно было на что: пусть "Край-город" и был провинцией, но благодаря близкому расположению относительно академии магов, здесь смешались представители разных рас, а так же "слоев" общества. На улице можно было увидеть женщину в довольно дорогом платье, рядом с которой шла ее дочь одетая в легкие доспехи. Орки и гномы, торговали в многочисленных лавках, эльфы играли на музыкальных инструментах или зазывали посетителей в рестораны, (по виду, они не дотягивали до средненького трактира), но больше всего было разумеется людей, которые занимались абсолютно всем.

Казалось бы, что в городе должно быть много карманников, и прочих неприятных личностей... только вот, вероятность наткнуться на ученика академии, или на полноценного мага решившего переодеться в одежду обычного горожанина, существенно снижает количество тех, кто все же рискует заниматься столь неприглядной деятельностью.

Двух и трехэтажные дома, (в основном каменные, но встречались и деревянные), сверкали многочисленными широкими окнами, а вдоль улиц тянулись глубокие канавы для отходов. Чистоту воздуха в городе поддерживали специальные артефакты, одновременно выполняющие и функцию фонарей. В общем, этот населенный пункт, лично мне показался достаточно уютным, (а так же светлым и чистым).

"однако, и здесь не все так радостно".

Высказывание моего второго "я", относилось к попрошайкам, то и дело попадающимся на глаза. Старики и калеки, (одетые в какие-то лохмотья), сидели на потрепанных ковриках, расстеленных на обочинах дороги. Время от времени, им бросали одну-две монетки, (в основном медь), и горожане старательно отводили взгляды от менее удачливых членов общества.

"хватило бы нескольких декад работы целителя уровня магистра, что бы исцелить все их травмы".

"только вот, кто этим будет заниматься? Услуги магов стоят очень не дешево, а нищим порой не на что даже есть... ты только посмотри на их худые лица!".

Возмущение в голосе Фокси, едва не заставило меня скривиться.

"тише, я и так прекрасно тебя слышу".

"извини... просто мне кажется, что эту проблему надо решать".

"и ты предлагаешь заняться этим мне? извини, но я пока не обладаю нужным влиянием, да и целитель из меня посредственный".

— давайте быстрее, а-то мы так и на ужин опоздаем. - Подталкивая эльфийку в спину, проворчала "цветик", которая как и все представители ее расы, уделяла особое внимание приемам пищи, (что не мешало ей опаздывать на обеды в академии).

"у меня появилась идея!".

От радостного крика моей шизофрении, левое ухо нервно дернулось. Старательно контролируя свои мысли, (что бы среди нормальных слов не проскакивали ругательства), осведомляюсь:

"поделишься своей задумкой, или хочешь что бы я попыталась догадаться?".

"помнишь, мы хотели проверить, как "серебряная" манна влияет на других живых существ?".

"что-то припоминаю, но кажется тогда было решено не рисковать, так как в академии слишком велика вероятность привлечь ненужное внимание".

"именно. Но теперь-то мы не в академии, а самое главное, здесь полно подопытных, о которых никто не вспомнит, даже если эксперимент пойдет неудачно".

"а я уже почти поверила, что тебя действительно волнует судьба бедняков. Идея интересная, однако отложим ее обсуждение на вечер, а-то подруги уже косятся как-то подозрительно. Не решили бы, что меня снова "оглушило"".

Остаток пути мы проделали быстрым шагом, (причиной спешки был умоляющий и голодный взгляд "цветика"), и вскоре впереди показался дом родителей "мышонка". Двухметровый бревенчатый забор, отгораживал небольшой участок земли от города, создавая "островок спокойствия" в "море суеты".

У ворот нас встретил слуга, (человек среднего возраста, среднего роста, и ничем не примечательной внешности), облаченный в темно бардовую ливрею. Он молча поклонился "мышонку", а затем распахнул широкие створки, после чего посторонился, освобождая для нас проход.

Переступив невидимую черту, я почувствовала, как шум города словно отдалился, и даже дышать стало намного легче. Судя по лицам подруг, (на губах которых появились слабые улыбки), они так же ощутили облегчение, (все же, мы слишком привыкли к тишине академии). За нашими спинами, с глухим щелчком закрылись ворота, и все тот же слуга, жестом пригласил следовать за собой.

С интересом я разглядывала небольшой садик, окружающий трехэтажный дом, (первый этаж которого был построен из желтого камня, а второй и третий из тщательно обструганных бревен). Широкая дорожка, (вымощенная крупными булыжниками), вела прямо к высоким резным дверям, а справа и слева отходили тропинки, петляющие между цветочными кустами и фруктовыми деревьями.

Не успели мы подойти к дому, как двери распахнулись и на пороге появилась невысокая пухлая женщина, одетая в длинное белое платье украшенное кружевами. Что-то неразборчиво прокричав, она шустро подбежала к "мышке", и "сгребла" ее в объятия. Через несколько секунд, в проходе появился высокий черноволосый мужчина с короткой бородкой, (одет он был в синий строгий костюм без украшений).

— приветствую вас в своем доме. Меня зовут Тревор Лоск, и я рад познакомиться с подругами своей дочери. - Мужчина церемонно поклонился. - Мою жену зовут Клара... кхм... прошу вас, чувствуйте себя как дома, и не откажитесь разделить с нами скромную трапезу.

Пока глава семейства, (несколько нервозно), произносил приветственную речь, его жена забрасывала вопросами "мышку", не давая ей и шанса дать хоть один ответ. Создалось впечатление, (и похоже не только у меня), что эти двое, позабыли о существовании всех остальных.

"мне даже завидно... совсем чуть-чуть".


Обеденный зал, являлся довольно большой светлой комнатой, (занимающей почти весь первый этаж). Несколько позолоченных люстр, обеспечивали освещение не хуже чем от полуденного солнца, закрепленные на стенах зеркала, зрительно увеличивали пространство, пол же имел темно желтый цвет, и блестел не хуже тех же зеркал.

Мы разместились за недлинным столом, накрытым белоснежной скатертью. Господин Тревор, старательно развлекал гостей забавными историями из времен, когда он служил офицером на границе, разбавляя их случаями из совсем недавней жизни, (дочь и мать, были потеряны для общества, и хоть сидели за тем же столом, но были слишком поглощены общением друг с другом).

Расторопные слуги, приносили и уносили самые разные блюда, (овощные салаты, копченые рыбу и мясо, засахаренные фрукты, и еще много всего другого). Орчанка, (сперва пытавшаяся демонстрировать манеры), вскоре "плюнула" на приличия, и принялась "истреблять" все продукты, попадающие в зону досягаемости, (при этом ела она достаточно аккуратно).

Чувствуя, что я ощущаю себя несколько скованно, единственная эльфийка в нашей компании, взяла на себя обязанность вести разговор. Она умудрялась рассказывать о жизни в академии, смеяться над шутками хозяина дома, (порой совершенно непонятными), и даже выспросила самые интересные сплетни из столицы.

Расправившись с довольно вкусной запеканкой, я вооружилась бокалом с легким красным вином, и откинувшись на спинку стула, стала прислушиваться к разговору "змеи" и Тревора. Насколько мне удалось понять, хозяин дома является достаточно уважаемой в "Край-городе" личностью, но не имеет достаточно средств и связей, что бы перебраться поближе к столице, (а ведь ему этого очень хочется). Во владении его семьи, находится несколько магазинов артефактов, где продается товар из их же мастерской. Наша "мышка", является младшим из трех детей, (двое старших мальчики, один из которых пошел по пути военного, а другой в соседнем городе пытается основать свое дело).

Оценивающие взгляды Тревора, бросаемые на меня и на эльфийку, заставляли меня внутренне напрягаться, (слишком уж это напоминало о профессоре Лироне, который постоянно искал предлоги, что бы пригласить меня в свой кабинет). Похоже что торговец пытался рассчитать, стоит ли пытаться свести нас со своими сыновьями, ("цветика" он даже не рассматривал, скорее всего из-за расы).

"еще немного, и в списке будущих жертв, добавится еще одно имя".

С каждым новым взглядом, брошенным в мою сторону, желание вспомнить уроки мастеров "ночных ножей", все возрастало. Пока что, Тревора спасало то, что я не уверена, что смогу его убить, (только если неожиданно нанесу удар в спину), а так же то, что он отец моей подруги, рядом с которой осталось учиться еще целых пять лет.

"думай о хорошем... например о деньгах, которые этот наглый старик может тебе "одолжить"".

Как бы там ни было, но через три часа, (!), ужин наконец закончился, и нам предложили пройти в гостевые комнаты, (что бы отдохнуть после дороги). К этому времени, "мышонок" с матерью, уже куда-то убежали, а взгляды хозяина дома, постепенно стали слишком наглыми...

Молчаливый слуга отвел меня в комнату на втором этаже, чуть дальше по коридору, поселились эльфийка и орчанка. Спальня представляла из себя небольшое помещение с кроватью, узким шкафом и столом. Пол покрывал тонкий светлый ковер, на стене рядом с кроватью висела большая картина, на которой была изображена обнаженная эльфийка с мечом в руках, сидящая верхом на огромном черном коне. Через широкое окно, (расположенное в стене, прямо напротив входной двери), в помещение "заливался" солнечный свет.

"можно было бы сказать, что здесь уютно... но откуда у меня такое неприятное ощущение?".

"предчувствие неприятностей?".

Предположила Фокси.

"возможно... раньше оно частенько мне помогало".

Найдя свои вещи, (чемодан был задвинут за кровать), я достала чистую одежду, и вышла из спальни, что бы найти ванную комнату. Молчаливый слуга, (который дежурил у лестницы ведущей на первый этаж), указал на дверь в самом конце коридора, после чего вновь превратился в подобие статуи.

После посещения душа, (узкая кабинка с занавеской, и чуть теплой водой текущей из "распылителя"), мне пришлось сушиться при помощи магии воздуха. Оставив грязную одежду в плетенной корзине, возвращаюсь в комнату и запираю дверь на замок, после чего с наслаждением вытягиваюсь на белых простынях застилающих кровать.

"осталось решить, идти на поиски жертвы для экспериментов сегодня, или подождать до завтра?".

На этот вопрос мне остается только хмыкнуть, но обиженное сопение в голове, заставляет дать более подробный ответ.

"что-то мне подсказывает, что этой ночью, здесь будет достаточно весело... так что, отложим эксперименты до завтра".

Закрыв глаза, погружаюсь в неглубокую медитацию, и что бы отчистить сознание от посторонних мыслей, начинаю наблюдать за циркуляцией манны по энергетическому каркасу. За этим занятием, совершенно незаметно пролетели несколько часов, (солнце успело сесть, и все звуки в доме затихли).

"что-то ничего не происходит, похоже твое предчувствие "сломалось"".

Шизофрения, всем своим тоном пыталась передать, насколько она недовольна. Я ее прекрасно понимала, (самой жутко хотелось узнать, что будет с человеком, если "влить" в него немного "серебряной" манны), все же непоседливость была одной из основных черт моего характера как кицуне.

"а вот и наше "приключение". Как раз вовремя, а-то мне уже начало быть скучно".

Вероятно, если бы не обостренный слух, я не услышала бы, как щелкнул дверной замок, а если бы не магия крови, то подлитое в вино успокоительное, не позволило бы проснуться даже если дом начал рушиться. Однако, жизнь не терпит сослагательных наклонений, а потому в моей левой руке тускло блеснул тонкий стилет.

Бесшумно соскользнув с кровати, занимаю позицию в углу комнаты, и задержав дыхание, (просто на всякий случай), принимаюсь ждать. Замок в последний раз щелкнул, дверь бесшумно распахнулась, и в спальню, (ступая на цыпочках), вошел высокий мужчина, одетый в длинный халат.

"пришел проверить, не замерзла ли гостья, лежа в одиночестве, на такой большой кровати".

Скользящим шагом захожу за спину своему посетителю, и примериваюсь для нанесения единственного удара.

"эх... жаль убивать его нельзя".

"а откуда ты знала, что он придет именно сегодня, и именно к тебе?".

"если бы он не собирался ничего предпринимать сегодня, то не стал бы подмешивать всякую гадость беззащитным девочкам... а почему пришел ко мне? так моя комната находится ближе всех к лестнице на третий этаж".

Тем временем, мужчина навис над кроватью, (при этом удобно подставив свой зад), и обнаружил, что она пуста. В это же время, я приставила стилет к выпирающей части тела, и ласково произнесла:

— не дергайся, или в твоем теле появится отверстие, не предусмотренное природой. Колдовать, или использовать артефакты, так же не рекомендую, все же на один удар у меня времени хватит.

— вот... маленькая дрянь. - Прошипел сквозь зубы хозяин дома, (вероятно думал, что я его не слышу), и добавил уже громче. - Девочка, что ты делаешь?

— а что вы делаете в моей комнате, да еще ночью? - Почувствовав, как пришла в движение манна Тревора, надавливаю на стилет, легко прорезающий ткань халата.

— я пришел проверить, все ли впорядке с моими гостями.

"угу, то-есть ты не только ко мне зайти хотел...".

— и для этого, нужно было вскрывать запертый замок? А если бы я была не одета? Знаете ли, в академии я привыкла спать голышом.

— ну... как хороший хозяин, я должен был убедиться, что у вас все хорошо. - Мужчина попытался незаметно отодвинуться, но еще один укол острым лезвием, заставил его передумать.

— давайте не будем делать вид, как будто вы безгрешный монах а я невинный ребенок. - Тон моего голоса стал почти равнодушным. - Мне интересно, ваши жена и дочь, знают о вашей затее? Отвечайте.

— нет. - Тут же отозвался хозяин дома, и стилет слегка его оцарапал. - Дочь не знает.

— уже лучше. - Задумавшись на секунду, делаю предложение. - Ваша дочь и дальше будет оставаться вневедении, насчет развлечений своего отца, но только в случае, если за оставшееся время каникул, я вас больше не увижу. Попытаетесь отомстить, и одним ребенком в вашей семье станет меньше... все же в академии иногда случаются несчастные случаи. Да и вы, вместе с женой, "совершенно случайно", можете выпить или съесть что ни будь опасное для жизни...

— я это так не оставлю. - Зло зашипел Тревор.

— если что-то случится со мной, вами заинтересуются такие личности как профессор Лирон, или мой опекун, магистр Валин. Вам что ни будь говорят эти имена?

— ты блефуешь. - Прозвучало это почти уверено.

— возможно да, а возможно и нет. Хотите рискнуть и проверить?

В ответ прозвучало только громкое сопение, (трудно спорить, стоя в не самой удобной позе, да еще и с ножом, приставленным к заду).

— мы договорились? - Интересуюсь максимально вежливо.

— договорились. - После короткой паузы, отозвался хозяин дома.

Делаю два шага назад, оказываясь рядом со стеной, но стилет не убираю, (один удар нанести успею даже сейчас, если этот человек все же решит отомстить).

Медленно выпрямившись и развернувшись ко мне лицом, Тревор внимательно посмотрел в мои полуприкрытые глаза, (сейчас они должны слегка светиться желтым). Спустя два удара сердца, он дернул уголком губ, и твердым шагом покинул спальню.

"умеешь ты заводить друзей".

Хихикнула моя соседка по голове.

"и не говори, мне просто везет: стоило отправиться в гости к подруге, как нарвалась на извращенца. Что-то мне подсказывает, что лучше бы не задерживаться в столь гостеприимных стенах, и не испытывать терпение хозяев дома".

Еще раз закрыв замок, вставляю в "скважину" кончик стилета. Конечно, это не гарантирует того, что дверь теперь открыть не удастся, но все же, некоторые сложности у "гостей" возникнут.

"а теперь спать... завтра меня ждут интересные эксперименты".

Потянувшись всем телом и широко зевнув, удобно устраиваюсь на постели, (раздеваться на всякий случай не стала). Ловлю себя на мысли, что уже не столь сильно завидую "мышонку", все же родители у нее довольно подозрительные, и кто знает, как все это время жилось девочке.

"ты и вправду думаешь, что Валин или Лирон, стали бы за тебя заступаться?".

Задумчиво спросила Фокси.

"если бы Тревор меня убил, то Валин скорее всего отомстил бы, все же, это можно было бы расценить как прямой вызов брошенный моему опекуну... а если бы он меня избил или изнасиловал, но оставил вживых, то вся его семья не дожила бы до конца следующего учебного года в академии".

На этом разговор прервался. Прежде чем уснуть, я успела подумать о том, решится ли хозяин дома, нанести визит "змее" или "цветику"? всем известно, что у эльфов хорошая память, и они могут готовить свою месть годами, а орки, (даже самые миролюбивые), способны на любые необдуманные и рискованные поступки, находясь в состоянии "эффекта".

А снился мне на редкость бредовый сон, в котором гигантские желейные червяки, штурмовали вафельный замок, стены которого защищали шоколадные человечки. Где-то в середине разворачивающегося противостояния, весь мир начал тонуть в молоке...

Проснувшись утром, обнаруживаю что в комнату никто проникнуть не пытался, а так же понимаю, что просто чудовищно хочу есть.


Сразу же после завтрака, я отправилась гулять по городу, (вежливо отказавшись от сопровождения в виде слуг или охраны особняка). Подруги пытались было настоять на том, что мне небезопасно ходить в одиночестве, но я сумела "переключить" внимание "цветика" и "змеи", на излишнюю гостеприимность хозяина дома. Орчанка и эльфийка, намек поняли, в результате их интерес к моей судьбе несколько поугас, а на лицах появились задумчивые выражения.

Выйдя за ворота, тут же сворачиваю с главной улицы в один из многочисленных переулков. Оказавшись скрытой углом одного из домов, от глаз возможных наблюдателей, достаю из взятой с собой сумки, тонкий черный плащ с капюшоном, и тут же накидываю его поверх желтых штанов и рубашки.

"не самая лучшая маскировка".

Заметила моя шизофрения.

"это еще не все".

Сосредотачиваюсь на своей магии, и начинаю воздействовать на свет, (заставляя солнечные лучи меня огибать). Пока что, мой уровень контроля над стихией света, не достаточно высок, а потому, вместо того что бы стать полностью невидимым, мой силуэт превратился в блеклую тень.

Большинство живых существ видит предметы только потому, что от поверхности этих предметов отражаются лучи света, которые попадая на сетчатку глаз, создают определенную картину воспринимаемую мозгом. Маг света, может заставить различные лучи, огибать свое тело, благодаря чему он становится почти полностью невидимым, (на существ видящих излучаемое тепло, а так же ориентирующихся по запахам, подобные уловки не работают).

Хотела бы сказать, что сама додумалась до подобного способа применения света, но это было бы ложью. Профессор Фавн, уже на втором уроке сперва продемонстрировал способ, как можно спрятаться в абсолютно пустой светлой комнате, а затем подробно рассказал, как это сделал. Мастерство этого чародея таково, что он может идти рядом с другим магом, а спутник даже не будет догадываться, что гуляет не один.

Чем выше у мага контроль над стихией, тем меньше манны ему требуется для управления заклинаниями. Тот же Фавн, практически одним усилием воли, заставляет лучи света изгибаться, маскируя свои действия под окружающий магический фон. Если же сейчас посмотреть на меня магическим зрением, то будет видно целое "облако" манны, расходуемой из-за низкого контроля... да что говорить, если при внимательном взгляде, я видна обычным зрением.

Что бы изменить направление самого обычного солнечного луча, магу проще всего "согнуть" его под углом, но это действие заметно даже для простых людей, (при условии что они внимательно ищут что-то подозрительное). Чародей, достигший мастерства, может "изогнуть" тот же самый луч, не создавая при этом углов, (невидимость Фавна, обеспечивается именно плавностью изгибов лучей света). Мой собственный "кокон невидимости", выглядит как многогранник, при взгляде через который, объекты незначительно искажаются.

В первый раз, когда я создала подобие "кокона невидимости", на несколько мгновений мной овладела паника, (ведь если все лучи света "огибают" тело мага, то его собственным глазам неоткуда получать информацию). Дольше всего, пришлось учиться пропускать некоторое количество света, что бы иметь возможность воспринимать внешний мир.

Преодолев несколько улочек, захожу в очередной темный переулок, и облокотившись о стену, отменяю заклинание. Прискорбно это признавать, но пока что, изображать из себя невидимку, мне рановато, (если обычные горожане не обращали внимания на размытое пятно, то вот маги наоборот, провожали "аномалию" заинтересованными взглядами).

"что ж, остается только тренироваться, что бы однажды не только достичь уровня Фавна, но и превзойти его".

"раз ты уже закончила с этим, давай перейдем к более интересным экспериментам".

"эх... ничего ты не понимаешь. Только попробуй представить, какие возможности передо мной откроет способность становиться полностью невидимой".

"точно! Ты сможешь безнаказанно подглядывать за мальчиками в душе".

От подобного предположения я даже поперхнулась очередным вдохом. Переведя дух, решаю приступить к поиску подходящей жертвы, (все равно, с Фокси сейчас спорить бесполезно).

По улицам "Край-города" ходило множество разумных, но обеспеченные горожане мне не подходили, (ведь если эксперимент пройдет неудачно, их будут искать родственники и знакомые), лучше всего было выбрать кого ни будь из нищих, но они старались "околачиваться" на самых оживленных улицах, где уже мне "светиться" было нежелательно. Целый час был потрачен на бесплодные поиски и блуждания по узким, (и не самым чистым), переулкам: мой взгляд наткнулся на худощавого старика, одетого в потрепанную серую мантию.

Предполагаемая жертва, увлеченно копалась в куче мусора за одним из продуктовых магазинчиков. Длинные седые волосы спутались и висели "сосульками", на костлявых руках отчетливо просматривались вены, а глаза были завязаны относительно чистым куском белой ткани.

"что-то мне боязно".

Стоя за углом еще одного здания, я уже десять минут наблюдала за нищим, и хоть других прохожих здесь не было, задуманный эксперимент, все еще не был воплощен в жизнь.

"тебя испугал немощный старик? Стыдись".

Голос моего второго "я", одновременно выражал и презрение и непонимание. По правде говоря, мне и самой было непонятно, почему я тяну время.

"а вдруг он маг?".

"посмотри магическим зрением... что ни будь видишь?".

"вроде бы обычный человек...".

"в таком случае, прекращай "ломаться" и действуй, пока не появился кто ни будь еще".

В это время, старик наконец что-то нашел, и удерживая добычу в одной руке, стал отползать к противоположной стене. Рывком сокращаю дистанцию, и ударом открытой ладони в бок, валю нищего на землю.

— не бейте! Я все отдам... - съежившись, человек выронил из руки заплесневелую половинку булки, и непослушными пальцами начал доставать из карманов своего одеяния, самый разный мусор.

Наношу удар ладонью в солнечное сплетение, сопровождая его выплеском манны, (это заставило жертву закашляться, и жалобно скуля, попытаться свернуться в компактный "клубок"). В следующий момент, срываю повязку с головы старика, и моему взгляду предстают два воспаленных глаза, уже заплывших гноем.

"идеально... вот сейчас и проверим, каковы пределы возможностей "серебряной" манны".

В ответ, из подсознания раздается удовлетворенный хмык, а затем следует напоминание о том, что нужно поторапливаться.

Усилием воли тянусь к "сердцу бога", и "зачерпываю" из него максимум энергии, который только могу удерживать. Через магические каналы в правой руке, перемещаю "серебряную" Ману в ладонь, которую кладу на лицо подопытного. Нищий, (все это время неподвижно лежавший на земле), слабо дернулся, но даже не подумал сопротивляться. Прошла секунда, и кажется он даже перестал дышать...

"переходи на магическое зрение".

Скомандовала Фокси, и я незамедлительно исполнила указание. На моих глазах, "серебряная" манна, заполняла собой голову жертвы, концентрируясь вокруг мозга и в глазницах, (прискорбно, но глазные яблоки не выдержали напряжения, и "выгорели").

"жаль, похоже подопытный не выживет, и эксперимент уже сейчас можно считать проваленным".

"попробуй добавить энергии".

Попросила моя шизофрения. Пожав плечами, еще одним усилием воли, заставляю новую порцию "серебряной" манны, через руку устремиться в голову жертвы. В ответ на это действие, раздался слабый болезненный стон, а свечение в глазницах чуть усилилось, став более насыщенным.

"давай еще немного...".

"нет. Сперва объясни, чего ты хочешь добиться".

"ну... профессор Фавн говорил, что при определенной концентрации, свет способен стать плотным, а в одной из лекций профессора Сота говорилось, что артефакт можно создать, если вложить большое количество манны в определенное желание...".

"поправь меня, если я ошибаюсь: но ты хочешь создать артефакт из "серебряной" манны?".

"да".

Ответ был тихим, как будто Фокси смутилась.

"идиотизм. Более сильные и опытные артефакторы, давно пытаются создавать артефакты, используя только желание и вкладываемую магию, и хоть какой-то результат получается в одной попытке из тысячи. Однако... почему бы не попытаться? Хуже все равно не будет".

"ты должна полностью сконцентрироваться на одном желании".

Мое второе "я", тут же оживилось, и начало диктовать новые инструкции. В результате, мне пришлось разделить свое внимание между двумя действиями, (перемещением "серебряной" манны из "сердца бога" в глаза старика, а так же монотонным мысленным бормотанием слова-приказа). За окружающей обстановкой пришлось следить Фокси, которая должна была предупредить, если в поле зрения появится кто ни будь посторонний.

"прозрей... прозрей... прозрей...".

Чем больше времени проходило, тем более глупо я себя чувствовала. Магическая энергия в "сердце бога" не заканчивалась, но контролировать ее становилось все тяжелее. Подопытный, начал глухо стонать на одной ноте, и это так же не добавляло хорошего настроения.

Вот капелька пота, (скопившаяся на лбу), стекла по переносице и повисла на кончике носа. Стиснутые в тонкую линию губы, пересохли и начали подрагивать, а в ушах все громче стучала кровь...

"кто-то идет".

Внезапно произнесла моя шизофрения, вырывая меня из состояния транса. От долгого сидения в одной позе, мышцы затекли, и для того что бы встать, пришлось напитывать тело собственной манной.

Теперь уже и я услышала медленно приближающиеся голоса, принадлежащие как минимум трем разумным. Взглянув на нищего, (замолчавшего и не подающего признаков жизни), с сожалением констатирую, что эксперимент провалился.

"уходим... не нужно, что бы тебя видели рядом с трупом".

Поторопила меня Фокси.

После того как девичья фигурка, кутающаяся в плащ, скрылась в одном из переулков, из противоположного прохода, на задний дворик небольшого магазинчика, вышла компания из четырех парней, (два орка, гном и человек). Все они были одеты в кожаные куртки, высокие сапоги, а на поясах у них висели короткие мечи.

— о! - Один из орков, (слегка покачиваясь при ходьбе), подошел к неподвижно лежащему телу нищего, и ткнул его в бок носком сапога. - Эй старый, ты как себя чувствуешь?

Худощавое тело пошевелилось, а затем глаза бродяги распахнулись, (от неожиданности, орк отшатнулся, и чуть было не упал). Взгляд человека был на удивление твердым и осмысленным, но не это испугало молодого воина, а два "озера" жидкого серебра, сверкающие в глазницах.

Легко сев, нищий осмотрелся, а затем произнес:

— прекрасно... просто прекрасно. - Его голос был низким и глубоким.

— хех, "прекрасно"... - К приятелю подошел второй орк, и с размаху опустил ладонь на мускулистое плечо. - Дружище, мне кажется этот старик слегка "перебрал"... надо бы ему подкинуть, "на опохмел".

Человек и гном, (так же подошедшие ближе), весело захохотали, и немного неуверенными движениями, запустили руки в кошели, так же висящие на поясах.

— держи старый, и больше постарайся не спать прямо на дороге. - Бросив на землю горсть медяков, орк зашагал дальше, увлекая за собой друзей.

— да не обделит вас своей милостью дарящая свет. - Четко произнес нищий, ловко собрав в ладонь медные кругляши.

— ха-ха, "дарящая свет"... не, старый, не пей больше эту дрянь, а-то еще демонов каких увидишь. Ну вы слышали? "Дарящая свет", придумал же...

Веселая компания удалилась, (вскоре они забудут о необычной встрече), а старик остался наедине сам с собой. Поднявшись на ноги, он выпрямился во весь рост, (оказавшийся не таким уж и маленьким), и впервые за последние несколько лет, сумел вдохнуть полной грудью.

"богиня была здесь... она даровала мне глаза... я чувствую в себе частицу ее силы... но почему она ушла?".

Худое лицо нахмурилось, приобретя довольно хищные черты. Между седыми бровями пролегла глубокая морщинка, а серебряные глаза тускло засияли. Если бы хоть одно живое существо в этот момент увидело бы старца, то вряд ли ему удалось бы узнать того жалкого бродягу, который искал объедки в помойках и спал на голой земле между мусорных куч.

"богиня еще слишком слаба, что бы явить себя народу".

Придумав убедительную причину того, что "дарящая свет" не пожелала лично предстать перед своим слугой, мужчина тут же решил, что должен сделать все возможное, дабы подготовить мир к появлению новой богини.

В этот миг, глаза из жидкого серебра, полыхнули огнем истинного фанатизма, способного стирать города с лица земли, ради исполнения единственной цели...


Еще четыре раза я выходила "на охоту" за подопытными, но к сожалению, ни одна жертва моих экспериментов так и не выжила. Времени каникул оставалось достаточно много, так что попытки можно было продолжать... только вот стража начала беспокоиться, когда горожане в подворотнях стали обнаруживать тела мертвых бродяг. Дело в том, что "Край-город", поселение сравнительно небольшое, а благодаря большому числу магов, преступность здесь на крайне низком уровне, так что даже смерть нескольких нищих, способна "поднять волнения".

В результате, мне оставалось либо просто бродить по улицам, (любуясь на товары, разложенные на прилавках перед магазинами), либо оставаться дома у "мышонка", общаясь с подругами и ее матерью. Так как господин Тревор, всем своим видом показывал, что недоволен самим фактом моего существования, выбор в пользу очередной прогулки, казался более предпочтительным.

А однажды утром, (сидя в обеденном зале), я заметила, что хозяин дома заметно прихрамывает на одну ногу, и боязливо косится в сторону "змеи". Не справившись с лисьим любопытством, едва дожидаюсь окончания трапезы, после чего тащу подругу в ближайшую пустую комнату.

— ну... после того как ты предупредила нас с "цветиком" о возможном ночном визите... - Эльфийка смущенно отвела взгляд к окну.

— не тяни. - Я разве что на месте не подпрыгивала от нетерпения.

— в общем, прежде чем ложиться спать, мы устанавливали перед дверьми капканы, предназначенные для охоты на мелких хищников.

— а... откуда? - Удивление мне даже не пришлось изображать, и подруга прекрасно почувствовала искренность этой эмоции.

— отец "цветика" увлекается охотой, и свою дочь он тоже пристрастил к этому развлечению. - Эльфийка засмеялась. - Ты бы видела, что за "монстра", наша зеленая подруга устанавливала в своей комнате... ногу если не оторвало бы, то сломало в нескольких местах, это точно.

В итоге, когда мы уезжали обратно в академию, "мышка" выглядела слегка расстроенной, (расставаться с мамой ей было тяжело), а вот ее отец, даже не пытался скрыть своей радости.

Пусть в гостях было весело, (да еще и некоторые задумки удалось опробовать, не боясь навязчивого внимания профессоров), но в следующем году я решила остаться в академии. Слишком многое еще нужно узнать, слишком мало у меня личной силы, а чутье подсказывает, что приближаются крупные неприятности.


ДОЛГ ПЕРЕД РОДИНОЙ.

В этот вечер, в самом большом тренировочном зале академии, собрался почти весь выпускной курс студентов. Ритуалисты чертили сложные символы, артефакторы устанавливали заряженные накопители, некроманты и боевые маги, готовились удерживать барьеры, (что бы ни капли энергии не "утекло" в пространство). Зельевары поили меня укрепляющими составами, целители заняли удобные для наблюдения позиции, с которых проще будет контролировать происходящее.

Разумеется, вся эта толпа, собралась здесь не из желания помочь однокурснице, (такое понятие как "альтруизм", в этом мире знакомо крайне узкому кругу разумных). За почти шесть лет, я успела оказать немало мелких услуг, обзавелась должниками, а кому-то просто заплатила, что бы сегодня они находились здесь.

От результата сегодняшнего ритуала, будет зависеть моя дальнейшая судьба, (останусь ли я обычным "середнячком", или же буду претендовать на нечто большее). На сегодняшний день, мой резерв почти равен десяти тысячам "В", (один из лучших результатов на курсе), но что бы однажды претендовать на звание архимага, этого катастрофически недостаточно.

— ну... мы свою часть закончили. - Заявил ритуалист, (бледный парень с длинными тусклыми волосами, собранными на затылке в "хвост"). - На всякий случай я и ребята, все же останемся, что бы проследить за процессом...

"...а так же полюбоваться на голую девушку".

Ехидный голос шизофрении, просто "лучился" радостью, (словно она получала удовольствие от тех моментов, когда я попадала в неловкие ситуации).

Коротко кивнув, начинаю раздеваться, (этот процесс, тут же привлек внимание всей мужской половины магов, находящихся в зале, а так же некоторых девушек). Непрерывно мысленно повторяя, "в любой ситуации сохраняй достоинство...", выхожу в середину зала, и ложусь прямо на каменный пол.

— чего вы, голых девушек не видели? - Ехидно осведомился один из гномов, (мой однофакультетник). - Начинаем ритуал.

В толпе кто-то недовольно заворчал, но ритуалисты и артефакторы, уже не слушали возражений. Вспыхнули алым цветом полупрозрачные магические щиты, начали "наливаться" белым свечением символы тщательно выведенные на полу. Предвидя, что процесс вмешательства в энергетическое тело, будет не самым приятным, "соскальзываю" в медитацию.

В дальнейшем, единственное что я видела, это переливающееся всеми цветами радуги сияние. Изредка, до ушей доносились обрывки чьих-то фраз, а так же все сильнее становился гул в голове.

"похоже... мы все же... что-то неправильно рассчитали".

Всеми силами пытаясь остаться в сознании, я начала черпать Ману из "сердца бога", даже не задумываясь о том, что кто-то узнает о моем секрете.

"держись, процесс почти закончен. Я уже вижу "отражение" артефакта в твоем внутреннем мире".

Слова Фокси, заставили меня собрать остатки воли в кулак, и стиснув зубы, терпеть. Гул в голове все нарастал, голоса магов постепенно стали обеспокоенными, а затем все прекратилось.

Шум и вспышки света исчезли столь внезапно, что я даже испугалась того, что могла ослепнуть и оглохнуть. Все же, создание полуразумного артефакта, прямо внутри собственного энергетического тела, это авантюра, "попахивающая" безумием или глупостью.

— итак... что здесь происходит? - В полной тишине, вопрос заданный голосом профессора Тирана, прозвучал подобно громовому раскату.

"слышу... слава богу, не оглохла".

— ну...

— э-э-э...

— да мы тут...

— молчать. - Одним словом, некромант прервал начавшееся было бормотание. - До конца учебного года, всех присутствующих назначаю помощниками уборщика. Рабочий инвентарь, завтра с утра получите на складе, а сейчас... всем разойтись по комнатам.

Зашумело множество ног, и вскоре шаги моих однокурсников затихли где-то вдали. Профессор Тиран, неторопливо обошел по кругу нарисованные на полу символы, а затем заковыристо выругался, не стесняясь в эпитетах, когда описывал умственные способности нынешних студентов.

— Фокси Фаер... и почему я не удивлен? - Еще раз выругавшись, некромант подошел к моему неподвижному телу, и начал накладывать диагностирующие чары. - Жизненно важные органы не повреждены... ладно, пусть целители разбираются. Спи.

Последнее слово, было подкреплено волной магии, и мой разум тут же погрузился во тьму.


Пробуждение было приятным. Я лежала на мягкой кровати, укрытая легким но теплым одеялом, а в воздухе витал аромат свежих цветов. Во всем теле бурлила энергия, (так что пришлось прилагать усилия, что бы продолжать лежать неподвижно), а еще, чудовищно хотелось есть.

"я жива, и вроде бы даже здорова".

"и даже больше того: наша задумка прошла успешно, пусть для этого и пришлось использовать "серебряную" Ману".

— мисс Фокси, долго вы еще собираетесь притворяться спящей?

Голос профессора Тирана, (прозвучавший прямо над правым ухом), заставил меня вздрогнуть и распахнуть глаза. Некромант нависал над кроватью, на которой лежала я, и его выражение лица, не обещало ничего хорошего.

— вижу, вы наконец решили уделить немного внимания своему спасителю? Весьма польщен. - С этими словами, преподаватель уселся на стул, стоявший рядом с постелью. - Ответьте на один вопрос: о чем вы вообще думали, когда решались на эксперименты со своим энергетическим телом? Вы вообще умеете предугадывать последствия своих действий?

— это два вопроса... - Попыталась пошутить я.

— не умничайте, вам это не идет. - Поморщился некромант. - Позвольте вас поздравить, теперь рядом с "сердцем бога", у вас имеется плотная структура непонятного предназначения. К счастью, мне удалось отогнать от вашей палаты как Сота, так и Лирона, поэтому за свои секреты можете не переживать... и благодарите богов за то, что я серьезно задолжал Валину.

"вот это новость: оказывается профессор Тиран, знаком с опекуном".

— не нужно делать такие большие глаза. - Маг отвернулся к входной двери. - Я обещал своему старому другу, что присмотрю за его воспитанницей...

— спасибо. - Только и смогла выдавить из себя я.

— Валина потом отблагодаришь. - Отмахнулся от меня профессор.

В наступившей тишине, мне наконец удалось осмотреть помещение, в котором мы находились. Это была одноместная госпитальная палата, в которой кроме кровати, стола и пары стульев, не имелось больше никакой мебели.

— за тот ритуал, что ты и твои однокурсники провели в тренировочном зале, половина курса получила зачеты по своим основным специальностям, так что в общежитие можешь возвращаться без страха, убивать не будут. Мне только интересно, почему ты не обратилась за помощью к Соту? Вряд ли он отказал бы своей любимице, и собственными записями наверняка поделился бы.

— ну я... - Придумать достойную причину не получалось, а потому пришлось замолчать.

— только не говори, что ты думала, будто являешься единственной, кто придумал вживлять артефакты прямо в ауру? - Некромант расхохотался. - Должен тебя расстроить, но каждый десятый артефактор, рано или поздно начинает экспериментировать со своим энергетическим телом, иногда "вживляя" свои творения прямо в душу.

К моим щекам подступила кровь, и на этот раз, стыд был самым настоящим.

— эх молодость... сколько ошибок было совершено талантливыми самоучками, которые считали себя самыми умными. Кстати, а что именно за артефакт вы создали?

"так я тебе все и рассказала".

— у него несколько функций. - Отвожу взгляд к стене.

— хм... похоже подробностей я не дождусь? Ну и правильно: у всех должны быть свои секреты, способные помочь в выживании. - Профессор встал со стула и подошел к двери. - Советую вам привыкнуть к новой внешности.

"и что это было?".

Мое второе "я", тяжело вздохнуло в моем внутреннем мире, а затем прозвучал ответ.

"твой долг перед Валином, в очередной раз вырос".

Резким движением сбрасываю с себя одеяло, и осторожно сперва сажусь на край кровати, а затем поднимаюсь на ноги. Внимательно себя осмотрев и ощупав, не обнаруживаю никаких изменений.

"ты на хвосты посмотри".

Посоветовала Фокси.

— дааа... - Провожу рукой по пушистой белой шерстке.

"волосы и уши у тебя такие же. Похоже это эффект применения "серебряной" манны".

— мне срочно нужно зеркало. - Бормочу себе под нос, направляясь к выходу из палаты.

"сперва, найди какую ни будь одежду. Конечно, почти весь шестой курс видел тебя голой... но все же, пожалей детей".


Через несколько часов, за мной пришли "мышка", "цветик" и "змея". Девушки принесли мою одежду, и пока я приводила себя в пристойный вид, рассказали последние слухи.

Оказалось, что в госпиталь меня принесли два дня назад, и все это время, в палате постоянно дежурили целители, которых время от времени сменял Тиран. Однокурсники, первое время злящиеся на "незаслуженное" наказание, вскоре пришли к мнению, что легко отделались, и мне сейчас намного хуже.

Когда мы вернулись в общежитие, я почувствовала на себе немало взглядов выражающих как сочувствие так и злорадство, (меньшинство, испытывало легкий интерес). Однако, подходить и заводить разговор, никто из студентов не решился, (что меня вполне устраивало). Возможно ситуация развивалась бы как ни будь по другому, но через несколько дней были назначены выпускные экзамены, так что времени на личную неприязнь, просто не оставалось.

Распрощавшись с подругами в коридоре, направляюсь в свою комнату. соседки на ее половине не было, и я без промедлений отправилась к своей кровати, (желание поскорее разобраться с "обновкой", буквально съедало изнутри).

Не став раздеваться, ложусь на спину поверх белого покрывала, и закрываю глаза. Несколько секунд потребовалось, что бы погрузиться во внутренний мир, где уже ждала Фокси.

— а тебе идет. - Произношу, с ног до головы осматривая свое второе "я".

Кицуне довольно улыбается, и подняв руки, поворачивается вокруг себя, давая в подробностях рассмотреть все изменения. Ее хвосты, волосы и уши побелели, кожа посветлела, а глаза сверкали как два маленьких солнца, (такие же желтые и яркие). Цвет платья сменился на темно синий, (по всей видимости, это был намек на необходимость обновить гардероб).

— в реальном мире, ты выглядишь в точности так же. - Обрадовала меня девушка. - Пойдем, покажу плоды наших трудов.

Между пятью золотыми, и одним серебряным колоннами, разместился восьмиугольный постамент из белого мрамора, высота которого была чуть больше метра. Над постаментом, неподвижно завис гладкий хрустальный шар диаметром в два метра.

— это... необычно. - Заявляю, обходя новую деталь своего внутреннего мира. - Как думаешь, он уже работает?

— сейчас артефакт накапливает энергию, использовать его можно будет не раньше чем дней через двести.

— жаль. - Останавливаюсь рядом с лисицей, и некоторое время просто вглядываюсь в прозрачную сферу. - Может скажешь что ни будь торжественное?

Девушка на мгновение задумалась, (при этом забавно нахмурившись и приложив указательный палец правой руки к губам), а затем тряхнула головой, и радостно улыбнулась. В ее руках появилась двухлитровая бутылка с красной жидкостью, из дальних концов зала начала звучать торжественная музыка.

— нарекаю тебя "ИЖ", что означает "Исполнитель Желаний". - С этими словами, бутылка врезалась в бок хрустальной сферы, и разлетелась осколками, разбрызгивая в разные стороны алые капли.

Музыка тут же затихла, а осколки истаяли в воздухе.

— иллюзия? - Мой голос звучит удивленно.

— в определенных пределах, ты можешь влиять на свой внутренний мир, а я, часть тебя. - Лисица пожала плечами. - Мне в последнее время было скучно, вот и тренировалась.

— понятно. А "Исполнитель Желаний", по твоему не слишком... - Изображаю в воздухе неопределенный жест, не находя подходящих слов для выражения своих мыслей.

— название "ИЖ", идеально подходит для артефакта, который в будущем, станет твоим сильнейшим оружием.

— хех, интересно, что сказали бы профессора, если бы узнали, что мы изобрели?

— молча убили бы тебя. - Уверенно заявила девушка.

— возможно ты и права. - Бросаю еще один взгляд на неподвижно висящую в воздухе сферу. - Однако, пока что, "ИЖ" бесполезен.


Мы стояли во внутреннем дворе академии, построившись в несколько рядов перед возвышением, на котором воодушевленно вещал пожилой архимаг в синей мантии. Вчера были сданы последние зачеты, а сегодня нас отправляют на границу, где в течении года, новоявленные маги будут отрабатывать свои навыки в боевых условиях.

Солнце почти поднялось к зениту, по небу плыли рваные облака. Слушая старого чародея, я вспоминала все, что произошло за последние шесть лет, чего удалось добиться, а что так и осталось несбывшейся мечтой... выходило, что мои успехи не столь уж и велики, (появилось много знакомых, но никого особенно влиятельного среди них не было, в артефакторике многое получалось интуитивно, стихийная магия и некромантия давались с трудом). Обидно признавать, но среди однокурсников, как минимум четверо были сильнее и талантливее, и еще шестеро обзавелись неплохими связями.

"а ведь тебе предлагали брачный договор...".

Ехидно напомнила шизофрения.

"ррр... и не вспоминай об этом".

Незадолго до окончания учебы, ко мне действительно приходили люди, уполномоченные сделать несколько предложений. В случае моего согласия, служба на границе, превратилась бы в работу в военной лаборатории по производству одноразовых артефактов, а после этого, меня пригласили бы в столицу... от меня же требовалось, стать женой, (или любовницей), одного из предложенных кандидатов, и родить им не менее двух детей.

Мой категоричный отказ, несколько расстроил "уважаемых людей", и прежде чем уйти, мне пожелали успешной службы на пограничной стене.

— ...с честью докажите, что наша академия выпускает сильнейших магов, и по праву носит титул лучшего учебного заведения на всем материке! - Вскинув сжатый кулак к небу, завершил свою речь старый чародей.

Выпускники разразились радостными аплодисментами, (все же, четверть часа им пришлось изображать неподвижные статуи), на лицах появились искренние улыбки, а некоторые из учеников, даже выкрикнули что-то вроде "ура!".

Словно по сигналу, ворота академии медленно, (и торжественно), распахнулись, и во внутренний двор стали въезжать закрытые черные колесницы, запряженные тройками лошадей.

— ровно через полчаса, вы все должны находиться здесь вместе с вещами. Сейчас же, можете попрощаться с друзьями и наставниками... и счастливого вам пути.

Голос чародея в последний раз "прокатился" по двору, и выпускники начали расходиться по своим делам. я не стала исключением, и направилась в общежитие, но прежде чем войти в здание, успела увидеть как из колесниц, выбираются люди в кожаной броне и военных мундирах.

По пути в, (теперь уже бывшую), мою комнату, мне встретились несколько знакомых с младших курсов, с которыми мы обменялись ничего не значащими фразами. Вещи, (которые могли понадобиться на границе), были собраны еще вчера вечером. Несколько платьев, (в том числе и тех, из которых я уже выросла), были аккуратно сложены на углу кровати, (их позже постирают, и отнесут на склад академии).

Моей соседки опять не было, так что попрощаться лично не выходило, (да и не стали мы подругами, слишком уж разные интересы). Подхватив единственный чемодан, в последний раз окидываю взглядом свое бывшее жилище, и с чувством легкой печали, выхожу в коридор.

"и все же я слишком сентиментальная".

К моменту моего возвращения во внутренний двор, военные уже рассаживали новобранцев по колесницам, постоянно сверяясь со списками. Руководил процессом эльф в красной мантии мага, рядом с которым замерли два мускулистых орка, выражение лиц которых, демонстрировало полное отсутствие интеллекта.

— имя? - Довольно неприветливым тоном, осведомился подошедший ко мне солдат.

— Фокси Фаер. - Отвечаю, с интересом разглядывая кожаный нагрудник, на правой стороне которого была нашита короткая полоска белой ткани.

— сэр. - Грубо произнес солдат.

— простите...? - не поняла я.

— теперь ты в армии, и к старшему по званию должна обращаться, добавляя слово "сэр". - Не отрывая взгляда от списка, ехидно пояснил человек. - Почему ты не в мантии?

Бросив взгляд на свои рубашку и штаны желтого цвета, пожимаю плечами и отвечаю:

— в академии положено носить такую униформу... сэр.

— теперь ты не ученица академии, а новобранец армии королевства "Сталь", а значит должна носить мантии, как и остальные маги. Переоденься.

"вот... нехороший человек".

Мое второе "я", начало "закипать".

— как скажите... сэр. - С трудом сдержав презрительную улыбку, сосредотачиваюсь на иллюзии, и через мгновение, (после тусклой вспышки света), на мне уже надета свободная желтая мантия. - Так лучше... сэр?

Мужчина недовольно нахмурился, (проворчал что-то ругательное), а затем указал свободной рукой на одну из множества одинаковых черных повозок.

— тебе туда. Вещи отнесешь сама, у нас здесь слуг нет.

— благодарю... сэр. - Изобразив намек на учтивый поклон, направляюсь в указанную сторону.

"умеешь ты находить друзей".

"у этого парня сильная неприязнь к магам и аристократам... да и ко всем остальным, кто выше его по статусу".

"с чего ты это взяла?".

"неприязнь к магии видна не вооруженным взглядом, да и откровенно жалкая попытка показать свое превосходство... этот "старший по званию", вызывает у меня раздражение".

Дверца у колесницы располагалась в задней стенке, и рядом с ней стоял еще один солдат, скучающим взглядом провожающий проходящих мимо девушек. Это был невысокий черноволосый человек, с короткой бородкой.

— имя? - Лениво осведомился воин.

— Фокси Фаер. - Отозвалась я.

Заглянув в листок, мужчина кивнул и распахнул передо мной дверцу.

— еще один вопрос: у тебя есть парень?

От неожиданности, я чуть было не поставила ногу мимо ступеньки, но многочасовые тренировки в акробатике и рукопашном бое, все же дали свои плоды. Долгую секунду в голове крутилась мысль, просто "послать" излишне смелого солдата... но тут мне на ум пришла более интересная идея.

— извини красавчик... но мне нравятся девочки. - Это было сказано самым ласковым голосом, на который я только была способна.

Солдат открыл было рот, но тут же захлопнул его, (это сопровождалось громким стуком зубов). Оказавшиеся неподалеку еще два бойца, (орк и еще один человек), громко захохотали, а затем один из них произнес:

— красиво она тебя "отшила", а Вил?

К дальнейшему диалогу я не прислушивалась, торопливо забравшись внутрь колесницы. Здесь было довольно темно, (пара узких окон, явно не справлялась с освещением), справа и слева шли две длинных широких скамьи, прикрепленных прямо к стенкам.

— а вот про "мне нравятся девочки", пожалуйста поподробнее. - Попросил голос "змеи", из дальнего темного угла. - Раньше я не замечала за тобой ничего подобного... или это только меня, обошло твое внимание?

"ну давай, выкручивайся. Нельзя, что бы последнее слово осталось за этой эльфийкой".

Со смешком заявила Фокси. Мне же пришлось импровизировать, (что бы свести неудобную ситуацию к шутке).

— я несколько раз хотела предложить тебе встречаться... но совершенно не знала как к тебе подойти, ведь ты такая "холодная" и "неприступная". - Добавив в голос восхищения и смущения, прищурив глаза пытаюсь рассмотреть собеседницу.

— хм? Я даже не подозревала, что со стороны выгляжу именно так. - Интонация "змеи", выражала легкое расстройство. - Обещаю обдумать твое предложение.

Тут в наш диалог вмешался спокойный, (безэмоциональный), мужской голос:

— девочки, может быть вы обсудите свои отношения в другом месте и в другое время? А-то во-первых: мне завидно, а во-вторых... - Раздался долгий выдох. - Пригласите меня на свадьбу? Я даже готов стать отцом ваших детей...

Посылаю "воздушный кулак" в источник голоса, но атаку блокирует внезапно сгустившаяся тьма. Из-за того что у Андета голос не выражает никаких эмоций, сложно понять, когда он шутит, а когда говорит серьезно, (некоторое время ходил слух, что потомственный некромант вообще не умеет шутить).

— Фокси, ты так жестока. - Покачал головой парень, развеивая "полог тьмы".

Пренебрежительно фыркнув, запихиваю свой чемодан под скамью, и усаживаюсь рядом с эльфийкой. Вскоре к нашей компании присоединились три боевых мага и один целитель, (все четверо, люди). Последними в колесницу забрались трое солдат в кожаной броне, и немолодой маг ритуалист.

Наше транспортное средство дернулось, качнулось, (воображение услужливо нарисовало картину того, как мы переворачиваемся), а затем начало набирать скорость.


Первые часы мы ехали в тишине, нарушаемой только стуком колес, так что я решила воспользоваться возможностью, и устроившись со всеми возможными удобствами, попыталась уснуть. Но моим планам не суждено было исполниться, так как заскучавшие солдаты, начали переговариваться между собой, (шепча настолько громко, что каждое слово отдавалось в ушах противным свистом), а затем одному из бойцов, пришла в голову "гениальная" идея, поведать новобранцам несколько страшных историй.

Не знаю, на какой эффект они рассчитывали, (выпускников академии сложно чем-то напугать), но в результате, уснуть мне так и не удалось. В один момент, речь зашла об легионах мертвецов, которые время от времени штурмуют границу, и эта тема заинтересовала Андета, который начал задавать вопросы вроде, "как быстро двигаются мертвецы?", "кто командует скелетами и зомби?", "вы видели личей?"...

К тому моменту, когда возница остановил колесницу, и постучав в стенку объявил привал, солдаты уже жалели, что решили открыть рты. Молодой некромант, не только расспрашивал, но и вставлял свои комментарии, довольно подробно описывая, что из себя представляет та или иная разновидность мертвеца. Основные факты, (благодаря дополнительным занятиям у профессора Тирана), я знала и раньше, однако немало интересного услышала в первый раз.

"эх, все же жаль, что на дополнительных занятиях дают только основы".

"тебе не хватило многочасовых лекций по артефакторике? Хочешь еще и в мертвечине покопаться?".

Что бы добавить "веса" своим словам, мое второе "я", показало мне картинку зала, где рядами стоят столы, на которых лежат трупы разной степени свежести.

"хорошо, убедила: пока что, откажусь от идеи стать полноценным магом смерти".

Дверца колесницы распахнулась, и все кто находились внутри, начали выбираться наружу, спеша вдохнуть свежего воздуха. Солдаты тут же куда-то убежали, (наверное пошли искать знакомых), а сопровождающий нас маг, приказав оставаться рядом с транспортом, ушел искать "передвижную кухню".

Повозки стояли широким кругом, в середине которого уже разводили костры. В наступающих сумерках, (я даже не ожидала, что прошло так много времени), голоса командиров, раздающих приказы, казались особенно громкими.

Прошло не меньше четверти часа, прежде чем нас позвали к одному из костров. Каждому выдали по глубокой железной миске, в которой плескалась густая похлебка, а так же оставили одну флягу с водой. В это же время, рядовые бойцы поили и чистили лошадей, поглядывая на магов с легко читаемой завистью.

После ужина, еще десять минут мы разминали ноги, (прогуливались около затушенного костра), а затем всех снова рассадили по колесницам, и путь продолжился. На этот раз, затевать разговор никто не стал, и через некоторое время, все начали дремать.

Несколько раз за ночь я просыпалась, (то от того что колесо повозки подскакивало на камне, то из-за начавшего храпеть соседа), но ночь прошла без приключений. Утром, (убедившись что все проснулись и способны воспринимать информацию), сопровождающий нас чародей, объявил что завтрак отменяется, так как мы отстаем от начального графика.

По словам одного из солдат, до стены оставалось ехать не больше пары часов, и еще около получаса, придется добираться до места несения службы. Путем расспросов, удалось узнать несколько интересных фактов, о которых я, (к своему стыду), раньше не задумывалась. Например: стена начинается от берега восточного океана, и перекрывая перешеек "восьмерки" в самом узком месте, упирается в гору, тянущуюся вплоть до западного океана.

Вся стена разделена на пять участков, (протяженностью четыре километра), за каждый из которых отвечает своя башня, в которых содержатся независимые друг от друга гарнизоны. Время от времени, со стороны мертвой империи приходят отряды дикарей, мертвецов, или какие ни будь монстры, с которыми обычно без проблем расправляются отряды дозорных и дежурные маги. Последние лет пятьдесят, ни одного достаточно крупного нападения не происходило.

Услышав последнюю новость, я погрустнела и погрузилась в свои мысли. У некоторых из спутников, сложилось впечатление, будто меня расстраивает отсутствие возможности продемонстрировать свое мастерство... на самом же деле, виной всему было усилившееся ощущение надвигающихся неприятностей.

"не удивлюсь, если как раз в этом году, произойдет какое ни будь крупное сражение, избежать которого у меня не получится".

"попробуй кого ни будь предупредить".

"и что я скажу: "Извините, но мне хвосты подсказывают, что скоро на нас нападут..."?".

"тогда, просто постарайся подготовиться к самому плохому из возможных вариантов, и надейся на то, что предчувствие тебя обманывает".

Как не странно, но слова моей шизофрении меня успокоили. Действительно, зачем волноваться из-за того, на что повлиять не в состоянии?

Некоторое время, все гадали, в какую же из башен нас везут, (единственный, кто точно это знал, категорично отказывался делиться информацией). Мне очень хотелось увидеть океан, но шансы попасть именно на "первый" участок, были крайне малы. В конце концов, все устали и проголодались, (в академии нас приучили есть в определенное время и по многу).

Что бы отвлечься, начинаю создавать иллюзорные картинки: "змея пожирает курицу", "волк пожирает овцу", (и самая популярная миниатюра), "профессор Тиран пожирает отчаянно отбивающегося зомби".

— Фокси, я тебя конечно очень люблю... - Сидящая рядом эльфийка, обняла меня за шею одной рукой, а в другой создала маленький огненный шарик. - ...но если ты не прекратишь показывать сценки с едой, то у нас на завтрак будет жареная лисятина.

— у-у-у, никто не понимает художников. - Надув щеки, обиженно отворачиваюсь и развеиваю иллюзию.

Остальные ребята глядя на нас, только устало улыбнулись.

К счастью, (на этот раз), все на свете имеет свойство заканчиваться, и наша поездка не стала исключением. Как-то неожиданно, колесница затормозила, а в следующую секунду раздался стук кулака в стенку, и громогласный крик возницы:

— приехали!

Словно по волшебству, маги и солдаты оказались на ногах, но вот выйти на улицу нам сразу не дали. Сопровождающий маг, перекрыл путь к свободе своим телом, и заставил нас замереть, произнеся всего одно слово:

— смирно. - Тяжелый взгляд пробежался по лицам, вызывая непреодолимое желание отвести глаза в сторону. - Вы больше не дети, которым дозволено вести себя как вздумается, и не ученики школ и академий... с сегодняшнего дня, и на протяжении следующего года, вы являетесь солдатами армии королевства "Сталь". Сейчас вы возьмете свои вещи, и дисциплинированно построитесь по двое.

— простите, но ведь в дверь может пройти только один. - Тщательно подбирая слова, возразил один из боевых магов.

В ответ на это, чародей мерзко ухмыльнулся, (демонстрируя при этом несколько золотых зубов).

— вы ведь маги, или я ошибся? Придумайте выход из ситуации. - Испытующий взгляд переместился на тройку солдат. - Коменданту башни будет доложено о допущенных вами вольностях.

Взметнулись полы мантии, и через мгновение, чародей растворился в воздухе.

Кое-как, (почти в обнимку), все мы выбрались из повозки, и нашим взглядам предстало колоссальное сооружение: четырехугольная башня, сложенная из прямоугольных каменных блоков, (в высоту не меньше пятидесяти метров), справа и слева от которой отходила монолитная серая пятнадцатиметровая стена. Мрачной торжественности зрелищу добавляло небо, по которому плыли тяжелые серые тучи, (одна из которых как раз закрыла солнце), а так же стройные шеренги воинов, облаченных в стальные доспехи, (состоящие из нагрудников, а так же щитков закрывающих плечи, предплечья, бедра и голени). На отполированных до блеска круглых щитах, отчетливо выделялась цифра "3", нанесенная красной краской, а в небо смотрел целый лес из копий, поблескивающих зазубренными наконечниками.

"их тут точно не меньше тысячи".

Прозвучал в моей голове голос Фокси.

Отдельно от солдат, стояла шеренга из тридцати магов, (среди которых я заметила и нашего сопровождающего), все они были одеты в мантии разных цветов, но на поясах у них висели ножны с короткими мечами. Суровые лица не выражали эмоций, а взгляды были устремлены куда-то вперед, мимо столпившихся кучками новобранцев.

"а ведь я так и не надела мантию... но хоть иллюзию наложить успела".

На несколько секунд, мне даже стало немного стыдно за свое поведение... к счастью, лисья натура помогла справиться с душевными терзаниями в кратчайший срок, (а магия крови, не дала лицу покраснеть).

Чуть впереди стройных рядов солдат, возвышался, (как гордый утес над мелкими валунами), мускулистый широкоплечий орк. Он был одет в красные свободные рубашку и штаны, (заправленные в кожаные сапоги), поверх которых, тускло поблескивали стальной нагрудник, и шипованные наручи и поножи. За плечами, (как крылья ворона), на порывах слабого ветра, трепыхался темно синий плащ, а лысую голову обхватывал толстый серебряный обруч украшенный рубинами.

Гигант дождался, пока привезшие нас колесницы, не отъедут подальше и не наберут скорость, а затем оскалил в улыбке ряды острых, (чуть пожелтевших), клыков.

Прищуренные красные глаза сверкнули, (от взгляда, всего на секунду задержащегося на мне, по спине пробежали мурашки), а затем прогрохотал усиленный магией рык:

— добро пожаловать в доблестный гарнизон третьей сторожевой башни! - Орк сделал шаг вперед, и выставил на всеобщий обзор правое плечо, где ярким пятном выделялась белая круглая нашивка, на которой был изображен черный трезубец, под которым красовалась красная цифра "3".

— ура! Ура! Ура! - Хором взревели солдаты, при каждом повторении слова "ура", ударяющие древком копья по щиту.

От акустического удара, (нанесенного прямо по моим ушам), я едва не уселась прямо на землю, и только благодаря тому, что подруга незаметно подставила свое плечо, удалось не опозориться в первый же день.

"нет, с этим нужно что-то делать. Не хватало мне еще в обморок падать при каждом громком звуке".

— итак, мои дорогие куски мяса: друзья меня зовут Зург, но для вас я "командующий", или "ваше превосходительство". - Налившиеся кровью глаза, пробежались по побледневшим лицам выпускников академии. - СТРОЙСЯ!

От командирского "рыка", даже земля вздрогнула, (или это я пошатнулась...). Молодые маги засуетились, начали толкаться и спотыкаться друг о друга, (пара особо нервных, повалилась на землю в обнимку), в итоге, нам потребовалось несколько минут, что бы выстроиться в неровную линию.

— хм... мое мнение: вы мне противны. - Зург смачно сплюнул себе под ноги. - Будь моя воля, и каждый из вас получил бы назначение на уборку туалетов на весь следующий год. Радуйтесь: королевству нужны солдаты и маги, даже такие бездарные и жалкие, как вы.

Командующий прошелся вдоль нашего строя, (несколько раз он останавливался и откровенно рассматривал девушек, при этом комментируя их внешность), и вернувшись на то место, где стоял изначально, продолжил свой монолог:

— для начала запомните: "командир, это отец и мать, а так же учитель и начальник". Белая нашивка с изображением копья, обозначает звание "десятник"; нашивка с изображением двузубца, говорит о том, что перед вами "сотник"; а та же нашивка, но с трезубцем, может принадлежать лишь "тысячнику". Не забывайте, что "тысячник", может командовать не одной тысячей, точно так же, как на попечении "сотника", может находиться до пяти сотен подчиненных. На нашивке рядового, изображена лишь цифра, обозначающая порядковый номер гарнизона, к которому он причислен. Напоминаю, мои дорогие куски мяса, вы были зачислены в третий гарнизон. Не слышу дружного "ура!".

— ура! Ура! Ура! - Кричали только новобранцы, а потому хор получился неуверенный и неслаженный, (некоторые вообще посчитали, что одного "ура" достаточно, но я и еще примерно половина молодых магов, решили подстраховаться).

— итак: сейчас к вам подойдут ваши командиры, и словно любящие мамочки, отведут в теплые и уютные спальни, где вы сможете спрятаться под мягкими одеялами и будете плакать до завтрашнего утра. На рассвете, пришив к рукавам своих мантий нашивки, и получив в арсенале личное оружие, каждый из вас навсегда распрощается с детскими иллюзиями. Позабудьте о таком понятии как "личная жизнь", на ближайший год, вы становитесь моей собственностью, и поверьте, я буду использовать вас на все сто процентов. РАЗОЙТИСЬ!

Солдаты, еще раз стукнув копьями о щиты, синхронно развернулись к башне, и разделившись на множество мелких групп, довольно быстро "рассосались". Большинство магов так же ушли по своим делам, но некоторые направились к растерянным, (и "раздавленным"), новобранцам.

Представление устроенное Зургом, (целью которого было "сбить спесь" с детей богачей и аристократов), произвело на меня сильное впечатление. Мои друзья, держались достойно, (пусть им это и давалось с трудом). Андет, сумел удержать на лице маску бесстрастности, а вот "змея", была готова заплакать, и уже мне пришлось взять ее за руку, что бы оказать хоть какую-то поддержку.

"это будет тяжелый год...".


(отступление).

На окраине "Край-города", в грязном закутке, (зажатом между двумя жилыми домами, одним продуктовым складом, и полуразрушенным сооружением уже не поддающемся идентификации), собралась довольно необычная группа разумных. Орки, люди, несколько гномов и даже эльф, (одетые в лохмотья), стояли на коленях перед ящиком, на котором, (словно на трибуне), застыл старик облаченный в серый балахон.

Солнце медленно "ползло" по небосклону, порывы ветра поднимали в воздух облака сухой пыли, от куч мусора поднимался удушливый смрад... но все это не имело никакого значения для разумных, раз за разом повторяющих одни и те же слова:

Я жил во тьме, но теперь вижу свет.

Этот свет освещает мой путь,

Этот свет согревает мою душу.

Я сохраню этот свет в своем сердце,

Я буду беречь этот свет даже ценой жизни,

Я поделюсь этим светом с теми, кто живет во тьме.

Раз за разом, монотонные голоса начинали "молитву" с самого начала, а руководил этим тот самый старик, молчаливой статуей замеревший на перевернутом ящике. Коротко стриженые белые волосы, были чисто вымыты, гладко выбритое лицо, выражало лишь доброжелательное спокойствие, а глаза, (состоящие словно из жидкого серебра), тускло светились, испуская призрачное сияние. Вся худощавая фигура, словно излучала внутреннюю силу, (и именно эта сила привлекала отчаявшихся жителей города, живущих на самом "дне" общества).

Вот старик поднял руку, и голоса повторяющие "молитву" затихли.

— еще несколько лет назад, моя жизнь не имела смысла: я просто существовал, день за днем ползая от одной кучи мусора до другой, и искал чужие объедки, что бы еще на один день продлить свои мучения. В один из дней, который ничем не отличался от сотен предыдущих, мне явилась "дарящая свет". Богиня даровала мне новые глаза, и поделилась частицей своей силы... я не видел лица "дарящей свет" ибо не заслужил еще права предстать перед ней, я не слышал ее имени, ибо не совершил деяний, достойных подобной награды. Однако, с того дня, когда мне были дарованы новые глаза, не единой минуты я более не был одинок, ибо свет дарованный мне, неугасает ни на миг, согревая мою душу и прогоняя страхи. Есть ли среди вас тот, кто нуждается в милости "дарящей свет"?

С колен поднялся гном, лицо которого покрывала сеть шрамов, а правая рука, (замотанная в грязную тряпку), неестественно изгибалась. Короткая клочковатая борода, была украшена седыми прядями в которых запутался какой-то мусор.

— я кузнец... был кузнецом. Разбойники сломали мне руку, и забрали все деньги...

— не продолжай, брат мой. - Старик легко спустился с ящика, и вплотную подошел к низкорослому бродяге, внимательно посмотрев в его глаза. - Готов ли ты впустить "дарящую свет" в свою душу?

— готов. - Твердо ответил гном, упрямо насупив брови.

— тогда, молись. - Приказал человек, и схватил искалеченную конечность своими руками. - Все молитесь, помогите богине услышать нашу просьбу.

Кузнец неуверенно начал бормотать заученные слова, а старик глубоко вздохнул и закрыл глаза. Из-под опущенных век, начал литься яркий серебряный свет, и точно такое же сияние окутало сломанную руку. Прошла минута, и внезапно конечность кузнеца пронзила дикая боль, заставившая упасть на колени.

— терпи, брат мой, скоро все закончится. - Прозвучал глубокий низкий голос.

И он терпел, стиснув зубы и зажмурив глаза на которых выступили слезы. Когда же боль ушла, гном с удивлением понял, что обе руки слушаются его идеально...

— "дарящая свет", одарила тебя своей милостью. Теперь лишь от тебя зависит, не угаснет ли искра света в твоем сердце.

— стража! Стража! - Из переулка выбежал молодой паренек одетый в сильно поношенные черные рубашку и штаны. - Брат Альберт, вы должны бежать!

Нищие тут же повскакивали на ноги, и уставились на старика преданными взглядами. Если бы сейчас он приказал, то они без сомнений, с голыми руками бросились бы на вооруженных солдат...

"слишком долго я бегал... пришло время встретить опасность лицом к лицу. О "дарящей свет", должно узнать как можно больше разумных".

— братья мои, вы должны покинуть "Край-город". Несите весть о "дарящей свет" в другие уголки королевства, и берегите тот свет, что горит в ваших сердцах.

Никто не стал спорить или пытаться переубедить Альберта, (все уже привыкли, без сомнений выполнять его поручения). Не прошло и полуминуты, а нищие, (словно крысы), разбежались в разные стороны и попрятались по своим убежищам. А затем из переулка, выбежал отряд из пяти стражников одетых в кожаные доспехи, и одного молодого мага в красной мантии.

Без разговоров, старика окружили, и наставили на него короткие копья, (чародей создал между ладонями шар огня). Уже несколько лет по городу ходили слухи о том, что какой-то бродяга проповедует ересь, и при помощи необычной магии исцеляет нищих, выдавая это за "божественные чудеса". На первый взгляд это было неопасно, (да и не было властям города интересно, что делают бедняки), однако, от вероятности получить толпу фанатиков, "отмахиваться" было нельзя.

— не сопротивляйся, и будешь жить. - Не надеясь на успех, предложил командир патруля.

— на все воля "дарящей свет". - Совершенно спокойно произнес человек, и развел в стороны руки, позволяя себя схватить.

Альберта кинули в городскую тюрьму, где содержали немногочисленных воров и убийц, (за последующие два дня, стража поймала еще восьмерых "братьев", остальные к этому моменту уже покинули "Край-город").

Долго томиться в холодных каменных камерах, заключенным не пришлось, и вскоре убийц отправили на виселицу, а всех остальных заковали в кандалы, и повезли "отдавать долг обществу", на ближайшие рудники.

(конец отступления).


Резко отпрыгиваю назад, не глядя отмахиваясь мечом, и тут же с левой руки запускаю "воздушный кулак". К сожалению, все мои усилия заставили противника замедлиться не больше чем на секунду... впрочем, этого хватило, что бы два моих напарника, (люди, боевые маги), успели атаковать с правого фланга, комбинируя заклинания стихий воздуха и огня.

Тренировочный зал, (огромная комната с серыми каменными стенами, полом и потолком), сотрясся от яростного рыка гигантского орка. Мощнейший порыв холодного ветра, разметал боевые заклинания, и заставил на секунду зажмуриться, (что стало фатальной ошибкой).

Наспех созданный "щит ветра", даже не заметив сопротивления, пробил "каменный шип". Периферическим зрением я успела увидеть, как двух моих подчиненных "сминает" "водный таран". Из нашей "звезды", на ногах остались только Андет и "змея", пытающаяся завершить какой-то ритуал.

— ррра! - Орк взмахнул мечом, и с его клинка сорвалось "лезвие ветра".

Некромант встал перед эльфийкой, и выставив перед собой руки, создал "стену праха". Атакующие чары не смогли преодолеть защиту, и Андет толкнул заклинание в противника.

С ладони Зурга, сорвалось "копье огня", (та же самая "огненная стрела", только при создании вложено гораздо больше манны). Этого оказалось достаточно, что бы разорвать серую пленку на безвредные лоскуты, а в следующий миг, кулак ускорившегося орка, опустился на голову человека, отправляя его в "страну снов".

Едва успев завершить ритуал, "змея" кинула в противника "сеть молний", которая тут же заключила гиганта в искрящийся кокон, (который впрочем, не причинял особенных неудобств). Еще один миг, и "сеть", рвется на куски, тут же истаявшие в воздухе, а эльфийка получает болезненный удар ногой в живот, и отлетев назад, бессильно падает на пол.

"что же он за монстр?".

Кое-как поднявшись на ноги, (нагрудник надетый под мантию, спас от перелома ребер после попадания "шипа"), складываю ладони рук "лодочкой", концентрируя в них шарик света. В грубой силе мне с орком пока не сравниться, так что остается попробовать лишить его хотя бы возможности видеть.

На этот раз, Зург решил обойтись без магии, и просто бросился на меня, занося кулак для удара.

"опять в госпиталь идти придется. И зачем я только встала?".

"не отвлекайся!".

Оклик моей шизофрении, прозвучал как раз вовремя, что бы метнуть "светляк", просто переполненный вложенной манной, прямо в клыкастую морду командующего. О том, что бы уклониться от летящего в голову кулака, уже и речи не шло. Рефлекторно созданный "щит ветра", позволил слегка сместиться, и попытаться прикрыться руками, (хотя, при нашей разнице в росте и весе, это было похоже на жест отчаяния).

Удар, и у меня в глазах расплываются разноцветные круги... а придя в себя, я обнаружила, что лежу на холодном полу, а к моему лицу, кто-то прикладывает лечебную мазь. Тонкие но сильные пальцы, заставили открыть рот, и в горло влили горькое зелье.

— очнулась? - Осведомился командующий, (его голос подобно грому, пророкотал где-то в стороне).

— так точно. - Проглотив напиток, пытаюсь открыть глаза и встать на ноги, (на это действие, голова отозвалась вспышкой боли).

— лежи. - Благородно разрешил Зург. - На этот раз, вы почти продержались минуту... пока что, из "звезд" составленных из новобранцев, это лучший результат.

"еще бы, все остальные при виде тебя, теряют всякую волю к сопротивлению".

"и почти никогда не попадают в госпиталь после тренировок, в отличии от тебя".

"что я могу поделать, если мне гордость не позволяет сдаться без борьбы?".

"спрячь гордость туда же, куда еще в прошлой жизни убрала совесть".

"ха-ха... лучше бы посоветовала что ни будь на самом деле полезное".

— на остаток дня, ваш отряд свободен, но завтра с утра, заступаете на дежурство. Вопросы есть?

— нет, командующий. - Насколько только возможно бодрым голосом, отзываюсь я.

— отдыхайте. - Зург направился к выходу, громко "чеканя" шаг.

Как только в тренировочном зале остались лишь члены нашей "звезды", началась суета по приведению меня в относительно нормальное состояние. Один из боевых магов, (Феб кажется), начал накладывать диагностирующие чары, в то время как "змея" и Модо, (второй боевой маг нашей группы), осторожно наносили на лицо какие-то смеси, и продолжали поить зельями.

— а где Андет? - Задала я вопрос, яркой искрой вспыхнувший в мозгу.

— все еще лежит без сознания... или делает вид, что находится без сознания. - Отозвался чуть хрипловатым голосом Феб. - Я его осмотрел: жить будет. Как любили говорить наши профессора: "был бы мозг, было бы сотрясение".

— а если серьезно? - Открыв левый глаз, смотрю на чуть смутившееся лицо "пшеничного" блондина.

— Зург его аккуратно вырубил, только шишка небольшая останется.

— тебя бы так "аккуратно вырубили". - Пробормотал некромант, наконец начавший подавать признаки жизни.

Перестав волноваться о судьбе приятеля, расслабляюсь, полностью отдавшись заботе своих подчиненных. Как так получилось, что я стала командиром "звезды", (пусть и собранной из моих же однокурсников)?

Эта история началась вскоре после того, как мы прибыли в третью сторожевую башню: сперва за новобранцами присматривали опытные маги, (посвятившие свою жизнь военной карьере). Они показали нам все основные помещения, (общежитие, столовую, залы для тренировок, лаборатории, изолятор и арсенал), помогли разместиться в комнатах, познакомили с некоторыми офицерами. На десятый день, (когда все уже успокоились после "теплой" встречи), Зург объявил, что время отведенное на адаптацию, истекло.

Первое что произошло: нас разделили на пятерки, назвав "звездами" и присвоив каждой группе порядковый номер, (мы оказались вторыми). Командиров групп, назначил сам командующий, а когда я попыталась отказаться от такой чести, он дал выбор: либо я соглашаюсь быть лидером второй "звезды", либо раз в декаду, прихожу в его покои "греть постель". При одном только взгляде на морду орка, желание возмущаться получению дополнительных обязанностей, тут же улетучилось.

И вот теперь, каждые десять дней, я пишу отчеты о проведенных тренировках, дежурствах, а так же докладываю о состоянии подчиненных. Хорошо хоть удалось "спихнуть" часть обязанностей на Андета и "змею", иначе вообще свободного времени не оставалось бы. Почему не загрузить работой Феба и Модо? Нет у меня уверенности в их надежности, а получать "взыскания", из-за ошибки, (или подставы), мало знакомых парней, желания почему-то нет.

— мы закончили, можешь вставать. - блондин вытер руки белым платком, и встав на ноги, отошел в сторону.

Оперевшись на плечо Эльфийки, я приняла вертикальное положение, и убедившись что голова не кружится, прошлась вперед-назад.

— как себя чувствуешь? - Поинтересовался некромант.

— нормально, а ты?

— в глазах немного двоится, но это скоро пройдет.

— у кого какие планы? - Подал голос Модо, левой рукой взлохмачивая короткие черные волосы.

— расходимся по комнатам, и отдыхаем. Нам завтра на дежурство. - Категоричным тоном рушу все надежды ребят на веселый вечер.

— а если... - Начал было Модо.

— только после дежурства. Узнаю, что ты бродил по башне, сама в госпиталь отправлю.

Парень грустно вздохнул и обреченно повесил голову. Андет, (похлопав его по спине), пообещал, что в крайнем случае, сделает из него отличную нежить, почти не отличимую от живого.

"и теперь пойми, пошутил он, или говорил серьезно".

Все вместе мы дошли до пятого этажа, (отведенного под общежитие), и разошлись по своим комнатам. Парни жили втроем, (у них стояли две двухъярусные кровати, так что одно место еще оставалось свободным), мы же с "змеей", разместились вдвоем.

В нашей комнате было два столика, и две узких кровати, (которые мы сдвинули к одной стене, сделав из них одно широкое ложе). Сидеть приходилось на двух пеньках, (честно украденных на кухне), шкафов и полок вообще предусмотрено не было, так что вещи хранились в чемоданах.


Мне снилось, что я в обличии большой белой лисицы, бегу по бескрайней зеленой равнине, а за мной гонятся серые зубастые зайцы, (размерами не уступающие взрослым медведям). На протяжении нескольких часов ничего не менялось, (мне никак не удавалось оторваться, но и преследователи не приблизились ни на метр), а затем мир начал трястись и разваливаться на части...

— ...вставай! Фокси вставай! Фокси вставай. - Голос моей соседки, монотонно повторял два слова, а ее руки, вцепившиеся в мои плечи, активно пытались вытрясти из меня душу.

"неужели нельзя будить как ни будь... нежнее?".

"например: поцелуем в губы?".

"я этого не говорила".

"но подумала".

— я... не... сплю. - Произношу, преодолевая тряску, (один раз зубы щелкнули в опасной близости от кончика языка).

— ну наконец-то. - Эльфийка прекратила мою пытку, и ловко через меня перепрыгнув, встала босыми ногами на каменный пол. - Хотя бы коврик какой ни будь постелили бы.

— или выделили хотя бы один нормальный стул. - Потягиваюсь всем телом, (зарываясь лицом в подушку). - Скажи "спасибо", зато что нам выдали нормальное постельное белье.

Проворчав нечто неразборчивое, (явно ругательное), "змея" кинула в меня ворох одежды. Я молча начала одеваться, пообещав себе, что позже отомщу за столь неприятное пробуждение.

Голые серые стены, полы и потолки, угнетали и наводили тоску. Разумеется, никто не мешал нам украшать выделенную комнату, (главное, что бы наша деятельность не угрожала целостности башни, и плетений вложенных в камень), но даже для того что бы приобрести простенький коврик, нужно было заплатить некоторую сумму.

Еще в первые дни нас предупредили, что на складах "пылятся" самые разные ковры, занавески, гобелены, картины, и даже мебель, и что бы получить ко всему этому доступ, нужно просто обратиться к рыжебородому гному по прозвищу "кошель". Некоторые молодые маги, тут же решили повысить комфортабельность своих жилищ, и были вынуждены признать, что установленные расценки просто грабительские, (кроме того, "приобретенные" вещи, нельзя было забрать с собой по окончанию срока в один год, и когда очередная группа магов покидала башню, они возвращались на полки складов).

У меня оставалась небольшая сумма в золоте и серебре, (во время обучения, удалось заработать продавая простейшие бытовые артефакты), но после недолгих душевных терзаний, было решено, что предоставленные условия достаточны для нормальной жизни, и если тратить все свободное время на тренировки, то сил обращать внимания на обстановку, просто не остается.

Приведя себя в приличный вид, мы вышли в коридор, (такой же серый и неприветливый, как и вся башня), где нас уже ждала мужская часть группы. Феб и Модо, о чем-то активно спорили, Андет "подпирал стену" просто "излучая" в пространство эманации безразличия. Обменявшись приветственными кивками, направляемся в столовую, (по пути завернув в туалетные комнаты).

Наш рацион, (как и у рядовых солдат), не отличался изысканностью и разнообразием, зато порции внушали уважение своим размером. Каждое утро давали кашу с мясом и сладкий чай, на обед была все та же каша, и на ужин давали остатки от двух предыдущих трапез, (тем, кто хотел получить что ни будь другое, следовало обратиться к повару, который за небольшую плату, мог предложить широкий ассортимент разнообразных продуктов). Десятники и сотники, питались за отдельными столами, а Зурга в столовой вообще никто не видел.

Молча расправившись с завтраком, и сдав грязную посуду на кухню, мы отправились на пятый этаж, (что бы предстать пред светлые очи прямого командира). Немолодой суровый человек, (алхимик), двумя короткими фразами послал нас на стену, приказав не возвращаться, пока не пришлют сменщиков.

Пройдя через извилистый коридор, поднявшись по короткой крутой лестнице, проходим через тяжелые, (двойные и двустворчатые), железные двери, и миновав пост охраны, оказываемся под открытым небом. Солнце, (едва оторвавшись от горизонта), освещало скучную однообразную равнину, тянущуюся так далеко, насколько только хватало зрения.

По вершине стены, в ряд спокойно могли пройти четыре человека или эльфа, или же три гнома. С южной стороны, возвышались полутораметровые зубцы, за которыми можно было прятаться от метательного оружия во время штурма, с севера же, тянулся парапет метровой высоты.

— эх... красота! - с удовольствием потянувшись, заявил Модо.

— повтори это, после того как проведешь здесь двенадцать часов. - С легкой усмешкой, произнесла "змея".

— хорошо хоть ночью дежурить не заставляют. - Буркнул Феб, потирающий слезящиеся глаза.

В нашей башне, новобранцев действительно не назначали на ночные дежурства, (чему мы были немало рады). Командующий считал, что нельзя доверять почти что детям, настолько ответственное время, когда твари порой приходящие со стороны мертвой империи, получают дополнительное преимущество. Зато днем, (в любую погоду), нас не стеснялись отправлять даже к соседним башням, (что бы передать послание, или проверить бдительность заклятых друзей).

Одновременно, от каждой башни, на стену отправлялись по четыре "звезды" магов, и еще по две, постоянно находились в боевой готовности. Обычные солдаты, стояли на равном расстоянии друг от друга, (шагах в двадцати), и их сменяли каждые шесть часов.

Кроме копий и мечей, у часовых имелись арбалеты и запас "болтов" с взрывающимися наконечниками. Оказалось, что внутри зубцов, встроены артефакты генерирующие защитное поле, (в конце каждого дежурства, маги "сливали" в их накопители, не меньше половины своего резерва).

— скелеты. - Как-то слишком спокойно, (даже равнодушно), объявил солдат, мимо которого проходила наша "звезда".

— ну наконец-то, хоть какое-то развлечение. - Модо нетерпеливо потер руки, создавая между ладонями огненные всполохи.

Шел уже четвертый час нашего дежурства, разговаривать было не о чем, (все что возможно, давно обсудили, а новых тем не появлялось), поэтому появлению врага, обрадовался не только боевой маг.

Прищурившись, всматриваюсь вдаль, и вскоре замечаю у самого горизонта, пятнадцать силуэтов, довольно шустро двигающихся в нашу сторону.

"и как обычный человек их увидел, да еще понял, кто они такие?".

"опыт?".

Предположила моя шизофрения.

— Модо, готовь "огненное копье", и напитай его посильнее. Мы с Фебом, усилим атаку "воздушным тараном".

Выстроившись на краю стены, синхронно, (тренировки не прошли впустую), создаем свои заклинания, и дождавшись когда цели войдут в зону поражения, атакуем. Усиленное ветром "огненное копье", яркой вспышкой расчертило пространство, а врезавшись в землю, (как раз посреди строя скелетов), взорвалось, расцветя шикарным бутоном огненного цветка.

— точное попадание! - Модо вскинул правую руку в победном жесте. - Кто лучший боевой маг в третьей башне?

— скорее всего Зург. - Меланхолично ответил Андет, наблюдавший за нашими действиями со стороны.

— раз ты такой умный, то объясни: откуда постоянно берутся мертвецы, ведь все кладбища той половины материка, должны были опустеть сотни лет назад? - Недовольный боевой маг, развернулся на пятках, и сложив руки на груди, испытующе уставился на Андета.

— в мертвой империи, все еще живут племена дикарей и мутанты, которые умирают ничуть не хуже простых людей. - Маг смерти безразлично пожал плечами. - Из их трупов получается самая разная нежить от скелетов, и до мясных големов.

— смирись, в нашей "звезде", ты не главный герой. - Феб похлопал друга по плечу, всем своим видом демонстрируя сочувствие и понимание.

— да пошли вы... - Модо дернул плечом, (оттолкнув приятеля), и быстро зашагал дальше по стене.

— Модо, стой! - Мой окрик был гордо проигнорирован. - Оставлю без ужина.

Угроза возымела эффект, (хоть в чем-то, должность командира звезды, оказалась полезна). Парень сперва остановился, а затем неохотно повернулся в нашу сторону, (в этот момент, его лицо было напряжено до такой степени, что кожа побелела).

— после дежурства, отправимся в тренировочный зал, и там вы с Андетом и Фебом, выясните между собой отношения. - Мой голос звучал спокойно и уверенно, а взгляд выражал готовность присоединиться к "веселью", если один излишне "горячий" маг, не усмирит свой темперамент. - Вернись в строй.

"хи-хи, "строй", ну ты и шутница".

Издевательский тон моего второго "я", был мной гордо проигнорирован.

— хорошо, командир. - Растянув губы в улыбке, Модо шутливо вытянулся по стойке "смирно".

"фух, вроде бы инцидент исчерпан. Не хватало мне еще объясняться перед командованием, почему маги устроили драку на стене во время дежурства".

Конечно, я не была настолько могучей, что бы одним своим видом заставить подчиненного слушаться... но недостаток физической мощи, слихвой компенсировался опытом драк, и множеством "грязных" приемов, позволяющих одержать верх даже над более сильным противником. Те же Феб и Модо, уже не раз испытали на себе мои способности, и теперь они знают, что удар в пах, это не самое страшное.

— скелеты. - Известил нас очередной часовой, "разряжая" обстановку.

"что-то их сегодня много".

"скорее всего, это вторая половина того же отряда".

Мысленно отвечая своей соседке по голове, я уже готовилась уничтожить нового врага. Напарникам не пришлось ничего объяснять, и вскоре второе "огненное копье", устремилось к своей цели.


Дни тянулись за днями, складываясь в декады, и мы даже не заметили, как минуло первое полугодие службы на границе. Дежурства на стене, самостоятельные тренировки и спарринги с опытными магами, (Зург иногда уделял несколько минут, что бы "размять кости"), и выполнение простейших поручений вроде доставки посылок... все это превратилось в рутину. Даже гроза, (сопровождаемая ураганным ветром), не смогла внести разнообразия в нашу жизнь.

Я уже начала забывать о своих тревожных предчувствиях, и каждую свободную минуту, (не занятую спаррингами), тратила на работу с артефактами. Штатный артефактор третьей башни, (невысокий седой человек), охотно делился опытом, иногда подсказывая интереснейшие решения сложных задач. Именно он предложил мне, сделать боевой артефакт из меча...

Этот день начался по устоявшемуся алгоритму, (пробуждение, поход в столовую с посещением туалетной комнаты), тем неожиданнее стало известие, которым нас "осчастливили" после прибытия в тренировочный зал. Оказалось, что каждый год среди гарнизонов сторожевых башен, проходит соревнование, победитель которого получает символическую награду, (сотня золотых), а так же командующий получает позолоченную булаву.

— Зург, по характеру своему, убежденный победитель, а потому вторые и третьи места, для него просто не существуют. Советую вам не расслабляться, и желаю не проиграть ни одного боя: а-то мало ли что может решить наш орк.

Вот такую короткую речь произнес прямой командир нашей "звезды", вдохновляя нас на свершения.

"ну, теперь хотя бы понятно, почему командующий гарнизона, тратил свое время на тренировки с новобранцами".

"если мы проиграем... я не хочу об этом думать".

Передернув плечами от картины "расстроенный Зург", (которую нарисовало слишком живое воображение), я собрала своих подчиненных в одном из коридоров, что бы провести экстренное совещание.

— у кого ни будь есть мысли, что за соревнования нас ждут? - У меня конечно было предположение, (основанное на том, что командующий делал "упор" на сражениях между "звездами" магов), но хотелось услышать и чужое мнение.

— скорее всего, нас заставят сражаться с "звездами" из других башен. - Высказался Андет. - Возможны так же бои "один на один"...

— как бы мне было не неприятно соглашаться с любителем трупов, но скорее всего он прав. - Модо, так и не простивший некроманту шуток, (а шуток ли?), одними интонациями попытался выразить всю свою неприязнь... но хоть драться больше не лез.

— кроме как поединками "пять на пять", или "пять на одного", мы почти ничем не занимаемся. Хотя: соревнования могут состоять из противостояния магов одной специальности. - Феб ожесточенно почесал затылок. - например: проверка мастерства целителей, артефакторов, алхимиков...

— это вряд ли. - Качаю головой. - Такое могло бы быть, если бы мы все еще находились в академии.

— тогда, других вариантов не остается: будут поединки. - Подвела итог "змея". - Только не ясно, "один на один", или "пять на пять".

Повисла тишина, во время которой лица моих напарников все больше хмурились. Наконец, (не выдержав ожидания), Модо выразил наши общие сомнения:

— нас конечно считают "совсем безголовыми", за то что мы всерьез пытаемся победить Зурга...

— в последний раз, Андет его почти достал. - С грустью заметил Феб.

— ...но я сомневаюсь в том, что наша звезда на самом деле сильнейшая. - Боевой маг вздрогнул, (словно от удара по спине). - Мне больно даже представлять, что сделает орк в случае поражения.

"возможны два варианта: либо командующий просто разочаруется и забудет о вашем существовании, либо ужесточит тренировки, приняв вашу неудачу за личное оскорбление".

— согласна, подавляющей "огневой" мощью мы не обладаем. - Немного нервным движением поправляю волосы, убирая за ухо выбившуюся прядь. - Остается придумать стратегию, которая станет неожиданностью для наших противников.

— мы готовы внимать твоей мудрости. - Модо изобразил взгляд верной собаки, (не хватало только бешено виляющего хвоста).

"а ведь это не проблема".

Произнесла моя шизофрения, "рисуя" перед внутренним взором забавную картинку. Идея тут же была мной воплощена в жизнь.

— м-да. - Высказал свое мнение некромант, чуть приподняв брови.

— а тебе идет. - Заметил Феб.

— хи-хи... - Эльфийка прикрыла ладошкой рот. - Я почти готова взять тебя домой... как питомца.

— э-э-э? - Модо непонимающе обвел нас взглядом, а затем все же догадался проследить за взглядами напарников. - Фокси, это не смешно.

Чуть пониже спины боевого мага, бешено вилял длинный пушистый хвост ярко рыжего цвета, (загибающийся "крючком").

"жаль что он не может оценить свои новые ушки".

Взмахом руки, (скорее по привычке, чем из необходимости), развеиваю иллюзию, и уже серьезным голосом произношу:

— на подготовку у нас два дня...

— после завтра нам на дежурство. - Напомнил Андет.

— на подготовку у нас один день, так что предлагаю не терять времени, и начать придумывать стратегию. - Внимательным взглядом обвожу лица посерьезневших напарников. - помните: нечестных приемов не существует, ведь победителей не судят.


И вот, настал день соревнований.

С раннего утра, в башню номер "3", прибыли делегации из остальных четырех укреплений. Почему мероприятие было решено проводить именно у нас? Просто сюда было ближе всего добираться как из первой, так и из пятой башен.

Наши предположение о соревновании, оказалось частично верным: новобранцы маги, действительно готовились сражаться "звезда" против "звезды", (по две команды от башни), но кроме того, были предусмотрены схватки "один на один" среди опытных магов, и "десять на десять", среди обычных солдат.

За час до начала сражений, был организован тотализатор, в котором могли участвовать все желающие, (я сама поставила почти все свои деньги на нашу победу). противники определялись жребием, после первого же поражения, команда дисквалифицировалась.

Так как все запланированные соревнования следовало провести в один день, бои должны были проходить одновременно, (в качестве арен, магами были созданы прозрачные защитные купола, прямо под открытым небом). Что бы избежать серьезных травм, участникам были розданы амулеты, создающие слабое защитное поле, после истощения которого, владельца обездвиживало довольно неприятное заклинание.

Первыми нашими противниками была "звезда" из первой башни, (два орка, эльф и человек носили красные мантии, а эльфийка была целителем). Стоило нам войти под купол, как защита активировалась, (отрезая пути к отступлению), и вокруг начали собираться немногочисленные зрители.

"пространства для маневра много, если план не сработает, то можно будет побегать".

Заметила моя соседка по голове.

"если план не сработает, то у нас будут серьезные проблемы: четыре боевых мага, это немалая сила. Они нас просто огневой мощью "задавят"".

— три... два... один... начали! - Судья, (офицер из второй башни, с нашивкой сотника), махнул рукой и отступил за пределы защитного купола.

Четверо наших противников, выхватив мечи и создав по огненному шару, кинулись в атаку. Андет, Феб и Модо, разбежались в разные стороны, а мы с "змеей", резким движением скинули с себя мантии, оставшись только в сапожках и нижнем белье, (которое не оставляло места воображению).

Будь это настоящий бой, или если бы у наших противников было больше опыта, то столь примитивная уловка вряд ли возымела эффект. Однако, как я уже не раз убеждалась, жизнь не терпит сослагательных наклонений, а еще, "удача любит наглых".

Человек, вырвавшийся чуть вперед, удивленно округлил глаза, а затем покраснел и запнувшись о ровную землю, рухнул словно подрубленное дерево, (при этом, его огненный шар сорвался с руки, и чуть было не "поджарил" напарника). Трое оставшихся парней оказались более устойчивыми, но и они замешкались, (а так же полностью забыли о Модо, Фебе и Андете, заходящих с флангов), за что тут же поплатились, получив "воздушный таран", "огненный шар", и "волну праха". Посланная мной "взрывная сфера", (шар сжатого воздуха, при столкновении с твердым объектом, "взрывающийся" ударной волной), уже не была необходимой.

— идиоты: увидели полуголых девиц, и сразу мозги отключились. - Целительница подняла руки в останавливающем жесте, и громко выкрикнула. - Сдаюсь.

Зрители встретили столь быструю победу недовольными возгласами, (хотя у меня появилось подозрение, что их недовольство было вызвано тем, что мы с "змеей", снова надели мантии). Защитный купол померк, и на арену выбежали дежурные целители в сопровождении нескольких солдат с носилками. Судья нас поздравил, и отправил дожидаться следующих противников.

По результатам первого раунда, одна из победивших команд, (в сражении "потерявшая" большее число бойцов), была дисквалифицирована, так что в полуфинал, прошло четыре "звезды". Участникам дали час, что бы восстановить силы и подлечиться, (наш отряд прогулялся между арен, что бы узнать, как идут другие соревнования).

Вторыми нашими противниками стали маги из четвертой башни, (их команда была более сбалансированной чем у первых оппонентов). Два боевых мага, (оба люди), гном, (алхимик), эльф, (целитель), и девушка, показавшаяся мне знакомой.

— привет "мышонок"! - Пару раз подпрыгнув, я помахала рукой, привлекая внимание магов, стоявших на другой стороне арены.

Даже с расстояния было видно, как смутилась чародейка, но все же у нее хватило силы воли, что бы помахать в ответ, (и это не смотря на то, что целитель утешающее потрепал ее по голове).

"этот наглец смеет распускать свои руки... смерть ему!".

Голос моего второго "я", был наполнен решимостью и азартом.

— еще раз, я раздеваться не намерена. - Заявила "змея", поглядывая на увеличившуюся толпу зрителей.

— второй раз этот трюк не сработает... а жаль. - Весело улыбаясь, отозвалась я.

— Фокси, неужели тебе нравится раздеваться при посторонних? - Модо сделал вид что возмутился.

"хм? А ведь действительно, что-то такое имеет место быть... нужно срочно поработать со своим разумом".

В слух же я сказала:

— не вижу в этом ничего особенного. - Пожимаю плечами. - Действуем по плану "Б".

— три... два... один... бой!

Выкрик судьи совпал с первой атакой боевых магов: два "огненных шара", врезались в "стену праха" созданную Андетом. Феб и Модо, тут же ответили "водяными таранами", а наша эльфийка, начала подготавливать ритуал.

Команда "мышонка", избрала тактику дальнего боя, (каждый из них владел на приемлемом уровне хотя бы одной стихией, и объем резервов позволял бросаться заклинаниями среднего ранга). Что же делала я, пока две "звезды" обменивались ударами? Используя навыки магии света, под невидимостью заходила за спины противникам, (которые настолько увлеклись противостоянием, что даже не обратили внимания на то, что оставленная мною иллюзия, почти не шевелится и не колдует).

"прости "мышонок", но я должна победить".

Удар по затылку, отправил девушку в беспамятство, а через секунду, мой "фантомный меч", (боевое оружие у участников отобрали в самом начале, когда выдавали амулеты), вонзился в правый бок целителя, лишь немного не успевшего уклониться от внезапной атаки. Оставшиеся противники, тут же "разорвали" дистанцию, и нанесли по мне слаженный удар.

"будет больно".

Успела подумать я, создавая вокруг себя "воздушный щит". Часть "водяных игл", были отражены, "огненная плеть" лишь вскользь меня задела опалив мантию, а вот "каменное ядро", попало точно в живот, выбивая из тела воздух, и заставляя скрючиться на земле от боли.

Только вот противникам этот маленький успех не помог, так как "змея" завершила ритуал, и боевых магов окутало облако разрядов молний. Гному же достался "молот смерти", (таранный удар серого тумана, на секунду ставшего плотным).

Судья объявил победителей, и на арену вбежали целители. На меня наложили обезболивающее заклинание, влили в горло какое-то зелье, поставили на ноги, и отправили отдыхать. Вернувшись к своим напарникам, я с некоторой обидой поняла, что никто из них не получил даже легких ушибов.

"сама поколотишь, после того как победите в финальном раунде".

Прошло немногим больше часа, и нас снова вызвали на арену. На этот раз, вокруг защитного купола собралась внушительная толпа, (все же финал, да и некоторые другие состязания уже завершились). Нашими противниками стали маги из первой башни, (усталые и потрепанные предыдущими противниками, оказавшимися второй "звездой" из третьей башни).

Три орка, (два боевых мага и один ритуалист), стояли в первой линии и готовились принять на себя наш удар. человек, (целитель), и некромант, (эльф), стояли за спинами товарищей, и подготавливали что-то очень неприятное.

— "змея", ты не решилась еще раз попытаться ошеломить соперников раздеванием? - С хитрой улыбкой на губах, спросила я.

Вместо ответа, эльфийка попыталась схватить меня за ухо, (негодяйка, ведь знает насколько они чувствительны), правда у нее это не получилось. Парни были более серьезны, (они побывали в палатке целителей, и пообщались с членами проигравшей "звезды").

"и чего они так волнуются? Главное не дать противникам атаковать первыми".

— три... два... один... бой!

Шагнув вперед, выставляю перед собой руки, направив раскрытые ладони на соперников, и вкладываю почти всю свою Ману в мгновенно сплетенный каркас заклинания "вспышка белого света".

От зрителей, (находящихся за спинами моих жертв), послышались ругательства в мой адрес, (а ведь купол существенно приглушил вспышку). Ругательные конструкции так же раздавались и от оппонентов, (ожесточенно трущих слезящиеся глаза), а какое-то заклинание, вызвавшее легкое искажение в воздухе, ушло в сторону от нашего отряда.

Феб и Модо не растерялись, и два "воздушных кулака", врезались в одного из магов "первой линии", отбрасывая его назад. К сожалению, это был единственный успех, которого удалось добиться благодаря временной недееспособности соперников.

Быстро отхожу за спины своих напарников, (без манны я им помочь все равно не смогу). Начавшаяся было "переброска" заклинаниями, тут же прекратилась, и четверка магов, (вооружившись фантомными мечами), помчалась на нас, прикрываясь комбинированным щитом, поддерживаемым общими усилиями.

Андет пытался пробить защиту, атаковав ослабленной версией "дыхания смерти", (площадное заклинание, предназначенное для "иссушения" многочисленных отрядов), и даже возводил "стену праха", но это не возымело желаемого эффекта. В итоге, некроманта просто "смяли", врезавшись в него плотной группой.

Феб и Модо, вступили в рукопашную, давая "змее" время закончить все приготовления, но их усилий надолго не хватило, (хотя сократить количество противников до трех, им все же удалось).

"как-то неудачно получилось. Нужно было подробнее продумывать свои действия, да и слаженность командной работы у нас "хромает".

Мысли неспешно текли в моей голове, пока тело четко выполняло движения, уже успевшие превратиться в рефлексы. Подхваченная с земли горсть песка, отправилась в глаза первой цели, пригнувшись пропускаю над собой полупрозрачное лезвие и схватившись за руку, помогаю себе сблизиться со второй целью, что бы впечатать сапожок прямо между ног. С тихим всхлипом, (и укором во взгляде), орк осел на землю и в ближайшее время вставать не собирался.

— больная ска. - Прорычал последний зеленокожий, (все еще пытающийся избавиться от песка в глазах), и отступая на несколько шагов назад.

Ответить на оскорбление я не успела, так как целитель, метнул в меня какой-то зеленый шарик, и все мое тело сковала жуткая боль, от которой даже в глазах потемнело.

Со стороны Эльфийки, раздался хлопок, а затем дико взвыли два мужских голоса. Собравшись с силами, поднимаю голову, (даже и не помню, когда успела упасть), и фокусирую расплывающийся взгляд на соперниках, стоящих на коленях и зажимающих уши руками. В следующую секунду, "змея", (единственная, кто остался на ногах), нанесла два колющих удара своим "фантомным мечом".

"победа?"

Не до конца веря в случившееся, спрашиваю у своей шизофрении.

"вроде бы да".

"тогда, мне можно и поспать".

Опускаю голову на землю, и закрываю глаза. Последняя мысль, (яркой звездой вспыхнувшая в голове), была о том, что Зургу теперь не за что будет на нас злиться.


К сожалению, я сильно ошибалась в своих размышлениях: первой ошибкой было решение отдохнуть прямо на арене, (у целителей было свое мнение на этот счет, и оно совсем не совпадало с моим), вторая ошибка заключалась в том, что из моей головы вылетело очень важное правило, "командир всегда найдет, чем быть недовольным: в крайнем случае он назначит наказание "для профилактики"".

После того как меня привели в чувства, и заставили встать в строй состоящий из всех участников турнира, командующие башен произнесли длинную вдохновляющую речь, (поздравили победителей, подбодрили проигравших, вдохновили зрителей на участие в состязаниях следующего года). Троекратное "ура!", ознаменовало завершение торжественной части мероприятия, после чего солдаты начали расходиться. Мне, (как и напарникам), тоже хотелось поскорее вернуться в отведенные для отдыха комнаты, но Зург, лично решил поздравить чемпионов, и послал за нами своего адъютанта.

Молодой орк с нашивкой десятника, (уменьшенная копия командующего), проводил нас к своему старшему сородичу, (возможно даже родственнику, уж больно похожие у них лица). Доложив о исполнении приказа, он поспешил ретироваться, при этом кинув на нас сочувствующий взгляд.

Небрежным пассом руки, Зург "повесил" заклинание, мешающее подслушиванию, (в зону действия попал участок не меньше дюжины квадратных метров).

— смирно. - Пугающе тихим рыком, приказал командир, (одетый в ту же форму, что и в день нашего прибытия).

Приказ был выполнен за секунды, (мы выстроились в линию, и вытянулись словно струны).

— хоть чему-то научились. - Довольно кивнул орк, и стал прохаживаться вперед-назад. - Объясните мне: что за цирк вы устроили на арене? Молчать! Это же позор, от которого гарнизон не сможет "отмыться" даже за десяток лет...

Резко развернувшись на пятках, командующий уставился на нас покрасневшими от бешенства глазами. От его взгляда, сердце замирало, а кровь в жилах застывала, (я чувствовала себя маленькой мышью перед голодным удавом).

— первый бой: раздевание на публике... я понимаю, что это был трюк, призванный отвлечь внимание противника, но неужели нельзя было придумать ничего более приличного? Да об этом моменте, вспоминать будут до конца следующего года. Да если бы вы проиграли, я лично свернул бы ваши шеи, что бы другим неповадно было о таком даже думать.

От орка начал распространяться жар, а вокруг его тела исказился воздух.

— второй бой... прошел почти идеально. - Голос командующего немного смягчился, но рычащие нотки не пропали. - И наконец третий бой: победа вам досталась только из-за того, что предыдущая команда, сильно потрепала противника... ну и везение отметать нельзя. Как вы умудрились, захватив инициативу в самом начале, получив численное преимущество, являясь более отдохнувшими, почти допустить поражение? Ваша работа в команде, просто отвратительна, и если бы среди других "звезд", имелась хоть одна группа, состоящая не из бездарностей, целителям пришлось бы собирать вас по кускам. Что вы скажете в свое оправдание?

Сделав шаг вперед, (стараясь держать спину ровно, и смотреть прямо на орка), твердо произношу:

— вы совершенно правы, командующий. Мы готовы понести заслуженное наказание.

"ой... дура! Зря ты это сказала".

Зург сперва удивился, (видимо действительно ожидал оправданий), но затем его губы исказились в зловещей улыбке, а голос стал опасно ласковым.

— наказание значит... это просто отличная идея. Раз вы доказали, что можете добиваться поставленной цели, даже являясь кучкой бестолковых слабаков, то после тренировок под моим руководством, более сильный отряд на стене будет не найти. - Кровавые глаза сверкнули, и их взгляд сфокусировался на мне, (при этом, у меня появилось ощущение, будто на плечи опустился груз килограмм в пятьдесят). - Моему адъютанту нужна помощница: будешь помогать ему в свободное время.

— слушаюсь, командующий. - Кто бы знал, с каким трудом мне дались эти слова.

— вольно. - Орк развеял свое заклинание, и направился в башню, оставив нас осмыслять произошедшее под открытым небом.

Солдаты и другие чародеи уже разошлись, и на улице мы оставались почти одни, (если не считать отряды, приводящие местность в приличное состояние).

— Фокси, милая, подойди пожалуйста ко мне... я хочу тебя обнять... прямо за горло. - Приторно ласковым тоном, проговорил Модо, улыбаясь и тяня руки ко мне.

— еще одно слово, и я сделаю с тобой тоже, что и с последним орком, которого смогла уложить. - Не менее добрым тоном отозвалась я, чувствуя нарастающее желание кого ни будь ударить, что бы сбросить напряжение.

"держи себя в руках, да и что бы расслабиться, есть и другие, более приятные способы. Тем более что парни как раз под рукой, выбирай любого".

"ррр!".

"ладно-ладно, не хочешь парней, есть одна девушка...".

— ррр! - На этот раз, сдержать эмоции внутри себя не удалось.

Подошедший было Модо, испуганно отпрыгнул спиной вперед, и только чудом не налетел на Феба, (который в последний момент успел сместиться в сторону).

— тише-тише, я же пошутил. - Подняв руки в останавливающем жесте, маг сделал еще один шажок назад, (просто для гарантии, что я его не достану).

— на самом деле Фокси, мы все расстроены произошедшим. - Вступил в разговор Андет. - Но посмотри на это с другой стороны: если бы мы проиграли финал, или еще хуже первый же бой, то наказание явно не ограничилось бы одними тренировками.

— оно и не ограничилось. - Напомнила я, (хотя, их мои личные проблемы волновать не должны).

— все будет хорошо, ты справишься, а мы тебе поможем. - Уверенно произнесла "змея", а затем сделала резкий шаг вперед, и крепко меня обняла.

"неожиданно... но приятно".

Вся злость, (готовая выплеснуться на кого угодно), моментально улетучилась, и я смогла мыслить логически. После подробного анализа всех сегодняшних событий, пришлось признать, что это далеко не худший вариант, который мог нас ожидать, (осталось узнать, как накажут вторую "звезду", не прошедшую в финал).

— ладно... пойдемте в башню. Я жутко хочу есть.

— так это у тебя живот урчал, а-то я уже подумал, что ты на меня рычишь. - Усмехнулся Модо, первым направляясь к входу в укрепление.

В этот день, ничего интересного больше не произошло, (нам дали время поваляться в кроватях, и восстановить силы). На следующее утро, начался настоящий кошмар: Зург всерьез вознамерился сделать из нас профессиональную боевую группу, способную на равных драться с более сильными и опытными магами, (сразу же вспомнилась методика, которую использовала одна миловидная старушка, в моем уже далеком детстве).

Про сон пришлось забыть, (его заменила медитация), физические нагрузки увеличились втрое, из тренировочного зала мы выходили только тогда, когда манны уже не хватало для исцеления мелких царапин. Как артефактору, мне бы следовало запереться в мастерской, и не выходить оттуда ни под каким предлогом, но в третьей башне был опытный маг той же специальности, и свое место он отдавать был не намерен. Кроме того, после занятий с напарниками, мне приходилось идти к кабинету командующего, где меня "заваливали" многочисленными мелкими поручениями.

Уже после первой декады, хотелось кричать "произвол! Подобная эксплуатация мага-артефактора, это нерационально!", но я благоразумно молчала, и продолжала бегать, разнося письма и передавая устные распоряжения. Единственной положительной стороной нашего нового положения, мне виделось расширение рациона, (нам стали доступны овощи, фрукты, и даже сладкая выпечка).

Однажды, (выкроив несколько минут для передышки), в мою голову пришла идея, создать заклинание которое вместо меня могло бы передавать устную речь. Плодом нескольких бессонных ночей, стала комбинация магии света и воздуха, (иллюзия способная распознавать ауру живого существа, после чего активировалась "звуковая запись"). Продолжительность текста, который можно "записать" для последующего воспроизведения, зависела от количества вложенной в плетение манны.

Зург, (внимательно выслушав мой рассказ о возможностях этого изобретения), похвалил меня за смекалку и старание, а затем огорошил известием, что уже давно известны аналогичные способы передачи информации, использующие иные направления магии. Самым простым и известным примером, является ритуал по созданию "живого письма", (на листке бумаги пишется текст, затем проливается несколько капель крови насыщенной манной, произносится заклинание и называется имя адресата, после чего листок сминается в шарик, способный самостоятельно докатиться до цели).

От осознания всей несправедливости вселенной, мне захотелось расплакаться прямо в кабинете командующего, (к счастью, этот порыв, недостойный взрослого мага, был подавлен усилием воли). Тем временем, орк разрешил пользоваться новым заклинанием для распространения устных приказов, (это было сделано в качестве поощрения за интересное решение задачи). На вопрос, "почему мне раньше никто не говорил о таких чарах?", мной был получен лаконичный ответ, "мы не учителя в академии, раз у тебя не хватило ума задать правильный вопрос, сама виновата".

В остальном: жизнь постепенно входила в привычное русло, и после того как моя "звезда" приспособилась к возросшим нагрузкам, начало появляться свободное время. Дни, когда нас выставляли на дежурство на стене, считались заслуженными выходными, (и даже необходимость уничтожать изредка появляющиеся группы нежити, не могла этого изменить).


Как принято говорить в такие моменты, "ничто не предвещало...", но беда случилась и это факт. А ведь я почти убедила себя, что мое предчувствие, это всего лишь разыгравшееся воображение, (или какое-то женское чувство, по причине необычности появления в этом мире, мне непонятное).

— нечетные, залп! Четные, наизготовку! - Не хуже боевого горна, взревел Зург.

Тут же передняя линия солдат, выстроившихся на стене, вскинула арбалеты, и в полет отправились сотни "болтов", которые при столкновении с землей или нежитью, взрывались, разбрасывая вокруг языки яркого рыжего пламени. Серия вспышек, существенно проредила очередную "волну" нападающих, заставляя тех, кто шел за ними, замедлиться.

Все началось сегодняшним утром, как раз во время завтрака: в столовую вбежал испуганный парень, (человек, алхимик), и во всю мощь голоса прокричал, "боевая тревога!". Спустя менее чем минуту, во всей башне уже раздавался пронзительный визг сирены, (артефакты, распространяющие звук, были расположены в каждом коридоре и в каждой комнате).

Первыми на стену вышли опытные маги, на плечи которых легла обязанность задержать врага, до того, как будет организована оборона. Солдаты, вооруженные арбалетами и копьями, без промедления занимали свои места, и только мы, (все еще находящиеся в звании "новобранцы"), были оттеснены к самому парапету, и играли роль носильщиков дополнительных боеприпасов.

"оставалось пятьдесят три дня...".

Промелькнула мысль в моей голове, при виде нескончаемого моря скелетов, упырей, и мясных големов, которые неумолимо надвигались на стену.

Почему нападение произошло в светлое время суток? Один из офицеров сказал, что такими большими группами нежити, обычно управляют маги дикарей, или другие твари живущие в мертвой империи, которым намного лучше видно днем. Да и серые тучи, затянувшие небо, заставляли усомниться во времени суток.

— четные, залп! Нечетные, на изготовку! - Вновь проревел Зург, а после короткой паузы добавил. - Маги, "огненный шквал" по моей команде... сейчас!

С гребня стены, вслед за взрывающимися стрелами, обрушился поток алого пламени. Нежить сгорала десятками, только вот их армия продолжала наступать и казалась все такой же большой.

Все усилия, прилагаемые защитниками стены, лишь отсрочивали неизбежное: в один момент, умертвия подобрались достаточно близко, что бы использовать метательное оружие, (физически они были гораздо сильнее обычных людей). Защитное поле, сгенерированное артефактами встроенными в зубцы стены, блокировало тучу копий, (кривых, ржавых, а у некоторых были каменные или костяные наконечники).

— нечетные, залп! Четные, на изготовку! Маги, "ледяная вьюга" по моей команде... сейчас!

Новая волна умертвий, была сметена порывом сильнейшего ветра, начавшего закручиваться в маленькие смерчи, а затем в воздухе появились целые облака мелких, (но острых), льдинок, подхватываемых ветром.

— ползут умертвия, полу прозрачной волной: их невозможно повергнуть мечом и стрелой... - Начал напевать себе под нос Модо, несущий на спине очередную партию колчанов с "болтами".

— заткнись маг. - Рявкнул один из десятников, отнимая у парня боеприпасы. - Если я услышу еще хоть одно слово не по делу, ты отправишься вниз, получив ускорение под зад. Ты меня понял?

Мой сокомандник испуганно закивал, и когда офицер отвлекся, спешно отбежал в сторону.

— личи! - Завопил кто-то из солдат, и его крик подхватили соседи, ускорившие процесс перезарядки арбалетов.

— вот сейчас начнется настоящий бой. - Чуть слышно, (что бы слова разобрала только наша "звезда", пробормотал Андет.

Переведя взгляд на воинство противника, я увидела как ряды мертвецов расступаются перед несколькими десятками потрепанных скелетов, закутанных в черные рваные мантии. Эти новые противники, держали в руках костяные посохи, вершины которых венчали черепа животных.

— "безумные охотники", разновидность личей, не способных ни на что, кроме как убивать живых. - Наш маг смерти, даже чуть искривил лицо от отвращения. - Не смотря на то, что думать они могут исключительно о своей цели, противники из них получаются очень опасные.

В подтверждение слов некроманта, личи синхронно взмахнули посохами, и в сторону стены устремилось несколько десятков "копий праха", каждое из которых было настолько переполнено манной, что могло бы умертвить небольшое войско. К счастью, защитные артефакты выдержали удар, (от напряжения, зубцы стены даже засветились синим), да и наши маги не стояли без дела, создав еще один "огненный вал".

За мгновение до того, как пламя "слизнуло" очередную волну скелетов и умертвий, на его пути появилось тусклое зеленое сияние, принявшее форму выгнутой сферы.

— темный! - На этот раз, закричал боевой маг, отвлекшийся на секунду от группы неживых оппонентов.

Пробежавшись взглядом по вражескому войску, я увидела еще одно место, где мертвецы расступались, только теперь перед всего одной фигурой, которая была словно закутана в живую тьму.

— все маги, владеющие светом: быстро ко мне! - Еще громче чем раньше, зарычал Зург.

Успев сказать Андету, "ты за главного", срываюсь на бег. В голове ни единой мысли о том, чем начинающий маг может помочь опытным коллегам, но приказ командующего звучал однозначно. К моему прибытию, перед орком уже выстроились две шеренги по пять чародеев в каждой.

— Фокси: в первую линию, будешь помогать удерживать щит. - Отдав распоряжение, зеленокожий командир потерял ко мне всякий интерес, и стал вглядываться в том направлении, где должен был находиться маг тьмы.

"вот и пришла моя очередь поучаствовать в войне".

"не слышу гордости в этих словах".

"не самые приятные ассоциации возникают... все время кажется, что сейчас явится "темный властелин"".

"не забывай, это другой мир, и ты сейчас на другой стороне".

Пока внутри моей головы шел диалог, противостояние света и тьмы началось. От одинокой фигуры, стоящей в окружении мертвецов, потянулись щупальца из черного дыма, на пути которых встал созданный нами "щит света", принявший форму белого, полупрозрачного прямоугольника. Несколько "лучей", посланных магами из второй линии, "увязли" в сгустившемся черном дыму, (начавшем принимать вид исполинской головы со змеями вместо волос).

— вот нам повезло: нарвались на архимага тьмы. - Прошипел эльф целитель, стоявший правее меня. - Что дальше?

Ворчание чародея прервала атака нашего противника, (десяток "змей", обрушил таранный удар на щит, а еще два десятка созданий состоящих из тьмы, попытались обогнуть препятствие.). мне оставалось вливать свою Ману в общую защиту, и смотреть на то, как "серпы света", разрубают тела змей, заставляя их развеиваться безвредным дымом.

"в мастерстве, враг явно нас превосходит".

"у меня есть подозрение, что и сил у него больше".

Голова из тьмы, (имеющая явные сходства с дроу), окончательно сформировалась, и открыла глаза. Две дыры, (словно затягивающие в себя тех, кто в них посмотрит), уставились на нас, а затем огромное лицо исказилось в гримасе ненависти. Широкий рот открылся, и из него "потекли", клубы густого черного дыма, растворяющего все, что только попадется на его пути, (несколько сотен мертвецов, не избежали этой участи).

— проклятье! Ну за что нам все это? - Начал причитать человек алхимик, так же как и я, удерживающий щит.

"я чего-то не понимаю... что это за паника?".

— маги, "щит ветра" на всю стену! Живо! - Голос Зурга, был по прежнему тверд, и даже если кто-то и начал паниковать, то ослушаться приказа никто не решился.

— первая линия, готовьте "лупу", а мы пока отвлечем эту голову. - Приказал чародей, стоявший за моей спиной.

Черный дым, легко расправлявшийся с твердыми препятствиями, и даже не заметивший попыток остановить его при помощи огня, наткнулся на "щит ветра", и замер. Прошло несколько секунд борьбы, и вот тьма немного отступила, но лишь для того что бы сконцентрировать побольше сил, и вновь кинуться на прорыв.

В это время я концентрировалась на сложнейшем, (для меня), спиральном узоре из изогнутых линий света, и все что происходило вокруг, отслеживалось лишь краем сознания. Итоговый результат работы шести магов, должен был быть похож на красивую паутину, в которую вплетались десятки мельчайших рун. Чародеи второй линии, создали золотую сферу диаметром в пять метров, и отправили ее прямо в лоб черной головы.

На перехват снаряда метнулись "змеи", которые оплели шар своими телами... и рассеялись словно туман, а детище чародеев продолжило свой полет, исторгая из себя "протуберанцы" белого огня. Однако, добраться до цели чарам не удалось, так как маг тьмы, успел создать воронку искажающую пространство, из которой хлынул поток чистой энергии. Прогремел взрыв, (едва не стоивший нам порчи уже почти завершенного заклинания).

В то же самое время, дым наконец "продавил" "щит ветра", и теперь на его пути встало защитное поле, генерируемое артефактами встроенными в стену.

— готово. - Объявил эльф, (взявший на себя лидерство в первой линии магов света).

— "испепеление"! - Скомандовал чародей за моей спиной.

В воздухе образовался белый шар, из которого хлынул поток чистого света, который проходя через "лупу", превращался в луч, от взгляда на который глаза начинали болеть. В мгновения, "змеи" были развеяны, а затем удар пришелся точно в лоб черной головы. Сопротивление продолжалось несколько секунд, но все же защита не выдержала, и детище магии тьмы, начало распадаться, (при этом лицо исказилось в беззвучном крике боли).

"как же я устала".

Только когда действие чар было прервано, я ощутила, что потратила почти всю свою Ману, (за исключением "серебряной" манны, о которой знать никому было не положено, и которая являлась моим "последним аргументом"). Меня пошатывало, перед глазами плыли разноцветные круги, (не следовало смотреть на луч), да и остальные чародеи первой линии, не могли похвастать бодрым видом.

— молодцы, справились. - Сотник, (человек ритуалист), похлопал по плечам всех, до кого только смог дотянуться. - Даже думать не хочу, чего этот монстр мог натворить, если бы не мы.

"сил у меня не прибавилось, но после таких слов, гордость мне не позволит упасть или потерять сознание от истощения".

"точно, сейчас пойдем совершать подвиги, что бы нас и дальше хвалили".

— так ребята, у кого остались силы, возвращайтесь на посты, остальным следует идти в башню. И без героизма, я не собираюсь отправлять письма с извещением о смерти вашим родственникам, только потому, что вы себя переоценили. - Командир обвел магов суровым взглядом, после чего сам двинулся на свой пост.

"могу ли я сражаться?".

"нужно слегка отдохнуть, но в башню идти нет смысла".

Найдя взглядом свою "звезду", направляюсь в их сторону. До сражения их так и не допустили, но заставили "сливать" энергию из резервов в накопители щитов.

— кого я вижу, героиня войны с магами тьмы! - Изобразил восторг на лице Модо.

— ну, я хотя бы не прячусь за чужими спинами... - Отвечаю, вложив в голос максимум допустимого ехидства.

— еще посмотрим, кто в итоге совершит больше подвигов. - С вызовом произнес боевой маг, отрывая руку от зубца стены. - А вообще: это было красиво.

— точно. - Подтвердил Феб. - Ослепительно белый луч, который рассекает угольно черную голову.

Остальные два члена отряда, лишь молча кивнули, выражая свое согласие с мнением товарищей. Внезапно Андет вскинул голову, и уставившись куда-то в небо, цветасто выругался.

На несколько секунд, я, Феб, Модо и "змея", впали в ступор, (слишком уж эмоциональная реакция была у обычно хладнокровного некроманта). Проследив за взглядом мага смерти, мы увидели как тучи закручиваются в спираль, в центре которой образовывался зеленый шар, мерцающий всполохами призрачного пламени.

— "мертвый огонь". - Уже вернув себе обычную манеру речи, объявил Андет.

— щиты на полную! - Прогремел словно раскат грома, голос Зурга. - Маги, "водный купол" на башню!

На стене поднялась суета, защитные артефакты встроенные в зубцы, засветились ярко красным, в воздухе образовались капли влаги, которые соединяясь, растягивались в тонкую пленку. Не было сомнений, что целью одного из высших заклинаний магии смерти, является сторожевая башня, (по разрушительности, с "мертвым огнем", сравниться могло только "дыхание вечности", превращающее все, что попадает в зону поражения, в горстки праха).

"если бы маги не были измотаны, то создание "водного купола" имело бы смысл".

"думаешь, что атака мага тьмы, была всего лишь отвлекающим маневром, призванным нас измотать?".

"не знаю... но это может быть правдой".

Все что нам оставалось, это беспомощно наблюдать за тем, как в небе завершает формироваться зеленая сфера. Когда тучи прекратили закручиваться в спираль, "капля" "мертвого огня", устремилась к земле, с каждым мгновением все набирая скорость. Как я и ожидала "водяной купол" лопнул словно мыльный пузырь проколотый иголкой, (даже не задержав враждебную магию), а затем сильнейший удар сотряс всю стену.

Величественная твердыня, вид которой внушал трепет в сердца смертных, на моих глазах начала оплывать, словно восковая свеча, (хотелось надеяться, что те, кто оставался в башне, не мучались). По рядам солдат пронеслись ругательства, кто-то просто кричал, (видимо потерял кого-то очень дорогого), а я к своему удивлению, почти не испытывала эмоций.

Зург выкрикивал приказы, пытаясь навести порядок среди своих подчиненных, и у него это получалось. Молодые маги, "новобранцы", шокировано смотрели на то, как разрушается цитадель, которую считали несокрушимой на протяжении сотен лет.

"я хочу обладать такой же силой".

Это была первая связная мысль, посетившая мою голову после того, как "мертвый огонь" достиг своей цели.


"пригнуться, отклониться в право, ударить левой ногой в живот...".

Благодаря усилению тела при помощи магии крови, мои удары по силе не уступали, (а может даже превосходили), удары средних орков. Умертвие, в живот которого врезалась моя нога, отлетело назад, сшибая еще одного мертвеца, и вместе они сорвались с края стены.

"проклятье! У меня уже мышцы "одеревенели", еще немного и упаду от усталости".

"не упадешь, если хочешь жить".

Тут моя шизофрения была права: те, кто позволял себе упасть, уже не поднимались обратно, (мертвецы не позволяли). Радовало, что хотя бы магической поддержки у противников больше не было, но расстраивало то, что и наши чародеи сейчас почти ни на что не годились, (растратили почти всю Ману, и теперь сражались будто простые солдаты). Вместе с башней, были потеряны склады с артефактами и накопителями, которые могли внести серьезный вклад в сражение, и это уже не упоминая о гибели резерва, ожидающего своей очереди выйти на стену.

Личи, (устроившие падение сферы из "мертвого огня"), вскоре распрощались со своей "не жизнью". Взбешенный Зург, лично возглавил вылазку, целью которой было лишить врага магической поддержки. В результате этой авантюры, командующий сейчас отлеживается во временном лазарете, (шатер установили сразу за стеной), а лишившиеся единого руководства солдаты, уже третий час рубят взбесившуюся нежить, которая непрерывным потоком лезет на стену, (башня хоть уже и развалилась, но руины продолжают гореть зеленым огнем, которому все равно, что сжигать).

Взмахиваю мечом, и рука мертвеца, (в которой он сжимал древко копья), отделяется от тела, а в следующую секунду, умертвие получает сильнейший удар ногой в грудь, опрокидывающий творение некромантии на спину, (а так как мертвец стоял на самом краю, падение его будет очень долгим).

— я готова. - Объявила "змея", (одна из немногих чародеев, у кого осталась манна).

"ну наконец-то, я уж подумала что она заснула".

Падаю на колени и пригнувшись, закрываю голову руками, одновременно выкрикивая:

— всем вниз! Действуй!

Сзади произошла вспышка магии, а затем "огненный вал", смел со стены всю нежить, что уже успела забраться, или еще только лезла вверх. Через секунду, снизу раздался грохот взрыва, (финальная стадия активированных чар).

— встать, построиться, пересчитаться начиная с правого края. - Из-за того что мое горло пересохло, (нервы не железные, а когда тебя "обтекает" огонь, это довольно страшно), голос немного хрипел.

— первый.

— второй.

— третий...

Мужские, (иногда женские), голоса, поочередно выкрикивали цифры. Удивительно, но оказалось, что рядовые солдаты потерявшие командира, (в их числе и самые молодые десятники), во время сражения, готовы подчиняться тому, кто отдает приказы, (при этом, они даже не задаются вопросом, "может ли этот разумный командовать?").

— сорок седьмой. - Последним откликнулся Андет, сейчас выглядящий не лучше иных мертвецов, (держаться на ногах ему помогало копье, используемое как посох).

Подковыляв к краю стены, левой рукой опираюсь о зубец, и обвожу усталым взглядом вражеское воинство. Все пространство южнее стены, изрыто взрывами и завалено тлеющими останками, (в нескольких местах пылают костры магического огня), и на фоне этой картины, сотни умертвий ходят из стороны в сторону, и вроде бы даже не собираются повторять попытку штурма. При более внимательном изучении обстановки становилось ясно, что неживые солдаты, просто сделали перерыв, и сейчас восстанавливают силы пожирая плоть менее удачливых соратников.

"какая мерзость...".

"но согласись: перерыв твоим бойцам просто необходим, а если найдется хоть что-то съестное, будет вообще прекрасно".

"предлагаешь мне заняться поисками припасов?".

"логичнее будет кого ни будь послать на поиски, да и узнать, как там командующий, и что делать дальше, тоже не помешает".

"я вообще не офицер: мое дело следить за своей "звездой", и исполнять приказы выше стоящих...".

"не истерии! Сама взялась отдавать приказы и организовывать оборону на этом участке. Знаю, что ситуация была экстренной, но ведь никто тебя не заставлял? Как известно, "инициатива наказуема", так что продолжай нести ответственность за тех, кого приручила".

"странно, но мне действительно стало легче. Спасибо".

"всегда пожалуйста: обращайся, если вновь понадобится "вправить мозги"".

"шизофрения работающая психологом... я точно ненормальная".

Посмотрев вправо и влево, (дабы убедиться, что другим отрядам не нужна помощь), поворачиваюсь лицом к шеренге своих бойцов, терпеливо ожидающих распоряжений.

— поднимите руки те, у кого имеются серьезные раны, требующие внимания целителя... раз, два, двенадцать? Неплохо, я думала будет хуже. Феб, ты можешь работать? Осмотри пациентов.

Боевой маг, (за сегодняшний день успевший переквалифицироваться в медика), ругаясь себе под нос, отвел раненых чуть в сторону, и начал осмотр. Жаль конечно, но все более квалифицированные целители, сейчас либо лежат с глубоким истощением, либо работают во временном лагере, приводя в сознание командиров и боевых магов.

— Андет, сядь. - Смотреть на то, как некромант обнимается с копьем, было конечно забавно, но внезапно обнаруженные зачатки совести, не позволили мне издеваться над парнем, (хотя, возможно это был голос разума, намекающий на то, что маг смерти может еще пригодиться, а потому ему надо дать отдохнуть). - Эльва, возьми десяток бойцов, и отправляйся в палаточный лагерь: узнай, кто сейчас командует, и раздобудь еды.

"наконец-то вспомнила имя подруги, а-то все "змея" да "змея"...".

— эльфийка кивнула, и позвала за собой ближайших солдат, стоявших рядом с ней в шеренге. Вместе они направились к одной из лестниц, (ведущих на северную сторону).

— Модо... Модо!

— а-а-а? - Парень "вынырнул" из своих размышлений, и теперь растерянно осматривался по сторонам.

— раздели бойцов на две группы, и расставь дозорных. Одна смена, не больше двух часов.

— хорошо... а что будешь делать ты? - Боевой маг явно оживился, получив возможность кем ни будь покомандовать.

— попробую разобраться в артефактах, создающих защитное поле. Может быть, даже смогу их активировать, что будет просто прекрасно, в случае, если среди мертвецов найдется еще один лич.

Больше вопросов, или возражений, не последовало, (все же солдаты понимают, что сейчас не время выяснять отношения, но вот потом, меня может ждать все что угодно, вплоть до трибунала). Среди моих временных подчиненных, оказался даже один десятник, (молодой человек, среднего телосложения, с весьма симпатичным лицом), но он всем своим видом демонстрировал, что не собирается претендовать на право лидерства.

Странно, что никто из выживших сотников, не попытался объединить разрозненные отряды, (контролирующие разные по размеру участки стены), под своим командованием. Возможно, что в пылу сражения, было принято решение "не чинить то, что работает", хоть на мой взгляд это довольно рискованно, (если не глупо), ведь не все младшие офицеры имеют необходимый опыт, или лидерские качества. Кроме того, перераспределение уцелевших магов, могло бы существенно облегчить оборону, (и мне не пришлось бы вспоминать не самый лучший период предыдущей жизни).

"заметь, сегодня твои подчиненные не погибли... во всяком случае, большинство подопечных выжило".

"пожалуйста Фокси, заткнись".

В ответ на мою вежливую просьбу, прозвучал обиженный фырк, но спорить мое второе "я", не стало.

Была еще одна возможная причина, почему никто не попытался взять на себя общее руководство обороной... но я совершенно не верила, что всех старших офицеров, (и амбициозных младших командиров), могли убить.

Приложив руки к зубцу, закрываю глаза и концентрируюсь на структуре заклинания. Перед моим внутренним взором появилось трехмерное изображение переплетений магических линий, в разных местах которые пересекались и подпитывали цепочки рун.

"а вот и накопитель... и почему-то он отключен от основной структуры".

Используя остатки манны, создаю тонкий канал в том месте, где структура выглядит поврежденной. Миг, и магический каркас артефакта вспыхивает ровным золотым сиянием, а мои ладони чувствуют как камень медленно нагревается. Открыв глаза, вижу как зубец начинает сиять тусклым синим светом, в воздухе же появилась прозрачная тонкая пленка.

"заработало!".

"надолго ли?".

"меня это уже не касается".

Скептичный комментарий моей шизофрении, не смог испортить моментально улучшившегося настроения. Перейдя к следующему зубцу, прикладываю ладони и закрыв глаза концентрируюсь... и почти сразу же отхожу дальше, так как структура этого артефакта, "выжжена" чуть меньше чем полностью, и его проще заменить, нежели ремонтировать. Та же незавидная участь постигла следующие два зубца, а проверять дальше, у меня не хватило не сил, ни желания.

— Фокси, погляди-ка! - Андет, (расслаблено сидящий на парапете), указал рукой куда-то на север.

Подойдя к некроманту, и проследив за его взглядом, облегченно выдыхаю. В нашу сторону ехал десяток колесниц, (таких же, в каких нас привезли к башне), которые сопровождались отрядом не менее чем из пары сотен всадников.

— похоже, подкрепление прибыло. - Произнесла я, чувствуя некоторое облегчение.

— очень вовремя. - Маг смерти хмыкнул, и скривился от неприятных ощущений в ребрах, к которым тут же была прижата рука. - Они могли бы не спешить, с оставшимися мертвецами мы и сами справимся.

Я могла бы возразить... но не стала, (подкрепление действительно пришло слишком поздно, и если бы не удача и упертость солдат, им пришлось бы отбивать стену у умертвий).


КОНТРНАСТУПЛЕНИЕ.

— сижу за решеткой, в темнице сырой, взращенный в неволе, орел молодой! Товарищ мой вольный, махая крылом, кровавую пищу клюет под окном... - Жутко фальшивя, уже четвертый час к ряду, Модо надрывал свой голос, издеваясь над слушателями.

Почему никто не заставил молодого боевого мага заткнуться? Заключенным разрешено выражать свои мысли в устной форме, (так что стражники не имели права ему навредить), а все остальные обитатели временной тюрьмы, находились в одиночных магических камерах, (правильный круг, диаметром два метра, по краю которого идет вязь символов, создающих барьер, не проницаемый для магии и физических тел, но пропускающий воздух и звуки).

Однако, расскажу подробнее о том, как я, моя "звезда", и еще полтора десятка разумных, оказались под стражей. Все началось с того, что прибывшие в качестве подкрепления маги и солдаты, стройными рядами хлынули на стену, (тут же были и целители, сразу же занявшиеся ранеными), а когда выяснилось, что командующий Зург не дееспособен, новоприбывшие офицеры начали брать на себя командование.

Когда очередь дошла до моих бойцов, у сотника, (молодого человека со смазливым лицом и "прилизанными" светлыми волосами), возникли вопросы о том, почему рядовой маг командует солдатами. Моих объяснений, слушать никто не стал, и мне предложили добровольно пройти под стражу, (как-то это превратно звучит...), а за компанию, были арестованы мои напарники, и десятник, который вроде бы и должен был исполнять обязанности руководителя, в отсутствии старших офицеров.

Так как башня, (а соответственно и расположенная там темница), была разрушена, для заключенных был установлен просторный шатер, где маги артефакторы, соорудили индивидуальные места для каждого из нас. Если для меня, круг диаметром в два метра, был достаточным пространством что бы расположиться с некоторым удобством, то орк, которого привели через несколько часов после нас, чувствовал себя очень неуютно, (в такие моменты я радуюсь своему невысокому росту).

С окончания того памятного сражения, прошло уже три дня, (солдаты, назначенные сторожить заключенных, не отказывались поболтать с девушками, и охотно делились последними новостями), за это время были окончательно уничтожены остатки армии мертвецов, а так же начато восстановление башни. Потери нашего гарнизона, составили более тысячи бойцов, (от изначальных полутора тысяч, боеспособными осталось примерно триста).

Зург пришел в себя на следующий день, и тут же предстал перед трибуналом, (членов которого пришлось "откачивать"). Рассказывающий про это солдат, (рыжеволосый молодой человек с выразительным лицом и зелеными глазами), "складывался" пополам от смеха, описывая лица сотников, решившихся судить командующего. По закону, (свод которых нам пришлось выучить на последнем курсе академии), нашего орка может судить либо собрание генералов, либо сам король.

В общем, попытка "свалить" всю вину за произошедшее на коменданта третьей башни, полностью провалилась, (хоть она изначально и не имела шансов на успех). А как выяснилось чуть позже: атака нежити произошла сразу на всю стену, (именно по этому мы не получили подкрепления от соседних башен), и кроме нашей твердыни, повреждения разной степени, получили все укрепления.

— там на периметре горят фонари, и одинокая гитара поет, туда никогда не прилетят снегири...

— Модо!!! - Феб, (все это время терпеливо лежащий в своей "камере"), вскочил на ноги, и врезавшись лбом в прозрачную стенку купола, яростно зашипел. - Если ты сейчас же не заткнешься, я убью тебя своими руками.

Судя по взглядам охраняющих нас солдат, и других заключенных, в этом желании они были солидарны с боевым чародеем целителем.

— эх! Никто не ценит настоящее творчество. Я требую соблюдать мое право самовыражения! - Никем не признанный певец, возмущенно вскинулся, сверкая глазами во все стороны.

— а ведь руны могут отключиться... совсем ненадолго... если заключенные обещают не пытаться сбежать... - Задумчиво глядя на купол шатра, размышлял вслух командир нашей охраны.

— я согласен. - Произнес орк, "камера" которого находилась по соседству с Модо.

— а что я? Я вообще молчу. - Боевой маг обижено уселся на пол, и уткнулся лицом в кулаки.

На тюремный шатер опустилась желанная тишина. Кто ни будь мог бы сказать, что просто лежать на ровной поверхности, изредка разговаривая с соседями и солдатами, быстро надоест... я же отвечу, что после почти года непрерывных тренировок, никому ненужной бумажной работы, и в заключении еще и сражения за жизнь, нынешнее времяпрепровождение, это отдых моральный и физический.

Мучают ли меня какие либо терзания по поводу стольких смертей, (немало моих знакомых не пережили нападение нежити)? Абсолютно нет, ведь моя маленькая "стая", (Андет, Эльва, Феб, Модо), уцелела в полном составе, (правда есть у меня некоторые сомнения, что гибель кого-то из них, вызовет в моей душе хоть что-то, кроме легкого расстройства).

"тебя это действительно тревожит?".

"думаю, да".

Прошел еще один час, и нам принесли обед, (густая мясная похлебка с зеленью и специями). Поочередно, каждую "камеру" окружали солдаты, затем отключались руны, на пол ставили миску с едой, и вновь активировали защиту, (после чего процедура повторялась со следующим заключенным).

"хотя бы в туалет позволяют сходить без присмотра надзирателей".


Шел пятый день нашего заключения, (за все это время, ни один офицер так и не почтил нас своим визитом), и в мою голову начало закрадываться подозрение, что о нашем существовании, командование просто позабыло.

В данный момент, я лежала в своей "камере", заложив руки за голову, и размышляла над вопросом, "учитываются ли дни заключения под стражу, в счет срока оставшегося до конца службы?". В обычное время, думаю что ответ был бы однозначным "да", но если учитывать все потери, которые понес гарнизон в столкновении с мертвецами, то можно предположить, что срок несения службы, только увеличится.

"как будто у тебя есть планы, о том, чем заняться в мирной жизни".

"конкретных планов действительно нет... скорее всего попробую устроиться подмастерьем в лавку артефактора. Однако я знаю точно, что в мои планы не входит рисковать своей жизнью, ради чужих для меня разумных".

"ну-ну...".

Мой внутренний диалог был прерван появлением в шатре офицера-мага, (человек в красной мантии). Бросив безразличный взгляд на вытянувшихся по стойке "смирно" рядовых солдат, он нашел взглядом начальника охраны.

— заключенные маги, решением командования, признаны невиновными. Солдаты, должны быть переданы командиру штрафной сотни, занимающейся ремонтом стены. - Голос визитера звучал устало, но все равно в нем чувствовалось некоторое пренибрежение по отношению к простым людям. - Мисс Фокси Фаер, ваша "звезда", должна прибыть к шатру командующего, немедленно.

Взмах рукой, и все рунные круги погасли, а чародей не прощаясь развернулся, и покинул шатер.

"похоже наши каникулы окончены".

— слышали приказ господина десятника? - Легко поднимаюсь на ноги, и сразу же ускоряю циркуляцию манны по организму, (кроме создания барьера, руны еще и колдовать мешали).

Оказавшись под открытым небом, первым делом я вдохнула полной грудью, и поморщилась, (аромат, стоящий во временном лагере, нельзя было назвать приятным). Кроме того, стоило выйти из шатра, как по ушам ударила какофония звуков, (голоса солдат, лязг оружия, шум доносящийся от ремонтирующейся стены).

Светило солнце, (уже клонящееся к закату), дул легкий ветер, повсюду сновали люди, эльфы, орки и гномы, занятые своими делами. Шатры и палатки, (серых и белых цветов), создавали настоящий лабиринт.

Что бы найти место обитания командующего, пришлось выловить рядового солдата, (который в добровольно-принудительном порядке, стал нашим проводником). За пару минут мы дошли до импровизированной площади, (свободное пространство формы почти правильного квадрата), расположенной прямо перед большим белым шатром, рядом с которым стоял караул из двух десятков бойцов.

На площади уже собрались несколько сотен разумных, (почти все лица были мне знакомы), некоторые приветственно нам кивали, кто-то махал рукой. Офицеры, следящие за порядком, показали наше место в строю.

"видимо намечается какое-то торжественное событие".

"скорее наоборот. Если ты не заметила, то здесь собрались почти все, кто участвовал в защите стены".

Вскоре, предположение моего второго "я" подтвердилось. Из своего шатра вышел Зург, (облаченный в черные доспехи, закрывающие почти все тело за исключением головы), на его груди был нарисован белый круг, с черной цифрой "3".

— соратники. - Единственное слово, произнесенное низким рокочущим голосом, заставило затихнуть все остальные звуки. - В минувшие дни, все мы пережили множество трудностей, потеряли добрых друзей и товарищей... но нас это не сломало! Все мы будем помнить тех, кто в трудный час стоял с нами плечом к плечу, и отдал жизнь за то, что бы безумные порождения мертвой империи, не добрались до мирных жителей королевства "Сталь". Каждый из здесь находящихся, видел смерть, и это лишь закалило вашу волю, и сплотило вас... я, с немалой гордостью заявляю, что рад был сражаться вместе с вами, и буду горд вновь вести вас в бой, во имя короля; во имя мирных жителей; во имя доблести и чести; во имя счастливого будущего!

Стоило командующему вскинуть вверх правую руку с сжатым кулаком, как шеренги солдат разразились яростным криком:

— ура! Ура! Ура...

"и вроде бы ничего особенного не сказал, но я сама сейчас готова пойти сражаться... удивительная сила внушения".

Взмах рукой, и на площадь опустилась тишина, готовая в любой момент разразиться ликующими возгласами.

— слишком долго мы сидели под защитой стены, а в это время враг копил силы для нападения. За свое бездействие, мы были жестоко наказаны... но более такого не повторится! Гибель наших товарищей не будет напрасной! Король Станис принял решение: впервые за несколько сотен лет, наше войско нанесет ответный удар, и мы будем первыми, кто заставит проклятых тварей пожалеть о том, что они выбрались из своих нор. Мне было поручено собрать отряд, и я решил взять тех, в силе, смелости и верности кого, у меня нет ни капли сомнений. Готовы ли вы снова взять в руки оружие, и идти в бой под моим командованием?!

— да! - Вверх взметнулись десятки сжатых кулаков.

— тогда: готовьтесь к походу, мы выступаем через два дня!


С грустью гляжу на десятерых солдат, (молодых людей), и понимаю, что проблем они доставят не мало. Бросаю быстрый взгляд на небо, но там сейчас вместо успокаивающего мерцания звезд, по синему небосклону "ползет" к зениту огненный диск.

"за что мне это?".

Почти крик души, был наполнен всеми имеющимися эмоциями, но услышала его только моя шизофрения.

"сама знаешь, "инициатива наказуема", вот теперь оправдывай ожидания командования".

— стройся... смирно. - спокойный, "промораживающий до костей", голос некроманта, заставил новобранцев вздрогнуть, и торопливо построиться в ровную шеренгу. - Те из вас, кто будут пытаться саботировать выполнение приказов командира, будут превращены в умертвия, после чего продолжат службу в армии, на постоянной основе.

"и пойми, пошутил он, или действительно готов молодых ребят превратить в нежить".

"не забывай: эти "молодые ребята", ровесники твоего тела... а еще они гордые мальчишки, которые могут совершить множество глупостей, что бы доказать свою "крутизну". Подчиняться девчонке, (да еще не человеку), это оскорбление их мужского достоинства".

"именно по этому, я и попросила Андета, произнести приветственную речь".

— командир, отряд построен и ждет приказов. - Привлек мое внимание некромант.

"ну... поехали".

Для знакомства с новыми подчиненными, мной был выбран участок равнины, метрах в двухстах от временного лагеря, (где сейчас было слишком шумно, да и разные разумные ходят, мешая сконцентрироваться). Сейчас мне предстояло доказать, что я имею право приказывать, и самым простым способом добиться повиновения, была демонстрация силы, (ни на что другое, командование просто не оставило времени).

— итак, куски мяса: я приветствую вас со вступлением в доблестный гарнизон третьей сторожевой башни.

"со стороны это наверное смотрится невероятно забавно: маленькая хрупкая девушка с лисьими ушками и пятью хвостами, одетая в желтую мантию с нашивкой десятника, пытается грозно смотреть на десятерых крупных парней, облаченных в легкие доспехи, и вооруженных мечами и копьями".

— что-то не видно этой "доблестной башни"... - Вполголоса, с ехидцей произнес один из парней, глядя на меня... как на добычу.

"а вот это ты зря... не стоит злить хищника, пусть внешне и безобидного".

— шаг вперед, солдат.

Мой приказ был гордо проигнорирован, и тогда голос подал уже Андет:

— похоже, первый смертник уже определился. Как думаешь Модо, командир отдаст мне его тело?

— ммм, ты сам не захочешь работать с этим куском мяса. - Лениво отозвался боевой маг, и хоть я не имела возможности видеть его лицо, была уверена что он ухмыляется.

— ты плохо слышишь? Может быть попросить нашего целителя, провести полный осмотр? Шаг вперед, солдат. - Добавляю стальных ноток в голос, (правда эффект смазывается из-за моей милой мордашки), и заставляю глаза угрожающе сверкнуть.

Похоже парень все же понял, что разговаривает хоть и с девушкой, но все же магом, (пусть и артефактором, которых принято считать плохими бойцами). Всем своим видом демонстрируя, что делает мне огромное одолжение, рядовой, (чьего имени я не удосужилась узнать), вышел из строя.

— ...сэр? - А во взгляде так и светиться превосходство, а на заднем плане еще и похоть.

Некоторые из бойцов в строю, поддерживали товарища одобрительными взглядами, и даже позволяли себе улыбаться.

— итак... "солдат"... - Неспешно прохожусь вперед-назад, заложив руки за спину, и слегка выпятив, (пусть небольшую, но красивую), грудь. - Скажи... я тебе нравлюсь?

Резко останавливаюсь прямо напротив возмутителя порядка, и внимательно смотрю ему в глаза. Такого вопроса парень явно не ожидал, и на несколько секунд растерялся, но все же сумел ответить:

— ну, да. - На губах человека появилась "масляная" улыбка.

— а вот ты не в моем вкусе. - Продолжаю прохаживаться, наслаждаясь эмоциями окружающих.

В одну секунду, уважительные и одобрительные взгляды, направленные на "бунтаря", стали насмешливыми...

— да как ты... - Покрасневший воин, хотел было высказать что-то нелицеприятное, но был перебит вежливым покашливанием Андета.

— однако... я готова "закрыть глаза" на свою неприязнь. - Снова останавливаюсь напротив парня. - Если ты докажешь, что можешь меня победить.

В воздухе повисла тишина, которую через несколько секунд нарушил скептический голос солдата:

— нашла дурака: каждому известно, что с магом драться бесполезно. Кинешь какое ни будь заклинание, вот бой и закончится.

— хмм... раз ты такой трусишка, я могу пообещать, что магией пользоваться не буду. А что бы зрителям было интереснее: тот кто выиграет, получит нашивку десятника, и все права, которые она дает.

"думаешь он согласится? Даже идиот в это не поверит".

"согласится. Люди привыкли верить в то, во что хотят верить".

— ну, ты согласен, или сбежишь поджав хвост? - Подкрепляю слова, вильнув "веером" своих хвостов.

Покраснев и зарычав, парень побежал на меня, готовясь схватить расставленными в стороны руками.

"а ты сомневалась... он оказался даже глупее, чем я думала изначально".

Успеваю сделать знак своей "звезде", что бы не вмешивались, дожидаюсь пока парень приблизится на достаточное расстояние, (какой же он медленный), и сместившись чуть в сторону, "подныриваю" под правую руку, одновременно делая подсечку. В результате, мой противник рухнул будто срубленное дерево, да еще и по земле на животе проехался.

— ммм, я ожидала чего-то большего. - Не оборачиваясь к поднимающемуся противнику, отхожу на несколько шагов. - Хорошо что наши отношения не зашли дальше, а-то еще одного разочарования я бы не перенесла.

— заткнись, ска!

Еще пару раз меня попытались схватить, (теперь действуя осторожнее, что впрочем не спасало от неопасных, но обидных пинков), а затем парень взбесился окончательно, и зарычав, выхватил меч, которым начал беспорядочно размахивать.

"насколько же он медленный и неповоротливый...".

— ой, ой, как страшно. - Смещаясь то вправо, то влево, (и мелкими шажками отступая назад), уклоняюсь от атак солдата, похоже уже не соображающего, что делает. - Мне это надоело.

Бью ладонью по плоской стороне меча при очередном замахе, и из-за резкого рывка, парень едва не выпускает свое оружие из пальцев. Пользуясь заминкой, наношу удар носком сапога, (усиляя его магией крови), по запястью, не защищенному даже перчаткой.

Не теряя ни секунды, продолжаю "комбинацию", (на этот раз целью стало левое колено). В ноге у моего противника отчетливо что-то хрустнуло, (возможно я перестаралась и сустав сломался...), и он с болезненным криком, упал на колени, здоровой рукой Уперевшись в землю перед собой. В качестве завершающей "точки", хватаю его за голову, и несильно, (относительно предыдущих ударов), бью коленом в лоб.

— итак: есть ли еще кто ни будь, кто хочет оспорить мое право командовать? - Обвожу взглядом притихших парней. - Хорошо, я так и думала. А теперь слушайте, куски мяса: завтра мы отправляемся на войну, где убивают по настоящему а не как на тренировках, и те, кто ослушиваются приказов командира, могут стать причиной смерти всего отряда. Знайте: я буду всеми силами стараться сохранить ваши жизни, даже стану отстаивать вашу честь перед другими солдатами и офицерами... но если вы решите саботировать мои приказы, то лучше сами зарежьтесь, и не отнимайте мое время. Сегодня, вами займется Андет, который является моим заместителем. Вопросы есть?

Ответом было молчание, и только мой недавний противник постанывал лежа на земле.

— Андет, принимай командование, и Феб... займись этим неудачником. - Разворачиваюсь на пятках сапог, и твердым шагом отправляюсь в сторону лагеря.

Где-то через пару десятков шагов, рядом со мной появилась "змея".

— ты не слишком жестоко поступила? Парень конечно наглец, да и умом не блещет...

— что бы меня слушались, нужен авторитет или страх. Авторитет можно заслужить, но для этого требуется время, которого у нас нет. Да и я действительно беспокоюсь, что эти идиоты передохнут в первые же дни, если не снимут с глаз "розовые стекла".

"я еще отомщу Зургу, за эту подставу. Видите ли он заметил мои заслуги, и решил дать шанс себя проявить...".

"не тебя одну повысили после битвы за стену. Офицеров в распоряжении орка вообще осталось мало, вот он и рискует, назначая командирами новобранцев "героев" вроде тебя".

"а подумать о возможных сложностях было нельзя?".

"не ной: если справишься, то это станет неплохим подспорьем в карьерном росте... в крайнем случае, подчиненными можно пожертвовать".


Остаток дня, всю ночь и утро, я провела в выделенной нашей "звезде" палатке, и занималась тем, что делала артефакты, (наконец-то удалось заняться работой по профилю). У Феба, Андета, Модо и Эльвы, были свои комплекты защитных амулетов, (после тренировок Зурга, сражаться мы могли вообще без оружия, почти не используя магию), а вот новые подчиненные не могли похвастать личным богатством, или родственниками, которые могли оплатить покупку дорогого артефакта.

К сожалению, качественных драгоценных камней, (для накопителей манны), приобрести было негде, (да и слишком "жирно" будет рядовым солдатам, получать такие подарки), поэтому пришлось ограничиться руной, предназначенной для удерживания энергии. Амулеты выглядели как круглые медальки, размером чуть меньше моей ладони, и генерируемое ими защитное поле, было способно удержать одну "огненную стрелу", (по причине отсутствия накопителей, мои творения были одноразовыми, и после истощения вложенного запаса манны, должны были рассыпаться ржавой крошкой).

Удалось так же воплотить одну мою идею, названную "гранаты". Конечно, до настоящих гранат, круглым камушкам, (при ударе взрывающимся языками алого огня, и разбрасывающим мелкие осколки), было так же далеко, как мне до звания архимага в направлении артефакторики, но все же даже такое оружие, увеличивало шанс на выживание в предстоящем походе.

"и чего это нашему королю, взбрело в голову устраивать поход в мертвую империю?".

"наверное хочет продемонстрировать соседям свою военную мощь, а заодно убедить своих подданных в том, что они в полной безопасности".

"неужели нельзя было подождать, пока я закончу службу?".

"можешь отправить письмо с жалобой на то, что руководители королевства не посоветовались с выпускницей академии магов, когда решали государственные проблемы. Да и если подумать, то сейчас как раз подходящий момент для экспедиции: армия врага разбита, а башня еще не отремонтирована, так что гарнизон содержать негде".

"что-то мне подсказывает, что не все так просто...".

"не забивай себе голову чужими проблемами, и своих более чем достаточно. Да и не следует волноваться о том, на что все равно не сможешь повлиять".

Вздохнув, подхватываю с пола два мешочка, (в одном защитные артефакты для солдат, а в другом "гранаты"), и выхожу из палатки. Первые рассветные лучи солнца, уже осветили небо, (по которому неспешно плыли легкие белые облака), лагерь еще только просыпался, а в воздухе уже витали ароматы готовящейся пищи.

— привет командир. - Модо, (сидящий на обгорелом пеньке), приветственно махнул рукой. - За время моего дежурства, ничего подозрительного не происходило. Хотя... если подумать... какая-то девица хвостатая в лагере живет... подозрительно.

Отвешиваю несильный подзатыльник приятелю, (он даже не пытался увернуться, и только ухмылялся).

— рассказывай: как прошла вчерашняя тренировка?

— а нечего особо рассказывать. - Боевой маг пожал плечами и широко зевнул. - Показательное избиение, сильно впечатлило ребят, которые никак не ожидали такой жестокости, от молодой девушки. Затем Андет, взялся "давить" их морально... в общем, под твоим командованием теперь девять запуганных и безвольных тел.

— девять? - Удивление даже не пришлось разыгрывать.

— десятый, после того как пришел в себя, испытывает к твоей персоне страх и животную ненависть. Подчиняться приказам конечно будет, но я на твоем месте, спиной к нему не поворачивался бы.

"похоже, с избиением я перестаралась".

"либо так, либо проблемы позже возникли бы с другими солдатами".

"придется организовать "несчастный случай". Я не собираюсь терпеть рядом с собой, озлобленное животное, готовое предать в любой момент".

— так... мой добрый друг. - Кидаю чародею защитные амулеты. - Раздай эти поделки солдатам, и пусть они готовятся выступать. Есть у меня нехорошее предчувствие, что Зург не будет ждать, пока все подчиненные "набьют животы".

— будет исполнено, командир. - Шутливо отсалютовав, Модо неохотно поднялся с насиженного места, и направился к длинной палатке, отведенной десятку рядовых бойцов.

Завтрак прошел в дружеской, (почти семейной), обстановке: маги сидели маленьким "кружком", и лениво перебрасывались ехидными репликами, солдаты теснились в стороне, (время от времени, бросая на меня боязливые взгляды).

— Андет, чего ты им нарассказывал, что парни боятся взгляд от земли поднять?

— поведал новобранцам, о подвигах их командира во время сражения за стену. - Ни секунды не промедлив, отозвался некромант.

— да ну? А если поподробнее.

— наш безэмоциональный друг, подробно описал, как одна хвостатая личность, голыми руками рвала на куски высшую нежить, при этом не забывая бросать в разные стороны заклинания магии света, оставляющие от противников горки пепла. - Тут же выдал товарища Модо, но затем поспешно добавил. - Он почти не преувеличивал, ты просто себя со стороны не видела.

— так... и что еще я о себе не знаю? - Отставляю в сторону опустевшую миску, и обвожу взглядом чем-то смущенных приятелей.

— ну... - Феб немного "помялся", (его щеки покраснели). - Ты и Эльва, входите в первую полусотню самых популярных личностей нашего гарнизона.

"почему не знаю?".

"теперь знаешь. Да и если судить по реакции "змеи", такой популярности ты бы рада не была".

Эльфийка молча сидела, опустив взгляд к земле, (ее лицо, пыталось достичь идеального красного оттенка, что пока не получалось).

— дай угадаю: наша популярность возросла после турнира?

Парни, (будто репетировали), синхронно кивнули. Мне пришлось сконцентрироваться на управлении кровью, что бы не начать принимать цвет спелого помидора, (нервно задергавшиеся уши, остановить получилось далеко не сразу).

— не расстраивайся: после сражения за стену, твои поклонники признали, что ты не только красивая девушка, но еще и неплохой боец с задатками лидера. - Попытался меня утешить Андет.

— ррр. - Стискиваю кулаки, (хвосты раздраженно хлестнули по земле), но высказать некроманту все, что я думаю, помешал гул многочисленных труб.

"не-на-ви-жу! Бедные мои ушки".

Сжимаю зубы, зажмуриваю глаза, считаю до десяти, (как не странно, но это помогает успокоиться, и выкинуть из головы посторонние мысли). Вернув себе способность трезво мыслить, поднимаюсь на ноги, жестом останавливая товарищей, (которые уже хотели последовать моему примеру).

— быстро заканчивайте с завтраком, и выдвигайтесь к точке сбора. Андет, отвечаешь за рядовых. Модо, поможешь некроманту. Феб, "змея", на вас припасы. Я к командиру, нужно узнать последние новости и получить распоряжения.

"настоящий руководитель, должен уметь поручать свои обязанности доверенным лицам, в надежности которых уверен".

"именно".


В новой башне, (которую строили на фундаменте старой), были предусмотрены двойные ворота, ведущие на другую сторону стены. С одной стороны, проход являлся еще одной уязвимой точкой в защите, но удобство, с которым теперь можно было "перебрасывать" солдат за линию укреплений, компенсировало возможную угрозу.

Прежде чем наша армия, (состоящая почти из полутора тысяч бойцов, две трети которых это "зеленые" новобранцы), отправилась в свой рейд на территорию врага, я успела переговорить с знакомыми магами, и открывшиеся новости, (мягко говоря), не радовали. Начать нужно с того, что Зурга все же умудрились обвинить в разрушении башни и гибели большей части гарнизона, (хотя основная заслуга в этом принадлежала магу тьмы и личам), но так как прямыми путями "наказать" орка было нельзя, кто-то особенно умный, предложил королю проект создания сторожевой башни, прямо на территории мертвой империи.

Основной задачей укрепления, (которое нам предстоит возводить), будет раннее оповещение гарнизонов стены, в случае появления еще одной большой армии нежити или дикарей. Само собой, судьба тех, кому придется принять первый удар вражеского воинства, авторов проекта не интересует. Есть даже подозрения, что в новую сторожевую башню, собираются отправлять опальных аристократов, неугодных магов, слишком влиятельных и неподконтрольных офицеров, (жизни простых солдат, учтены как вполне допустимые потери).

Еще, "по секрету" мне сказали, что в столице не расстроятся слишком сильно, если армия Зурга, пропадет в полном составе. В таком случае, нас всех объявят героями, (пусть это звание должен был получить каждый, кто участвовал в отражении атаки нежити), и возможно в столичном парке, появится какой ни будь мемориальный памятник.

Стройные ряды воинов, облаченных в кожаные доспехи, поверх которых были надеты железные нагрудники, (а так же наплечники, набедренные щитки, наручи и поножи из стали), вооруженных короткими копьями, мечами и щитами, чеканили шаг, (вытаптывая в неровной земле, легко заметную широкую тропу). На этот раз, на белых нашивках, (у солдат закрепленных на правом наплечнике, а у магов пришитых прямо к мантиям), не было цифры, означающей принадлежность к гарнизону.

Мой десяток был расположен в самом "хвосте" колонны, (командир не хотел терять новобранцев, в случае столкновения с врагом), и меня это устраивало. Стоило нам отойти на пятьсот шагов от стены, как воздух начал холодеть, небо потемнело, а солнце стало гораздо более тусклым, (как будто бы оно светило через мутное темное стекло). Настроения так же не улучшал вид на кучи трупов, (разлагающихся и "благоухающих").

Сама атмосфера по эту сторону стены, угнетала, (каждая кочка как бы говорила, "здесь земля мертвых"). Раз за разом, мне приходилось встряхиваться, что бы сбрасывать наваждение, (небольшие порции "серебряной" манны, прекрасно помогали прочистить сознание), простым солдатам было гораздо хуже магов, каждый из которых пользовался своими уловками.

"поход только начался, а я уже боюсь того, что начнется бунт...".

"ты же офицер, придумай что ни будь, что бы отвлечь солдат".

Однако, похоже беспокойные мысли мучили не только меня, так как раньше чем в мою голову пришла достойная идея, по колонне прокатился приказ:

— песню запевай!

Левой-правой, левой-правой,

Наш командир, веселый малый.

Взмахнет железною рукой, прощайся с буйной головой.

Левой-правой, левой-правой.

Наш повар, превосходный малый,

Не путайся ты под рукой, иначе станешь отбивной.

Левой-правой, левой-правой.

Отрядный лекарь, страшный малый...

Под коротенькие куплеты, скорость колонны заметно увеличилась, да и на лицах бойцов постепенно даже улыбки начали появляться. В общем хоре, не участвовали только маги, (и не потому, что были слишком высокомерны, что бы петь вместе с солдатами), на наших плечах лежала обязанность обнаружения возможного противника.

"была бы я волком, уже взвыла бы... бедные мои ушки".

"пусть уж лучше поют, чем паникуют без причины".

"без причины? Да здесь сама земля пропитана некротической энергией, хаосом и тьмой, и чем дальше мы будем продвигаться, тем выше становится концентрация".

"ты это чувствуешь, другие маги чувствуют, а обычные люди могут только догадываться. Лучше подумай: как такие объемы свободной манны можно использовать на благо себе".

"как там "ИЖ", еще не готов к работе?".

"а ты уже нашла артефакт, достойный поглощения?".

"возможно...".

Примерно три часа мы продвигались вглубь мертвой империи, и за это время на пути не встретили ни одного скелета или упыря, (что не могло не настораживать, ведь не могли же все они "полечь" у стены). Рядовые бойцы, уже не обращали внимания на все холодеющий воздух, и темнеющее небо, (вот она, сила искусства, выражающаяся в песне), зато маги, прекрасно ощущающие нарастающую концентрацию не самой приятной манны, все чаще оглядывались по сторонам, (надеясь увидеть хоть кого ни будь).

И вот в один момент, спокойная равнина, (на которой встречались редкие песчаные холмы), "вскипела". Из-под земли, (в прямом смысле этого выражения), полезли скелеты и умертвия.

— построение "круг", маги в центр! - Зарычал на ошеломленно застывших подчиненных, разъяренный орк.

Ветераны, (к числу которых с некоторой натяжкой можно причислить и мою "звезду"), быстро сориентировались, (и подгоняя новобранцев пинками), организовали круговую оборону. В первом ряду стояли опытные бойцы, умеющие прикрывать товарищей, и прекрасно чувствующие "плечо соратника". Сразу за ними, кое-как построились молодые парни, по всей видимости впервые столкнувшиеся с реальным врагом. Чародеи же, собрались в плотную группу, (нас оказалось чуть меньше сотни), и первым делом, создали комбинированный защитный купол над всем воинством.

— готовьте арбалеты, куски мяса! Первый ряд, поднять щиты и мечи на изготовку; второй ряд, приготовьте копья; всем остальным взять арбалеты и рассчитаться на "четных" и "нечетных"! маги, организуйте "огненную стену" на некотором отдалении от наших бойцов.

Как и прежде, никакой сложной тактики мертвецы не придерживались, (удивительно хотя бы то, что они догадались устроить засаду, пусть и сделали это не слишком успешно). Первой волной шли скелеты и умертвия, (часть из них сгорела в устроенной чародеями огненной ограде), те из них, кто добирался до солдат, оканчивали свою "не жизнь", под экономными и точными ударами мечей, и беспорядочными уколами копий. Свою "жатву" собрали и арбалетчики, (пусть опыта им и не доставало, но промахнуться мимо волны нежити было очень непросто).

Настоящую опасность представляли исключительно мясные големы, (трех и четырехметровые монстры, "слепленные" из кусков разных тел, и просто "перекаченные" некротической энергией), а так же необычные костяные пауки, собранные из нескольких скелетов, (они достаточно быстро передвигались на многосуставчатых лапах, и были хорошо бронированы, правда от попадания магических снарядов это их не спасало).

Сражение мне почти не запомнилось, (все время приходилось комбинировать чары с другими магами, и как только в полет отправлялось одно заклинание, мы брались за другое), однако я умудрилась несколько раз наорать на запаниковавших новобранцев, (по моему они были не из моего десятка...), и какому-то офицеру пообещала вскрыть брюхо, если до нас доберутся мясные големы. Хорошо, что в пылу боя, никто не обращал особенного внимания на грубости... а-то боюсь потом у меня были бы серьезные проблемы.

Закончилось все так же внезапно, как и началось: очередной, "энергетический шар", врезался в группу умертвий, и разбросав их в разные стороны, половину испепелил разрядами молний. Зург еще пару раз скомандовал "залп" арбалетчикам, после чего объявил:

— поздравляю вас всех с первой победой на территории врага... и новобранцы: можете считать себя мужчинами.


За время сражения, одного солдата мы потеряли убитым, и еще десятеро получили довольно серьезные раны, (остальные бойцы первого круга, отделались царапинами на броне и коже, которые пришлось обрабатывать специальными зельями, что бы не началось заражение). столь успешное завершение встречи с мертвецами, объяснялось тем, что у врага не было магической поддержки, (в подобных условиях, наше маленькое воинство, могло справиться с десятикратно большим противником).

Зург дал полчаса, что бы бойцы отдохнули и обработали раны, после чего погнал подчиненных на юг, заставляя их почти бежать, (хорошо, что физическая форма у солдат на высоком уровне, иначе боюсь к вечеру мы бы многих недосчитались). На закате, (по какому принципу орк выбрал место, так и осталось неизвестно), командующий объявил привал, и пока никто не успел разойтись, сделал объявление:

— соратники! Сегодня мы доказали, что способны побеждать врага даже на его территории. Завтра, прямо на этом месте, мы начнем возводить крепость, которая станет первым рубежом обороны, а так же символом борьбы и воли к победе. Теперь, никто не посмеет сказать, что воины армии королевства "Сталь", трусливо прячутся за стеной, возведенной их предками!

— ура! Ура! Ура!

Не смотря на усталость, (вызванную бегом в доспехах, и с припасами за спиной), голоса у солдат были воодушевленные и полные энтузиазма. У меня даже создалось впечатление, что они готовы начать строительство прямо сейчас, Зургу лишь стоит отдать приказ.

"вот она, сила харизмы и лидерские качества".

"мне кажется, или ты упрекаешь меня в их отсутствии?".

"что ты, я просто указываю, к чему тебе следует стремиться. Ты же не собираешься всю жизнь провести в звании десятника?".

"я вообще не собиралась тратить жизнь на армию... и вообще: шизофрению не спрашивают".

В ответ на мою мысленную реплику, в голове раздался обиженный фырк, и мое второе "я", умолкло.

За разбитие лагеря взялись старшие офицеры, (сотники указывали разным десяткам, где им следует устанавливать палатки, а так же предупреждали о необходимости повышенной бдительности). Я и мои подчиненные, (как наименее ценные бойцы), оказались на самой периферии жилого участка. Обидно, (и немного страшно), было осознавать, что в случае атаки врага, нас сметут в первую очередь, (зато пока нежить кромсает новобранцев, ветераны успеют подготовиться к обороне).

— итак... дежурить будем по трое: один маг и два солдата. Меняемся каждые два часа.

— командир, но ведь на сон отводится только восемь часов, а у нас выходит пять групп... - Подал голос один из бойцов, (как-то они осмелели после первого сражения: это неплохо, но не начали бы они считать себя слишком сильными).

— все просто: четыре группы дежурят сегодня, пятая же будет дежурить завтра в первую смену. Таким образом, один маг и два солдата, каждую ночь будут спокойно отдыхать. - Отвечаю таким тоном, что бы у подчиненных сложилось впечатление, будто я делаю им одолжение.

"это если никого из вас не убьют... тогда группы придется перемешивать".

— ладно, распределяйтесь по тройкам, я сегодня дежурю первая.

Бойцы хотели было начать спорить, кто с каким магом будет дежурить, (уж очень не хотелось им попадать в одну смену со мной), но Андет взял процесс под свой контроль, и уже через минуту все было решено. Солнце как-то незаметно "скатилось" за горизонт, и на землю опустилась густая вязкая тьма, разгоняемая только огнем костров.

На ужин у нас снова была похлебка, (я ее уже ненавижу), а после того как миски опустели, мои подчиненные отправились отдыхать, (только посуду ополоснуть успели). Два парня, (оставшиеся сидеть у костра в моем обществе), чувствовали себя очень неуютно, и даже не решались разговаривать между собой, что меня вполне устраивало.

— помните, как мертвецы сегодня начали вылезать из-под земли?

Парни помнили, и это явно не добавляло им смелости.

— за круг света отбрасываемого костром, не выходить, любой подозрительный шорох, проверять только вдвоем. Следующей паре передадите мои слова... понятно?

— да, командир. - В полголоса отозвались бойцы.

"похоже, воображение у них не намного хуже моего... вон как лица бледнеют".

Время тянулось мучительно медленно, (мне было проще чем остальным, ведь рядом всегда была собеседница). Прикрыв глаза, полностью концентрируюсь на слухе и ощущении магии, стараясь захватить в свою зону восприятия, как можно больший участок.

Оказалось, что территория мертвой империи, не такая уж "мертвая", (по крайней мере грызуны и насекомые здесь чувствуют себя очень даже неплохо). Вскоре после заката, из темноты прилетела стайка светящихся мошек, начавших кружить над огнем. Синие, зеленые, желтые... они выписывали в воздухе разные фигуры, и притягивали к себе взгляд.

"что-то мне это не нравится...".

"ты о мошках? За ними хотя бы наблюдать интересно, может даже время быстрее пролетит".

"не нравятся они мне, слишком уж сильно взгляд притягивают".

"тогда, просто прогони их".

"у меня есть идея интересней".

Достав из внутреннего кармашка пустой флакончик, открываю пробку и выставляю вперед горлышко. Что бы сплести нужное заклинание, потребовалось несколько секунд, а затем, необычных насекомых засосала воздушная воронка. Вернув пробку на место, подношу стеклянный сосуд к глазам, и внимательно смотрю на копошащихся мошек.

— командир, зачем вы это сделали? - Возмутился один из моих напарников.

— ты знаешь, что это за насекомые? Я например не знаю... а если они ядовитые?

На это, бойцу оказалось нечего возразить, и он вернулся к созерцанию костра.

Когда истекли два часа, я отправила подчиненных будить следующую пару, и дождавшись сменщиков, сама направилась в палатку магов. Андет открыл глаза, стоило мне приблизиться, (будто и не спал вовсе).

— я поймала странных жучков, попробуй разобраться. - Вложив флакон в ладонь некроманта, со спокойной душой опускаюсь на одеяло.

Спать я не собиралась, (тем более что уже довольно продолжительный срок, сон мне заменяет медитация), нужно было погрузиться во внутренний мир, и активировать "ИЖ". У артефакта, встроенного в мое энергетическое тело, была всего одна функция, а именно "поглощение".

Возможность поглотить любой другой артефакт, что бы потом использовать его способности, открывала великолепные перспективы. Единственным ограничением могла стать нехватка манны, (чем более сложное изделие требуется поглотить, тем больше энергии на это расходуется), а потому, в качестве эксперимента, решено было начать с волшебной палочки.

"ты издеваешься? Тратить Ману на это".

"а что: подобный инструмент может пригодиться в любой момент, а после поглощения, отпадет вероятность, что я ее сломаю или потеряю".

"тогда, почему бы не начать с жезла? Он куда мощнее, да и встроенное заклинание имеет".

"жезл для меня уже почти бесполезен, а при помощи палочки, можно производить мелкие манипуляции".

"ладно, раз уж ты решила, то действуй".

На подготовку ушло минут десять, ("ИЖ" следовало подключить к питанию от источников). Наконец, лежа на спине, и держа в правой руке волшебную палочку, (созданную мной же, на третьем курсе академии), тихо произношу слово-активатор, в котором на самом деле необходимости не было:

— поглощение.

Несколько секунд ничего не происходило, и я уже начала беспокоиться, (вдруг при создании "ИЖ", была допущена какая-то ошибка), но наконец в груди "вспыхнул" горячий шарик, а затем по правой руке потекла волна тепла, вышедшая из ладони золотистым сиянием, перекинувшимся на поглощаемый предмет.

"в сфере появилось отображение волшебной палочки".

Доложила Фокси, наблюдающая за процессом из внутреннего мира.

Сияние медленно концентрировалось, и в один момент полностью исчезло, вместе с палочкой.

"десятой части резерва, как небывало".

"а ты предлагала начать с посоха... боюсь я бы тогда вообще от истощения сознания лишилась".

"однако, если каждое поглощение, будет требовать столько манны, то о мечтах о всемогуществе, придется забыть очень надолго".

Что бы завершить эксперимент, представляю волшебную палочку снова в своей руке. На этот раз, было потрачено совсем немного манны, (два или три "В"), а в моих пальцах появился требуемый предмет.

"ну... что ни будь чувствуешь?".

"хм, мне кажется, будто эта палочка, является частью меня... даже не знаю, с чем это сравнить".

"теперь она и является частью тебя. Я даже не удивлюсь, если тебе будет проще с ней работать".

— Фокси... заканчивай сверкать вспышками, спать мешаешь. - Проворчал Модо, переворачиваясь на бок, и оказываясь спиной ко мне.

"придется отложить дальнейшие эксперименты".

Легким усилием воли, заставляю палочку распасться искрами, которые тут же растаяли в воздухе.

"похоже, "ИЖ" создает копию артефакта из твоей же магии, как основу используя образец, помещенный в сферу".

"нужно будет попробовать "призвать" сразу две палочки".

"жаль что копии недолговечны".

"а это еще не доказано".

"тогда, давай проверим: "призови" палочку, и положи рядом с собой. Посмотрим, на сколько ее хватит".

Так я и поступила. Положила артефакт рядом с головой, а сама погрузилась в легкую медитацию, что бы восстановить затраченные силы.


Ранним утром, (прямо перед рассветом), на наш лагерь напали. Дело усложнялось тем, что среди напавших были не только мертвецы, (обычно придерживающиеся тактики, "навалиться всей толпой"), но и вполне живые дикари, (выглядящие как чернокожие лысые люди, с непропорционально длинными руками, кривыми ногами, и длинными клыками, значительно выпирающими из ртов). Они были одеты в набедренные повязки, броню же, (в основном кожаную, или из плохой стали), носил от силы каждый десятый. Оружие, так же не впечатляло: копья, ржавые мечи, деревянные щиты.

Нападение было стремительным, и в первые же секунды, под ударами зазубренных дубин, погибло не меньше полусотни солдат, (среди которых была и пара моих подчиненных). Дежуривший в это время Феб, успел поднять тревогу, и даже создал огненное заклинание, но на этом его успехи закончились, (прямо в голову прилетел камень размером с кулак взрослого мужчины, а затем щит был разрушен зеленой сферой, прилетевшей откуда-то из темноты).

Только благодаря тому, что опытные маги и старшие офицеры, быстро отреагировали на угрозу, мы сумели отступить вглубь лагеря, где дикарей уже встретил строй мечников. Целую тучу метательных снарядов, остановил "воздушный купол", а прилетевшие следом "пульсары", (шары из манны, не имеющие стихийного окраса), "увязли" в многослойных щитах.

Поняв, что быстрая атака не удалась, дикари отступили, и послали вперед нежить. Скелеты и умертвия, "хлынули" неудержимым потоком, и сейчас они двигались куда более шустро, нежели прошлым днем. Вражеские чародеи, так же не собирались прекращать обстрел, и к их усилиям присоединились немногочисленные личи.

— маги, всю Ману на меня! - Неожиданно воскликнул Зург, и в его голосе было нечто, (по истине жуткое), что заставило вздрогнуть.

Как только мы стали передавать энергию орку, (пришлось даже от подпитки щитов отказаться), "давление" на простых солдат резко увеличилось. Залпы из арбалетов, пусть и "выкашивали" десятки умертвий, но их было недостаточно, что бы хотя бы немного ослабить натиск.

"вот это да!".

Эта мысль сформировалась в моей голове, когда я перевела взгляд с побоища, на командира, "плетущего" узорчатое заклинание, совмещающее в себе стихии огня, воздуха, а так же, что-то из пространственной магии, (что именно, понять мне не хватало знаний).

"при взгляде на такую тонкую работу, начинаешь чувствовать собственную ничтожность...".

"когда ни будь, и ты сможешь творить такую магию, даже без дополнительной подпитки от других магов".

"у кого, кроме себя, бедная лисичка может искать поддержки и утешения?".

"у половины парней из нашей армии... если ты конечно согласишься, что бы тебя "утешали" и "поддерживали" в постели".

"ха-ха, нашла время язвить".

А тем временем, дела у наших солдат становились все хуже и хуже: с умертвиями и скелетами они справлялись вполне уверенно, (теряя самое большее одного бойца, против полутора десятков мертвецов), но вот с мясными големами, ситуация была как раз обратной, (за одного "конструкта", приходилось платить жизнями едва ли не десятка воинов), и нам еще повезло, что большую часть этих монстров, удалось уничтожить еще на подступах. Личи и маги дикарей, (наверное увидевшие творчество нашего командующего), активно принялись "долбиться" через стремительно истаивающие щиты, (только вот, даже мне было понятно, что они не успевают).

"у меня резерв почти на "нуле"... сколько же манны "жрет" это заклинание?".

"похоже, что не меньше сотни тысяч "В". Я даже боюсь представить себе финальный результат".

Вот очередное "копье праха", вонзилось в щит над нашими головами, и к моему удивлению, (испугаться я просто не успела), пробило его. Удар заклинания пришелся в землю, шагах в пяти от меня, (кого-то из магов точно задело, но что удивительно, никто из уцелевших, даже не подумал прекратить подпитывать чары Зурга). Никаких криков или брызг крови не последовало, только кожу обдало могильным холодом, губы пересохли, а перед глазами начали расплываться разноцветные круги.

"а это что еще значит?".

Собственная мысль, прозвучала в голове будто далекое эхо.

"забыла что ли? Твой личный магический щит, подпитывается напрямую от твоих источников... от резерва почти ничего не осталось, так что советую "плюнуть" на конспирацию, и воспользоваться "серебряной" манной".

"но ведь здесь столько свидетелей...".

Моя вялая попытка возражать, была прервана раздраженным "рычанием":

"если тебя сейчас убьют, то нам уже будет все равно, сколько разумных знают о твоем "сердце бога"".

Спорить с доводом моего второго "я", было глупо, (а в сложившихся условиях, еще и не безопасно). Мысленно тянусь к источнику энергии в своей груди, и как только "серебряная" манна устремилась по телу, (заполняя энергетические каналы), накатившая было слабость, тут же отступила, и зрение моментально прояснилось. Вскинув голову, я успела увидеть, как орк наконец активирует свои чары.

Трехмерная паутина из линий красного, серого, желтого, (и еще десятка цветов и оттенков), раскинулась над лагерем, попутно сметая все остальные заклинания, (как защитные, наложенные нашими магами, так и атакующие, брошенные дикарями и личами). Я всем телом ощутила, будто меня опустили в густой кисель, и на моих глазах, находящиеся вокруг солдаты и чародеи, превратились в полупрозрачные тени).

— "огненная бездна"! - "Проревел" командующий.

Как только затих громоподобный голос, все пространство вспыхнуло ярким алым огнем, (пламя проходило сквозь наши тела, не причиняя никакого вреда, и даже не позволяя ощутить тепло). От яркого света, у меня заслезились глаза, но опустить веки не получалось из-за восторга, и желания запечатлеть в памяти каждое мгновение буйства стихии.

"словно звезда вспыхнула прямо в нашем лагере".

"вот теперь я точно чувствую себя ущербной, как маг-стихийник".

"что-то мне подсказывает, что Зург, может и в артефакторике показать немало интересного".

"ррр".

Десять секунд, (наполненных наблюдением за переливами бушующего пламени), подошли к концу, и в один миг, огонь просто исчез, оставив после себя раскаленную, (местами оплавленную), совершенно ровную землю. Что меня немало порадовало, так это то, что все палатки, (так же как и солдаты), так же превратились в полупрозрачные силуэты, и не пострадали от ярости стихии. Так же немало удивило, то что и трупы, (принадлежащие нашим соратникам, не дожившим до активации чар), тоже не сгорели.

"интересно, как он добился такого эффекта?".

"ну, о пространственной магии в нашей памяти почти ничего нет... однако я могу предположить, что чары превратившие бойцов в "призраков", как-то опознавали нашивки на одежде. Заметь, такие же нашивки есть и на палатках, и это объяснило бы, почему трупы врагов сгорели, а тела союзников, уцелели".

"наверное ты права. Как думаешь, командующий согласится дать мне пару уроков? Только давай без пошлых намеков!".

"сомневаюсь: все же у Зурга слишком много дел для того, что бы тратить время на излишне любопытную лисицу. Возможно, (только возможно), он бы и изменил решение, если бы ты смогла предложить что ни будь интересное в обмен... например, легла бы на исследовательский стол, (все же кицуне в этом мире, гости не частые)".

Время шло, (солнце медленно поднималось к зениту, правда света от него было не так уж и много), а мы все стояли, продолжая находиться в прозрачном состоянии. Когда же наконец, солдаты и маги "обрели плоть", я смогла оценить предусмотрительность командующего, который не заставил нас "материализовываться", сразу после исчезновения огня, (до сих пор, от земли веяло жаром, хоть и прошло несколько часов).

"зато не холодно, и мертвечиной не пахнет".

С этим высказыванием своей шизофрении, я была готова согласиться, и уже собиралась озвучить эту мысль, когда раздался крик Модо:

— не-е-е-а-а-ат! Нет-нет-нет-нет! Не верю, этого не может быть... правильно, я сплю и это сон. Только сон... плохой-плохой сон...

Обернувшись на голос, (как и многие маги и воины, оказавшиеся рядом), я увидела нашего боевого мага, который стоял на коленях, и раскачивался вперед-назад, постоянно бормоча, "сон... плохой сон...". Перед ним, на земле лежало несколько тел, (похожих на высушенные мумии), среди которых пусть и не без труда, можно было узнать Феба и Эльву.

"как же это...? Они же все время были рядом!".

"похоже, что не только "копье" попало под щит, но и еще какая-то некротическая дрянь".

— сейчас я проснусь... сейчас проснусь... это только плохой сон... - Продолжал бормотать и раскачиваться парень, вокруг которого постепенно образовалось свободное пространство.

Все в этот день кого-то потеряли, (друзей, знакомых, а может даже родственников), и никому не хотелось брать на себя обязанность по успокоению молодого чародея, (тем более, что это может быть опасно). Солдаты и маги отворачивались, и спешили разойтись по своим делам, (сотники уже начали выкрикивать приказы, так что уважительную причину даже искать не приходилось), и только мы с Андетом, продолжали растерянно стоять рядом.

"и что мне делать? Я не умею утешать... хотя, с другой стороны, если этим займется некромант, будет только хуже".

Встряхнувшись, (сбрасывая с себя оцепенение), делаю шаг вперед, и схватив Модо за плечи, пытаюсь его растрясти, (безрезультатно). Отвешиваю ему несильную пощечину, (но в глазах так и не появилось даже проблеска разума). Глубоко вдыхаю, (будто перед прыжком в воду), и приближаю свое лицо к лицу парня.

"только попробуй не оценить, то на что я иду ради тебя".

Поцелуй вышел долгим и крепким, (Модо сперва проявлял какое-то сопротивление, но затем словно обмяк, а в его глазах наконец появилась осмысленность, сменившаяся глубоким шоком). Оторвавшись от губ напарника, влепляю ему еще одну пощечину, (просто на всякий случай), благодаря чему с него слетело оцепенение.

— э-э-э... Фокси? Я-я-... тут Феб и Эльва... они...

"сейчас он опять в истерику впадет".

Обнимаю парня за плечи, и прижимаю его голову к себе, одной рукой начав гладить чуть пыльные волосы. Я говорила какую-то чушь вроде, "все будет хорошо", и "теперь они в лучшем мире", а Модо, (уткнувшись в мою мантию), мелко вздрагивал и всхлипывал.

"как-то я странно себя чувствую".

"не удивительно: это парни должны утешать девушек в подобных ситуациях, а не наоборот".

Бросив взгляд на тело Эльфийки, непроизвольно вздрагиваю, (еще недавно она была красивой молодой чародейкой, а сейчас похожа на скелет, обтянутый высохшей и пожелтевшей кожей), в уголках глаз сами собой собрались маленькие слезинки, и только напряжением всех сил воли, удается удержаться от того, что бы начать плакать. Все же опыт прошлой жизни, неплохо подготовил меня к разного рода испытаниям, (те же массовые побоища, и тихие устранения, не могли не оставить свой отпечаток на душе).

"после гибели большей части клана, смерть малознакомых, или совершенно не знакомых мне разумных, кажется досадной неприятностью".

Решив, что дала достаточно времени, дабы Модо немного пришел в себя, с усилием отстраняю парня, и взглянув ему в глаза, твердо произношу:

— соберись. Мы на территории врага, и не можем себе позволить быть слабыми.

Прошла секунда... вторая... третья, и лицо боевого мага стало абсолютно спокойным. Изобразив на губах слабую улыбку, он кивнул и произнес:

— я понял. И Фокси, спасибо тебе.

— гхм-гхм. - Привлек к себе внимание Андет, до сих пор не произнесший ни звука. - Командир, мне тоже нужно заплакать, что бы ты меня поцеловала?

— ррр. - Сверкаю глазами в сторону некроманта. - Я бы послала тебя в задницу, но боюсь что ты отправишься туда без возражений.

Парень только открыл рот, что бы продолжить обмен колкостями, как в воздухе прозвучал громкий крик одного из сотников:

— всем магам: собраться у шатра целителей для экстренного совещания! Солдатам разбиться на пары, и начать патрулирование лагеря!


Зург выглядел отвратительно, (почти как мертвец не первой свежести): бледная кожа потрескалась, глаза впали, даже мышцы, будто усохли. Казалось, что командующий разом постарел лет на пятьдесят, да еще подхватил какую-то заразу. Он сидел на раскладном стульчике у шатра целителей, и усталым взглядом обводил выстроившихся в шеренгу магов.

— поздравляю вас с победой. - Пророкотал орк, и откашлявшись, (сплюнув сгусток крови), заговорил более твердым голосом. - Так получилось, что в минувшем сражении, мы потеряли очень много рядовых солдат, в результате чего, сейчас наблюдается избыток командиров. В виду того, что задачу о возведении крепости, никто не отменял, приказываю: всем, кто имеет дар некромантии, приступить к поднятию хотя бы низших умертвий, всем остальным магам, приложить максимум усилий к возведению внешней стены. Подчиненные, будут перераспределены между обычными офицерами, часть из которых так же займется строительством, а часть будет патрулировать периметр. Вопросы есть?

— господин командующий, каковы наши потери?

Кто именно задал этот вопрос, с моего места видно не было, (судя по голосу мужчина).

— почти семь сотен солдат, и десяток магов. - С явной неохотой, ответил Зург. - На этом, собрание объявляю оконченным. Приступайте к выполнению возложенных на вас задач.

— будет исполнено, командующий. - Хором откликнулись чародеи, и начали расходиться.

— некроманты, пройдите в центральную часть лагеря. Под ваши нужды отведены три шатра. - Объявил сотник, (орк), одетый в новенькие доспехи.

"как будто в двух сражениях не побывал".

Хмыкнула моя шизофрения.

"сейчас меня меньше всего волнует внешность какого-то орка. Посоветуй лучше, чем заняться?".

"разумеется присоединяйся к некромантам. Все равно, строитель из тебя не получится, все же огонь и ветер лучше подходят для разрушения а не для созидания".

Согласившись с этим доводом, иду вслед за Андетом, целеустремленно продвигающимся к шатрам.

— Фокси, решила вспомнить уроки Тирана? - Не оборачиваясь, с намеком на интерес, спросил потомственный некромант.

— считаю, что принесу больше пользы поднимая мертвецов. Кроме того: ты ведь не откажешься преподать пару уроков своей подруге?

— только если просьба будет звучать как приказ. - Парень передернул плечами. - Я не имею права, добровольно выдавать семейные тайны.

"заманчиво... можно окунуться в секреты потомственных некромантов".

"и разрушить то хрупкое доверие, что сейчас есть между нами. Все же, лучше иметь друга некроманта, который в будущем может пригодиться, чем получить крохи знаний о направлении магии, которое не является для меня основным".

— знаешь... твои "семейные тайны", конечно очень интересны, но я бы остановилась на углубленном курсе академической программы.

— как прикажешь, командир. - Андет откинул край серого полога, и жестом пригласил войти первой. - Начнем ускоренное обучение... ученица.

"да неужели! Это была шутка, и он даже улыбнулся?".

"сама глазам не верю".

Войдя под купол шатра, первым на что упал мой взгляд, были носилки с девятью телами, облаченными в мантии магов. Обычные солдаты, рядами лежали у дальней стены, и от их тел уже начало попахивать.

"а вот и Эльва... даже в "высушенном" состоянии, она сохранила часть своей красоты".

Эльфийка лежала третьей слева, а рядом с ней, покоилось тело Феба.

"они так и не признались в чувствах друг к другу... печально".

"с такими темпами как развивались их отношения, парень до признания мог не дожить из-за того, что люди стареют слишком рано".

— Фокси, сейчас я наложу на магов сохраняющие чары, а затем мы приступим к работе. Сперва, будем создавать низшую нежить, и только когда я увижу, что ты уверенно плетешь все необходимые заклинания, перейдем к работе над личами. - Тоном не терпящим возражений, заявил Андет, и не дожидаясь ответа, начал работу. - Вы с "змеей", были подругами... хотя парням казалось, что ваши отношения зашли несколько дальше. Впрочем, это не важно: над телом Эльвы, будешь работать ты, и только от тебя зависит, насколько качественный конструкт из нее получится.

— почему я?

— у некромантов есть традиция, превращать в нежить умерших друзей. Таким образом, тело друга, продолжает приносить пользу, даже после смерти. - Немного подумав, парень добавил. - Есть мнение, что чем более близким был друг, тем более совершенная нежить из него получится... вплоть до разумного умертвия.

"нужно будет что ни будь придумать, что бы после моей смерти не осталось тела".


Сто двадцать восемь солдат, были мной лично, превращены в неразумную, но послушную нежить. Андет оказался строгим, но талантливым учителем, и замечая в моей работе малейшую ошибку, он сразу же давал пояснения, (иногда начиная читать небольшую лекцию), и тот факт, что уже почти декаду мы не спим, (прерываясь только на прием пищи и справление нужды), малая цена за полученные навыки.

Первый мой лич, (сделанный из рыжеволосого молодого человека), оказался откровенно неудачным. Нет, он не бросался на живых, с целью их загрызть, (инстинкты у этого куска мяса отсутствовали полностью), но и приказы выполнял только самые простые, (про использование магии можно было забыть), а о внешности я вообще молчу...

Андет подробно "разобрал" все допущенные мной ошибки, и над следующим трупом мы работали вместе, (что существенно сказалось на его качестве), в результате чего, мертвый маг, значительно уступал своим "диким" сородичам, но мог адекватно реагировать на приказы. Третья и четвертая жертвы моего творчества, уже были почти нормальными конструктами, а затем, потомственный некромант объявил:

— сейчас ты отдыхаешь, отсыпаешься, отмываешься и наедаешься. - Андет окинул меня скептическим взглядом, (за время совместной работы, я научилась замечать малейшие проявления его эмоций). - Когда вернешься, начнешь работу над Эльвой. Я уже почти закончил составлять комплекс чар, так что от тебя будет требоваться, строго следовать инструкции... и да, перерывы делать будет нельзя, так что тебе понадобится полный резерв манны.

Не смотря на все мои возражения, "наставник", вытолкал меня из шатра, на последок заявив, "я потомственный некромант, и в сне нуждаюсь гораздо меньше таких как ты".

На улице во всю светило солнце, сновали занятые работой солдаты, раздавались грозные выкрики офицеров. за время моего добровольного затворничества, лагерь существенно изменился, и эти изменения все еще продолжались.

Для начала стоит сказать, что была возведена пятиметровая стена, очертившая равносторонний восьмиугольник, (строительство все еще продолжалось, так что высота грозила увеличиться как минимум вдвое). В качестве строительного материала, использовались прямоугольные блоки земли, (сперва размоченной в магически созданной воде, а затем "запеченной" в формах, при помощи магического огня). Так как материал для строительства, брали не отходя далеко от лагеря, рядом со стеной образовался широкий неглубокий ров.

Кроме того, уже начали возводить центральную башню, (которая по расчетам, будет занимать пятую часть внутреннего пространства), но пока что, дело ограничилось рытьем рвов под фундамент. На всех работах, активно использовалась нежить, (кроме меня и Андета, в лагере нашлось шесть магов, знакомых с некромантией).

"сначала спать, потом мыться и есть".

Составила я мысленный алгоритм действий, и зашагала в сторону палаток. Живые, (встретившиеся на моем пути), провожали меня удивленными взглядами, а пару раз даже путали с умертвием, и очень удивлялись, когда в ответ на приказ, их посылали по заковыристому адресу. В итоге, добравшись до "зоны отдыха", заваливаюсь в первую попавшуюся палатку, и падаю на гостеприимно разложенное одеяло.

"вот хозяин этой постели удивится, когда вернется со стройки".

Слабо улыбнувшись, смыкаю веки и тут же проваливаюсь в сон.

Тело сработало на рефлексах: сперва левая рука перехватила за запястье чужую конечность, тянущуюся к моей шее, а затем из правого рукава выскользнул стилет, тут же направленный в грудь напавшему. Хорошо что "серебряная" манна, (по привычке, маленькой порцией запущенная циркулировать по организму), быстро "прочистила" мозги, а-то мое пробуждение могло бы очень неприятно окончиться, (в первую очередь не для меня).

Сфокусировав взгляд на размытом силуэте, я поняла, что рядом с моей, (да, теперь уже моей), постелью, на коленях стоит молодой человек с бледным лицом, в грудь которого упирается лезвие моего оружия.

— ты кто такой? - Спрашиваю как можно более сурово.

— Фома, рядовой... командир. - Как-то неуверенно, пробормотал парень.

— сколько времени?

— в-вечер уже. Через полчаса окончательно стемнеет.

"ого, хорошо я поспала. Зато выспалась".

Спрятав стилет в рукав, легко встаю на ноги, и уже подойдя к выходу интересуюсь:

— где можно помыться и постирать?

— выйдете из палатки, и сразу повернете на лево. Пройдете метров сто, и снова налево... там между столбами, занавески повесели, а внутри пара ведер и небольшое корыто.

— благодарю за службу. - С легкой насмешкой произнесла я, выходя на улицу.

"гордишься собой? Напугала бедного мальчика...".

"в следующий раз, этот "мальчик", сперва подумает, а уже потом будет пытаться разбудить усталого мага. Пусть еще "спасибо" скажет за то, что я не швырнула какое ни будь заклинание".

Пользуясь подсказками своего "будильника", я достаточно быстро нашла искомое место. Выглядело это сооружение примерно так: в землю вкопаны четыре длинных древка от копий, между которыми натянуты веревки, на которых висят куски разорванной палатки, (теперь играющей роль занавесок). Внутри действительно обнаружились ведра и маленькое, (длинной в полметра), корыто.

"забыла спросить: где они берут воду?".

"придется вспоминать основы стихийной магии. Как думаешь, твоих навыков в управлении водой хватит, что бы наполнить хоть одно ведро?".

"ха! Настоящего артефактора, такими пустяками не испугать".

Покопавшись в карманах мантии, и найдя маленькую железную пластинку, (какого только мусора я с собой не таскаю), материализую в правой руке волшебную палочку, и направив через нее Ману, тонкой струйкой рыжего огня, начинаю выжигать на гладкой поверхности, цепочки символов. Работа заняла несколько минут, (и хоть не была эталоном совершенства), была мною признана вполне успешной.

Раздевшись до гола, и сложив одежду в корыто, закрепляю артефакт на вершине одного из древок, и наполняю его манной. Символы вспыхнули, а затем, из пластинки брызнули десять тонких струй теплой воды.

"очередная победа изворотливости разума, над отсутствием талантов в определенных отраслях магии!".

"признаю, задумка неплохая. Жаль только, что артефакт одноразовый".

Постояв немного неподвижно, (наслаждаясь ощущением воды, стекающей по телу), я начала полоскать белье. К сожалению, никаких моющих средств, (даже банального мыла), у меня не было, а потому, даже надеяться отмыть с ткани бурые пятна, не стоило.

Артефакт, "приказал долго жить", не прошло и пяти минут, (этого оказалось достаточно, что бы освежиться, и сбить запах мертвечины, который "впитался" в кожу). Что бы высушиться самой, а затем просушить одежду, удалось приспособить чары магии огня и ветра. Одевшись, и выходя из "душевой", насмешливо кричу:

— представление окончено.

Звуки примерно десятка убегающих солдат, показали, что я не ошиблась, и за мной действительно наблюдали.

"неужели тебя не волнует, что какие-то незнакомые мужчины, следили за тем, как ты мылась?".

"сейчас с этим все равно ничего не сделать... а потом я попрошу Зурга, что бы он устроил турнир по рукопашному бою. Вот там я и "отыграюсь" на любителях подглядывать".

Действительно, сама от себя не ожидала, но никаких особенных эмоций от того, что меня видели голой, в душе не появилось, (может быть привыкаю?). намного больше переживаний, было в момент поцелуя с Модо, (надо будет поинтересоваться, как он там), и меня это устраивало.

По запаху найдя кухню, поужинала в компании пары офицеров и еще одного мага, (густая каша с кусочками мяса, прекрасно утоляла аппетит, своим видом отбивая желание просить добавку), а затем, неторопливо пошла обратно к шатрам некромантов. Еще на подступах, нос учуял запах тлена, крови, и зелий, а стоило войти под купол временной лаборатории, как кожа покрылась капельками чего-то ядовито пахнущего.

"эх... все равно что не мылась. После этого, придется долго "отмокать" в ванной... если конечно найду ее".

— хм, уже вернулась. - Констатировал очевидное Андет, кружащий рядом с обнаженным телом Феба. - Инструкции на столике, там же все необходимые инструменты и ингредиенты. Приступай.

Труп Эльвы, уже лежал на полу, в центре двенадцатилучевой звезды, нарисованной чем-то, отдаленно похожим на масло смешанное с кровью. Предоставленный "учителем" набор инструментов, заставил удивленно выпучить глаза, (общая стоимость артефактов, превышала ту сумму, которую я могла заработать за все годы, прожитые в этом мире).

— Андет... ты уверен? - Мой голос предательски дрогнул, (все же, такой набор я видела только у наставника в академии).

— мы же друзья? - Не прерывая своего занятия, осведомился парень.

— да. - Отозвалась я.

— в таком случае, какие могут быть сомнения? Приступай к работе: мы должны закончить не позже завтрашнего полудня.

"не робей! Что ты ведешь себя, как стеснительная крестьянка?".

Слова моего второго "я", заставили меня встряхнуться и собраться с мыслями. Подойдя к столику, первым делом принимаюсь за изучение инструкции, и с сожалением понимаю, что больше половины плетений, придется просто копировать с образца, так как они относятся к высшей некромантии.

— Андет, спасибо. - Говорю тихо, но так что бы некромант услышал.

— не стоит... мы же друзья. - Парень помолчал несколько секунд. - Кроме того, я ведь ничему тебя не учу, а образец... он подойдет только для работы с телом Эльвы. Да и не факт, что ты сможешь правильно все исполнить...

"и все равно, я чувствую, что у меня появился серьезный должок".


Вскрыв переднюю брюшную стенку, я приступила к удалению внутренних органов, (личам не нужны кишечник, печень, селезенка и желудок...). Затем пришлось вырезать перегородку между брюшной и грудной полостями, после чего процесс "потрошения" продолжился. Хорошо что Андет, выделил мне пару длинных перчаток из мягкой кожи, (они доставали мне до середины плеча), а-то я совершенно не получала удовольствия, ощущая в своих руках внутренности Эльфийки.

"зато, теперь понятно, почему некроманты либо малоэмоциональны, либо эксцентричны. Оставаться совершенно нормальным, при такой работе, просто невозможно".

Закрепив на задней стенке грудной полости мраморную дощечку, (на которой спиралью были выгравированы непонятные символы), я начала "прикручивать" к грудине накопитель, (в котором был вставлен изумруд, размером с половину моего кулака). В животе трупа, разместился бурдюк с питательным раствором, от которого отходила одна толстая трубка, (подсоединенная к горлу), и несколько тонких трубочек, которые пришлось подсоединять к мышцам. На мой вопрос, "зачем это?", Андет ответил, "секрет рода", и продолжил молча работать над трупом Феба.

После того как с туловищем было покончено, пришла пора размещать маленькие серебряные пластинки, в разных участках рук и ног, а затем вооружившись толстой иглой, (к которой была прикреплена серебряная проволока), пришлось соединять все артефакты в одну систему. В завершении первого этапа работы, нужно было удалить сильно усохшие глазные яблоки, и вставить на их место два мутных бесцветных кристалла.

Второй этап, был одновременно и проще, (практически не нужно было работать руками), и сложнее, (нужно было создать плетение, отдельные элементы которого, крепились бы на артефактах вшитых в тело подопытной). То, что у меня попросту не хватает манны, что бы создать необходимое количество энергетических нитей, я поняла уже тогда, когда примерно треть процесса была завершена.

"и что делать? Если сейчас прерваться, то артефакты, уже подсоединенные к плетению, просто сгорят, а новые мне взять неоткуда".

"вряд ли Андет решит помочь еще раз... используй "серебряную" Ману. Будем надеяться, что это не сильно повлияет на результат".

"думаешь стоит так поступить?".

"а у тебя есть другие варианты? Что делать, если мы не догадались взять с собой пару заполненных накопителей".

Полностью сосредоточившись на создании энергетических каналов, я начала "черпать" Ману из "сердца бога". Работа существенно замедлилась и усложнилась, ("серебряная" манна, неохотно принимала определенную форму, и все время стремилась "растечься" бесформенным облаком), на моем лице выступил пот, капельки которого норовили затечь в глаза, или скапливались на носу и подбородке. Нельзя описать словами мою радость в тот момент, когда последние нити плетения, закрепились на мраморной дощечке, размещенной в грудной полости трупа.

Остался третий этап, в котором от меня почти ничего не зависело. При помощи серебряного скальпеля, нужно было разрезать свою ладонь, а затем своей кровью, нарисовать несколько рун на лице, груди и животе Эльфийки. Сделав это, я вышла из магического рисунка, и скептически взглянула на свою работу.

— на месте нашего учителя по некромантии, я бы поставил тебе четверку... по десятибалльной шкале. - Без тени насмешки, произнес потомственный некромант, уже некоторое время следящий за моей работой со стороны. - Активируем ритуалы.

Кивнув, кладу ладони на один из лучей звезды, и посылаю в него смесь своей, и "серебряной" манны. Линии вспыхнули ослепительно ярким, (зеленым), светом, заставляя зажмурить глаза и отвернуться.

"осталось только ждать... и надеяться, что все пройдет удачно".

Андет помог мне дойти до табуретов, стоявших у стенки шатра, (даже и не думала, что настолько устала). Вместе мы молча сидели, и смотрели на два зеленых светящихся купола, (мой был чуточку светлее), в которых происходили процессы, совершенно мне не понятные.

В академии, профессор Тиран, рассказывал как создавать обычных личей, но то что продемонстрировал Андет, отличалось от стандартного ритуала чуть меньше чем полностью. Пусть я сама работала над телом Эльфийки, (называть труп именем Эльвы, язык не поворачивается), но при этом мне оставалось только догадываться, для чего нужен тот или иной артефакт, или кусок плетения, в котором нет привычных рун. От меня требовалось четко следовать инструкциям, не понимая и десятой части того, что делаю.

"позже попробую разобраться в ритуале".

По всей видимости, мраморная дощечка, исполняла роль "мозга" для создаваемого лича, тогда накопитель является "сердцем", а бурдюк "желудком", (хоть мне и непонятно, зачем он вообще нужен), но это лишь догадки...

— о чем задумалась? - Нарушил молчание некромант.

— правильно ли я поступила, решив использовать твой ритуал. - Отвечаю почти правдиво.

— хм... если результат не понравится, ты всегда сможешь удалить ненужные детали, и потом провести стандартное "поднятие нежити".

— мы ведь создаем не обычных личей? - Вопрос был задан, без особой надежды на ответ.

— не обычных. - Подтвердил Андет, и словно на что-то решившись добавил. - Эта разработка, используется в качестве телохранителей для членов моего рода. Каждый потомственный некромант, сам должен создать своего охранника... это считается испытанием способностей.

— да? Тогда, я наверное это испытание провалила.

— ты и не некромант. - Пожал плечами парень, и тут же пояснил. - Не все те, у кого есть склонность к магии смерти, могут называться некромантами, так же как и чародеи способные создать простенький защитный амулет, не имеют права считаться артефакторами.

"дипломатичный ответ".

Свою фразу моя шизофрения подкрепила ехидным смешком.

— если этот ритуал, секрет рода, то зачем ты показал его мне?

— самостоятельно, ты все равно не сможешь его повторить. - Маг смерти попытался улыбнуться. - Мы же друзья, а значит должны друг другу помогать.

"верю... почти. Не похож ты на филантропа, а тем более на дурака, разбрасывающегося семейными тайнами. Что-то тебе нужно...".

"ты не думаешь, что он просто рассматривает тебя как будущую жену? Это бы объяснило оказываемую помощь".

"сомневаюсь. Скорее всего, ему уже давно подобрали супругу, дети которой не только родятся некромантами, но будут еще более сильными чем родители".

"тогда жди, рано или поздно, он скажет, чего ему нужно".

Свечение куполов медленно угасло, и вскоре нашим взглядам открылись тела личей. Внешне они были похожи на Феба и Эльву, (сильно истощенных, бледных, седых), и если бы я точно не знала, то вряд ли поверила бы, что это мертвецы. На коже, (уже не напоминающей сухой пергамент), даже шрамов не осталось, да и мышцы, (пусть тонкие), заметно выделялись на всем теле.

— встать. - Приказал Андет, и Феб, (то есть лич, сделанный из его тела), поспешно и ловко поднялся на ноги. - Оденься.

Некромант кинул своему детищу серый балахон, (откуда только достал?), и мертвец в считанные секунды в него облачился. Кристаллы, заменяющие высшему умертвию глаза, изнутри светились ровным зеленым сиянием, (наверное это было единственное, что сразу же позволяло опознать мертвеца.

— ну, со своей подопечной разбирайся сама. - Парень зашагал к выходу. - Поторопись, через несколько часов шатер уберут. Лич, иди за мной.

Оставшись в гордом одиночестве, (не знаю, можно ли считать лича за разумное существо), я несколько минут просто сидела, собираясь с силами, а затем поднявшись на ноги, медленно стала подходить к своему детищу. Эльфийка лежала неподвижно, (ведь ей даже дышать не нужно), а из-под ее полуоткрытых век, лился светло зеленый свет.

— встать. - Приказала я.

Высшее умертвие подчинилось, застыв передо мной по стойке "смирно", (при этом, ни один мускул на лице не дрогнул).

— ты меня понимаешь?

Короткий кивок головой, (заставивший колыхнуться пепельно белые волосы).

— ты можешь говорить?

Лич отрицательно покачал головой.

— сколько будет если два умножить на два, прибавить четыре и отнять пять? Ответ покажи пальцами.

Мертвая эльфийка подняла правую руку и продемонстрировала три вытянутых пальца, (остальные два были согнуты).

"так... оно умеет считать".

— покажи желтый цвет...

Некоторое время я задавала вопросы, отдавала команды, в общем, пыталась определить уровень разумности существа, которое, (по всей видимости), теперь будет находиться рядом со мной. Оказалось, лич может швырнуть огненный шар, но при приказе "провести ритуал...", просто не реагирует, так же как и не может нарисовать незнакомую руну, (хотя после того, как я показала образец, данная проблема отпала).

Внезапно, мне в голову пришла интересная идея, которую тут же решено было проверить:

— ты можешь кому ни будь передавать увиденную, или услышанную информацию?

Уверенный кивок был мне ответом.

"вот тебе и готовый шпион".

Пришлось приложить немало усилий, что бы подавить желание тут же испепелить умертвие. Глупо было бы считать, что некромант не предпримет никаких попыток слежки, (если ему от меня что-то надо).

— ты можешь причинить мне вред, по чьему либо приказу?

На этот раз, ответ пришлось ждать долго, и кивок получился слишком неуверенным.

— ты можешь мне врать? - Получив кивок, я даже не удивилась. - Я могу запретить тебе слушаться других разумных?

И снова эльфийка покачала головой, (мне даже показалось, что на мгновение, на ее лице мелькнуло выражение сожаления).

"проще и безопаснее, будет ее уничтожить".

"но гораздо интереснее, попытаться в ней разобраться, и "перенастроить". Все же, этот лич, скорее артефакт, нежели обычное умертвие, и это "вызов" для меня, как для артефактора".

"не заиграйся. Если ты хочешь держать эту "куклу" рядом с собой, то тебе придется следить за каждым своим словом и действием... и еще: не оставляй лича за спиной".

Найдя в шатре кусок относительно чистой ткани, я протянула его эльфийке.

— обернись этим. Теперь тебя зовут "Змея", отзывайся только на это имя. Поняла?

Получив в ответ кивок, направляюсь к выходу, приказав идти следом, однако эльфийка осталась стоять на месте, будто меня и не слышала.

"ну что еще?".

— Змея, иди за мной. - С нотками легкого раздражения повторила приказ я.

На этот раз, лич послушался безоговорочно, уверенно зашагав следом.

"эх, что то мне подсказывает, что способность шпионить за мной, передавая информацию слишком хитрому некроманту, это не самая большая неприятность, которую эта "кукла" способна преподнести".


КАРЬЕРА.

Как бы это не было удивительно, но до момента завершения возведения стены, (достигшей восьми метров в высоту), ни одного серьезного нападения больше не произошло. Конечно, случались незначительные столкновения с небольшими отрядами нежити, (сражаться с ними отправляли умертвий, поднятых нашими некромантами), но угрозы возводимой цитадели это не несло.

Помощь магов, серьезно ускоряла темпы строительства, и буквально на глазах, "выросла" пятиэтажная башня, (четырехугольное сооружение, собранное из тех же блоков, что и стена). Свободное пространство внутри защищенного периметра, было быстро поделено на сектора, в которых начали возводить склады, казармы, лаборатории для артефакторов и алхимиков. Командующий ожидал многочисленное пополнение, и собирался надежно "окопаться" в своей новой крепости.

Ров вокруг стены, продолжал расширяться и углубляться, (осталась нетронутой, узкая полоса земли, ведущая к воротам), некоторые офицеры предлагали заполнить его водой, (благо стихийные маги были в наличии), но у Зурга на этот счет были свои планы, в которые он никого посвящать не собирался.

И вот, наступил торжественный день, когда нам объявили, что с завтрашнего дня, все чародеи "практиканты", получат увольнение из армии. Эта новость, заставила меня внутренне ликовать, (где-то на грани сознания, постоянно присутствовало предчувствие чего-то плохого, и как же было приятно осознавать, что на этот раз, это оказалось лишь игрой воображения), а затем меня пригласили в кабинет командующего, на "серьезный разговор".

Зург расположился на пятом этаже башни, для своих нужд заняв все имеющиеся комнаты. Пусть голые стены, полы и потолки, (освещенные самодельными "светляками"), пока что выглядели непрезентабельно, но не стоило сомневаться, что орк приложит все возможные усилия, что бы сделать свою обитель максимально уютной.

Поднявшись по пролетам лестницы и пройдя через темный коридор, я приветственно кивнула двум бойцам, застывшим по обеим сторонам от железной двери.

— лич пусть останется здесь. - Приказал человек справа.

— не бойся, приставать к твоей "кукле" не будем. - Усмехнулся человек слева. - Была бы она живая, тогда другое дело...

На самом деле, я уже настолько привыкла, что за мной ходит молчаливая Змея, что иногда даже забывала о ней. Каждый вечер ложась спать, приказывала личу стоять у входа в комнату, (палатку), и до рассвета никого не впускать. Пока что, подарок Андета, не доставлял особых неудобств, (правда иногда приходилось добывать питательный состав, что бы поить умертвие), но все же, несколько неприятно было держать рядом с собой чужого шпиона.

— жди здесь, Змея. - Приказываю не оборачиваясь, а сама несколько раз сильно бью кулаком в створку двери, и захожу внутрь, не дожидаясь ответа.

Кабинет командующего, (прямоугольная комната с голыми стенами и полом), встретил меня по истине скромной обстановкой, (у стены стояли два складных стула, а между окнами-бойницами, пристроился железный складной стол, за которым на еще одном стуле, восседал орк). Зург выглядел усталым, но уже не напоминал свежеподнятого мертвеца, а на звук открывшейся двери отреагировал приказом "сядь и жди".

"как всегда вежлив".

Прокомментировала произошедшее моя шизофрения, пока я занимала один из свободных стульев.

"не имеет значения, все равно это последний день, когда мне нужно терпеть все это".

"ты уже решила, чем займешься "на гражданке"?".

"хочу устроиться подмастерьем в лавку артефактора".

"как-то скромно... на тебя не похоже".

"с чего-то нужно начинать. Да и кроме того, мне нужно время для своих экспериментов".

"и чего этот орк копается? Если ему настолько важно разобраться в своих бумажках, тогда зачем было приказывать тебе прибыть немедленно?!".

"хочет, что бы я понервничала... обычный трюк "высоких начальников", когда они дают подчиненным самостоятельно придумать себе вину".

"личный опыт?".

"в прошлой жизни, иногда приходилось так поступать".

— итак, Фокси. - Зург отложил на край стола стопку листов, исписанных ровными строчками мелких букв. - Я пригласил тебя, что бы узнать, какие у тебя планы на будущее?

— простите, командующий, но разве это имеет значение? - Мне очень хотелось спросить, "а какое тебе дело?", но такая вольность могла дорого стоить.

— дело в том, что я хочу тебе предложить должность десятника, так сказать "на постоянной основе". - Зург попытался изобразить дружелюбную улыбку, но быстро понял, что его лицо совершенно не подходит для выражения подобных эмоций. - По правде говоря, я бы предпочел оставить при себе офицера с опытом командования, но сейчас выбирать не из чего. Завтра, в сторону стены уйдет караван, в котором отправятся не только маги "практиканты", но и примерно половина всех выживших десятников и сотников. Как ты понимаешь, никто не хочет служить в крепости, которая при следующем нападении нежити или дикарей, примет на себя первый, и возможно последний в своей истории удар.

— то-есть, вы считаете что я самоубийца, готовая умереть здесь, по вашей просьбе? - Возможно вопрос получился слишком грубым, но никак иначе сформулировать мысль у меня не вышло.

— разумеется нет... но выбор у тебя не велик. - С долей сочувствия в голосе, заявил командующий.

— то-есть как? - Сказать что орк меня удивил, это значило бы приуменьшить истину.

— пару декад назад, мои агенты на территории королевства, узнали о том, что при странных обстоятельствах, скончался магистр Валин. А так как без покровительства старого целителя, ты становишься легкой "добычей", я предлагаю тебе остаться под моим командованием. Подумай хорошенько: как альтернативу, рассмотри вариант с попаданием в какую ни будь лабораторию, в качестве исследуемого материала. Насколько мне известно, пара чародеев уже пытаются добиться прав опеки над тобой, и их не остановит то, что ты уже не ребенок.

"Валин... умер?".

В моей голове одновременно столкнулись удивление, неверие, горечь и страх. Орк что-то рассказывал о том, что магистра нашли в его доме, спустя несколько дней после того как он умер. Меня же в это время беспокоили две вещи: то, что погиб разумный, которого я могла считать членом своей семьи, и то, что теперь у меня нет никакой защиты от более сильных и влиятельных магов.

"и что делать? У меня мурашки по коже бегут, стоит только вспомнить взгляды Лирона".

— ...разумеется, я не собираюсь давать тебе слишком много ответственных поручений, все же это было бы неразумно. Для начала, возьмешь под свое руководство десяток магов из числа новобранцев, и проследишь за тем, что бы они не передохли в первые же дни. Кроме того, так как в нашу крепость будут попадать в основном неугодные королю и его окружению личности, мы будем получать "пожертвования" в виде ресурсов, оружия, продуктов... откуда это все будет поступать? Тебе лучше не знать.

"может он врет, и Валин жив?".

"маловероятно... но было бы здорово. Однако, рисковать и возвращаться в королевство, почему-то уже не хочется".

"и что же ты будешь делать?".

"буду выживать, и стараться усилиться. Что бы быть спокойной за свою свободу, нужно достичь уровня магистра, хотя бы в одном из направлений магии, и если Зург говорит правду, то здесь будут все условия для самосовершенствования".

— командующий, я согласна на ваше предложение.


На следующий день, башня почти опустела, (только умертвия продолжали патрулировать стену, да изредка встречались солдаты и чародеи). Выяснилось, что все кто остался под командованием Зурга, получили повышение по службе, (рядовые стали десятниками, десятники сотниками), но правда пока что, подчиненных на всех не хватало. Андет и Модо, пожелали мне удачи, и уехали вместе с караваном, а благодаря своему острому слуху, мне удалось услышать бормотание боевого мага:

— нормальные люди попадают в любимые аниме, или популярные книги... а меня вечно заносит к зомби и разным мутантам. Ну в этот раз хоть магией наделили...

Что он говорил дальше я не слышала, так как парень забрался в черную колесницу, и захлопнул за собой дверь. Кстати: экипажи, которые прибыли, что бы забрать из крепости магов и солдат, привезли кучу коробок с продуктами, бельем, столовыми приборами, и пока все это "богатство" не утащили на склады, кое-какие мелочи удалось "прикарманить".

На втором этаже башни, мне, (как официально назначенному офицеру), выделили одноместную комнату, всю обстановку которой составляли узкая жесткая кровать, стол стоящий у окна-бойницы, и сундук, (кроме основной своей задачи, выполняющий функцию стула). Так как деревьев в округе не было, то основными материалами, использованными при строительстве, были камень и железо, (добываемое стихийными магами).

Долго скучать в тишине опустевшей крепости, мне не пришлось, так как вечером, прибыл караван повозок, привезших пополнение. Полтысячи обычных солдат и молодых магов, нестройной толпой "вывалились" из железных "коробков", (закрытые колесницы продолговатой формы), и дисциплинированно столпились перед стройными шеренгами, состоящими чуть менее чем из двух сотен ветеранов.

"пожалуй, мы сейчас представляем из себя не столь впечатляющее зрелище, как то, что увидела я, только прибыв к стене".

Приветствие новобранцев происходило за стенами крепости, (внутренний двор не смог бы вместить в себя всех разумных, да и колесницам там негде было бы развернуться), безопасность этого мероприятия обеспечивала сеть сигнальных чар, "раскинутая" по окрестностям, и отряд умертвий, готовый отреагировать на появление врага. Зург, в своих лучших традициях, произнес приветственную речь, подкрепленную общей мрачностью местности и темным небом, (некоторые бойцы, из числа вновь прибывших, едва в обморок не попадали), а затем поздравил с вступлением в "доблестный нулевой гарнизон", на который возложена великая цель.

Наше слаженное "ура!", не смотря на малочисленность воинов, в тишине земель мертвой империи, прозвучало достаточно внушительно, (мне даже показалось, что на мгновение полумрак разогнал солнечный свет, а воздух стал чуть теплее). А затем началась суета, связанная с распределением новобранцев между офицерами, (иногда это доходило до абсурда, так как десятники, обменивались бойцами), а затем предстояло еще и разместить подчиненных в недавно отстроенных казармах.

С одной стороны, мне было проще чем моим коллегам десятникам, (так как моими подчиненными были молодые маги, им выделили две комнаты на первом этаже башни), но с другой стороны... все чародеи обучающиеся в академии, это дети аристократов или торговцев, (исключения встречаются редко), и если во время обучения, они демонстрируют хоть какую-то дисциплину, (из страха и уважения, испытываемого перед профессорами), то я, в их глазах, "веса" не имею. Пусть у меня и есть знакомые среди влиятельных личностей, но на помощь хоть кого-то из них, в случае конфликта с каким ни будь богачом, рассчитывать не стоит. Как только "детишки" отойдут от испуга, меня попытаются "проверить на прочность".

"что ж, посмотрим, на что вы годитесь. Раз вас отправили в "нулевой" гарнизон, значит у ваших родственников есть проблемы с кем-то, кто находится у власти, и это открывает неплохие перспективы...".


Мы находились в помещении склада, (временно пустующего), стены которого были покрыты грубыми рунами укрепления материала. Я стояла напротив десяти выпускников академии, (восемь человек, орк и эльфийка), среди которых четверо были боевыми магами, а так же имелось по два ритуалиста, алхимика и целителя. Если бы, вместо одного ритуалиста или алхимика, был некромант, то отряд можно было бы назвать сбалансированным.

Боевые маги, (среди которых был орк), а так же один алхимик, были представлены мужской половиной отряда, второй алхимик, ритуалисты и целители, были девушками, (эльфийка носила зеленую мантию).

— итак, мои дорогие куски мяса, я вижу что вы не совсем довольны, тем что ваш командир девушка, да еще артефактор. - Насмешливым взглядом окидываю парней. - Должна вас обрадовать, мне так же не нравится перспектива, тратить свое личное время на кучку сопляков.

Орк было вскинулся, что бы "поставить на место" наглую девицу, но его остановили парни, стоявшие справа и слева, (на провокацию не купившихся).

"придется вернуться к старому варианту".

— в нулевом гарнизоне, офицерами имеют право быть только те, кто доказал свои ум и силу. Если среди вас есть кто-то, кто считает себя более достойным, что бы командовать, пусть выйдет вперед. - Делаю короткую паузу, (лениво помахивая хвостами), а затем произношу. - Мы проведем поединок, победитель которого получит нашивку десятника, а проигравший... исполнит любое желание победителя.

— "командир", какие ограничения будут во время поединка? - С неприкрытым предвкушением в хриплом голосе, осведомился орк.

"нужно будет запомнить их имена... или хотя бы дать клички".

— совершенно никаких. - Изображаю самую обворожительную улыбку, на которую только способна. - Для победы можно использовать любое оружие, чары, артефакты, собственные кулаки, и любые подручные средства.

— тогда, пожалуй я испытаю удачу. - Зеленокожий боевой маг вышел из строя, (на этот раз проигнорировав товарищей, которые пытались его о чем-то предупредить).

— ну, "малыш", нападай. - Встаю в расслабленную позу, сложив руки на груди, и отворачиваюсь к левой стене.

Подобного пренебрежения выпускник академии стерпеть не смог, и злобно зарычав, запустил в меня ослабленную версию "огненного вала", следом за которым отправились "воздушные лезвия" и "ледяное копье".

— хмм... совсем неплохо. - Произношу, не сдвинувшись ни на миллиметр. - Ну, покажи, что еще ты умеешь, "большой мальчик".

В тот момент, когда боевые чары прошли сквозь меня, остальные члены отряда поняли, в чем подвох, но орки, это существа излишне эмоциональные, и если их хорошенько разозлить, то адекватно мыслить они уже не могут. Вот и мой подопечный, (отличающийся повышенной вспыльчивостью даже среди своих сородичей), злобно зарычав, кинулся в ближний бой.

"это будет даже проще, чем мне представлялось".

Бросаю под ноги противнику, одну из "гранат". Камень был не самый большой, да и личная защита, (основанная на магии земли), не дала осколкам причинить вреда зеленому телу. Но вот от шумового удара, и взрывной волны, (отбросившей тушу мага в красной мантии), крепкая броня не спасла.

Развеиваю иллюзию, и снимаю с себя чары невидимости, проявляясь всего в паре шагов левее своего предыдущего местоположения. Небрежным взмахом правой руки, отправляю в орка "воздушный кулак", который призван скорее не навредить, а разозлить противника. Для усиления эффекта своих действий, ни на секунду не прекращаю ехидно улыбаться.

— убью тварь!

"вот это крик. Зург мог бы гордиться сородичем".

От "огненной стрелы", я просто увернулась, шагнув в сторону, "воздушный таран", (усиленная версия "воздушного кулака"), отвела в сторону поставив "щит ветра". Однако, противник не желал успокаиваться, и использовал свой "козырь", послав в меня "волну праха", а затем и сам кинулся вперед, выхватив из-под мантии кривой тесак.

Отправляю на встречу зеленокожему "воздушное ядро", (шар очень плотного воздуха, "взрывающийся" при столкновении с твердыми объектами), а сама закрываюсь уже ни раз себя хорошо зарекомендовавшим "воздушным щитом".

"точное попадание!".

Мой снаряд угодил орку в живот, и кажется все же пробил его защиту, (во всяком случае, парень согнулся пополам, выронив из рук оружие и раскрыв рот в беззвучном крике). Подскакиваю вплотную к противнику, и не медля ни секунды, (используя усиление магии крови), бью коленом в нижнюю челюсть, (от чего зубы новобранца громко клацнули). Взмахнув рукой, наношу удар коготками по лицу, оставляя четыре кровавые полосы, и задевая глаза.

На этот раз, боевой выпускник академии, уже не смог сдержаться, и завопил во весь голос, хватаясь руками за поврежденные органы, (накрывая ладонями кровоточащие глаза).

— может быть, среди вас есть кто-то, кто хочет помочь товарищу? Не стесняйтесь... условия прежние. - Локтем бью в висок временно недееспособного оппонента, и с все той же, ехидно-презрительной улыбкой, поворачиваюсь к шокированным чародеям.

"хмм, неужели они не ожидали ничего подобного? Все же их направили в гарнизон смертников".

"в академии они пусть и соревновались между собой, но до такой жестокости там дела доходят редко. Тебя теперь будут считать ненормальной садисткой".

Вот два парня шагнули вперед, (как же сложно им дался этот шаг), и вскинули руки, создавая атакующие заклинания. В это же время, две целительницы, осторожно, (стараясь не привлекать внимания), начали подбираться к орку. Но давать им время на первый удар, я не собиралась, а потому создаю, "направленную вспышку", а затем "хлопок", (заклинание из магии воздуха, создающее звуковой эффект), и ускорив движения до максимума, кидаюсь в ближний бой.

Вытянутой ногой, в прыжке бью одного парня в живот, упав на пол, изображаю "Волчек", подсечкой сбивая с ног второго мага, и пока он падал, хлопаю ладонями ему по ушам. Мимоходом запущенный "порыв ветра", отбросил целительниц, (которые уже склонились над бесчувственной тушкой орка). Ощутив угрозу за спиной, резко разворачиваюсь, и используя инерцию, бью ногой по руке еще одного новобранца, решившего поучаствовать в "развлечении".

"умерь свой пыл, пока кого ни будь не убила!".

Окрик моей шизофрении, настиг меня в тот момент, когда я захватив руку последнего парня в красной мантии, совершала бросок "через бедро". Завершив прием, отскакиваю на свободное пространство, и окидываю подчиненных усталым взглядом.

— мое мнение: вы ужасны. Целители, займитесь ранеными, а все остальные, внимательно слушайте меня. - Дождавшись, пока девушки в зеленых мантиях приступят к работе, (начали они с орка, как с наиболее пострадавшего), продолжаю свой монолог. - В академии вас учили сражаться, но этого недостаточно что бы выжить в тех условиях, куда вы попали. Я обучу вас использовать самые "грязные" и бесчестные приемы, научу помогать друг другу и чувствовать "локоть" товарища. По всей видимости, кто-то решил от вас избавиться, примерно рассчитав смертность в нашем гарнизоне... но если вы будете слушаться меня, и забудете о своей гордости, то через год, снова увидите друзей и родственников. Да, мое обучение будет тяжелым, и что уж скрывать, довольно жестоким... зато в настоящем сражении, у вас будут неплохие шансы выжить. Вопросы есть?

Новобранцы были еще слишком шокированы, а потому никто не решился проявить инициативу.

— вот и молодцы. На отдых у вас десять минут, а затем мы начнем ваше обучение.


Дни потянулись за днями, складываясь в декады. Мой отряд, (разбитый на две пятерки), ходил на дежурства, и тренировался до изнеможения. После "показательного избиения", подчиненные меня побаивались, (действительно стали считать, что я не совсем вменяемая), а за постоянно увеличивающиеся нагрузки на наших занятиях, еще и тихо ненавидели.

На почве всеобщей нелюбви к командиру, у ребят возникла дружба, с каждым днем становящаяся только крепче, (глядя на них, у меня начали возникать подозрения, что Зург, специально настраивает офицеров против себя, что бы сплотить нас между собой). Во время спаррингов, (обычно сражение проходит в формате "один на один", но раз в несколько дней, против меня выступает одна из "звезд"), молодые маги стали работать гораздо слаженнее, и даже орк, (имя которого я так и не запомнила), постепенно учился сдерживать свой темперамент.

В свое свободное время, мне приходилось заниматься написанием отчетов, и следить за тем, что бы подопечные получали все необходимое для жизни, (некоторых парней приходилось силой загонять в недавно построенную ванную комнату), на занятие артефакторикой, почти не оставалось сил и желания. Не смотря на то, что в крепости было полно разумных, (часть из которых была моими хорошими знакомыми), на меня постепенно наваливалось чувство одиночества, и если бы не разговоры с моим вторым "я", депрессия была бы обеспечена.

Повсюду ходящая за мной мертвая эльфийка, постепенно стала чем-то привычным и незаметным, (вроде дворовой собаки, на которую не обращаешь внимания, пока она не кусается), но моя паранойя, все равно заставляла каждый вечер, оставлять ее в коридоре и надежно запирать дверь в комнату. пока что, все попытки исследовать плетения, (обеспечивающие подобие жизни), почти ничего не дали.

В своем внутреннем мире, в компании шизофрении, я разрабатывала схему нового артефакта, (который должен был решить проблему с недоверием подчиненных). Ментальная магия конечно не мой профиль, но создать плетение, вызывающее симпатию к определенному существу, способен почти любой артефактор, а замаскировать эту безделушку можно под амулеты связи... но это пока только планы, далекие от исполнения, (все же, каждый маг, первым делом учится защищать свой разум).

Сто и один день, ровно столько времени, обитатели мертвой империи дали нам жить спокойно. К вечеру сто второго дня, было совершено нападение на патруль солдат, (решивших несколько дальше обычного, уйти на вражескую территорию), а затем пришло известие о том, что нас окружили широким кольцом войска мертвецов, командуют которыми чернокожие дикари. Поставки продовольствия были прерваны, исчезла связь с гарнизонами стены, (магическое поле, мешало использовать артефакты дальней связи).

По тревоге были подняты все солдаты и маги, всю ночь мы ждали нападения, но так ничего и не дождались. Когда наступило утро, Зург, во главе небольшого, (но сильного), отряда, попытался прорваться через окружение, но у него ничего не вышло. Зато точно стало ясно, что нас взяли в осаду.

К крепости враг не приближался, (даже маги не могли "дотянуться" до заградительных отрядов), но стоило кому ни будь отдалиться от стены, как ему на встречу выдвигалась группа умертвий, возглавляемых парой личей. За весь день, нам так и не удалось отправить послание в королевство, (хотя вряд ли там не заметили, что с нами потеряна связь), а ближе к вечеру, вражеские чародеи, начали посылать "дальнобойные" чары в наш защитный барьер.

Командующий, собрал всех офицеров на совещание в пустом складе, и долго "цветасто" ругался на своих недоброжелателей. По мнению орка, даже если мы продержимся несколько декад, (что сомнительно, ведь запас продовольствия на такой срок не рассчитан), помощь отправленная нам королем, все равно опоздает, (не взирая на то, что от защитной стены до крепости, всего день пути).

Само собой, подобное заявление командующего, не могло не взволновать офицеров, (некоторые чуть в истерику не впали), правда оставались и те, кто сумел сохранить присутствие духа, и один из таких воинов, задал логичный вопрос:

— почему бы нам не использовать то заклинание, при помощи которого вы испепелили вражескую армию в прошлый раз?

— во-первых: противник слишком многочисленен и его силы "разбросаны" по слишком большому пространству. Во-вторых: не уверен, что у меня вообще получится сотворить нечто подобное, так как в прошлый раз, использовался разовый артефакт, который уже содержал в себе часть плетения. В-третьих: "сместить" из материального мира целую крепость, у нас всех попросту сил не хватит, а даже если и хватит, то в момент, когда мы обретем материальность, и маги и солдаты, будут совершенно беззащитны. В общем... этот план остается на самый крайний случай.

А дальше началось обсуждение того, как удерживать оборону при штурме. Армия врага была многочисленна, но основную ее массу, представляли не самые разумные умертвия, способные выполнять только простейшие приказы. Сколько в распоряжении дикарей личей и обычных магов, было неизвестно, но если учитывать все их потери, это число не должно быть слишком большим.

В свою комнату я вернулась далеко за полночь, и не раздеваясь, рухнула на постель. Голова "гудела" от усталости и криков офицеров, и мне никак не удавалось понять, зачем же на совещании вообще присутствовали десятники, если наше мнение никого не интересовало.

"похоже Зург, серьезно кому-то "нагадил", раз командование готово пожертвовать недавно построенной крепостью, что бы от него избавиться".

"только ли от него?".

"простые солдаты, вряд ли могли сотворить что-то серьезное, да и их проще казнить на месте, чем устраивать героическую смерть от рук злобного врага. Десятники и сотники... нет среди них никого достаточно знатного, богатого или влиятельного. Что касается магов: новобранцы конечно могут быть родственниками тех, чья смерть нужна королю, да и среди ветеранов можно найти кого-то, кто скрывает в прошлом интересную историю... но только для убийства монстра, каковым является Зург, может понадобится целая армия".

"а не переоцениваешь ли ты командующего?".

"есть у меня подозрение, что я его недооцениваю".

За окном раздались крики, а затем затрубили рога, что означало боевую тревогу.

"похоже, нас решили не морить голодом".

Вскочив на ноги, подхватываю со стола меч, (кто знает, может и понадобится), а из сундука вытаскиваю нагрудник, мной лично превращенный в защитный артефакт, в который вставлено несколько мелких накопителей. Жизненный опыт, (полученный в обоих мирах), подсказывал, что экономить на собственной защите нельзя. Пусть моя поделка не сможет спасти от высших чар боевой магии, но пару "копий праха" отразит, что уже немало увеличивает шансы на выживание.

Моих подчиненных, (за день уставших и перенервничавших), пришлось расталкивать вручную. Недавние выпускники академии, еще плохо соображали, а потому не сопротивлялись, когда я начала обвешивать их самодельными артефактами, (в основном подвесками, которые цеплялись за мантии), а затем повела на стену.

Когда мы прибыли на свой участок, (за который несли ответственность), выяснилось, что все не так уж и страшно. Оказалось, что армия нежити не пошла на полноценный штурм, и лишь несколько небольших групп умертвий, (усиленных мясными големами и личами), пробирались к крепости.

— "огненные копья" по целям которые я укажу. - В моем голосе прорезались рычащие нотки, (еще бы, из-за запаниковавшего дозорного, вместо дежурной группы магов, на ноги был поднят весь гарнизон).

Создаю несколько "светляков", и "подвешиваю" их над головами умертвий. Обе "звезды", находящиеся под моим командованием, слаженно начали обстрел противника, комбинируя огненные и воздушные чары, (у меня даже гордость появилась при виде того, что тренировки не прошли в пустую).

Личи пытались ставить какие-то щиты, но они оказались откровенными "слабосилками". Спустя пять минут работы, нежить на подконтрольном нам участке, была полностью уничтожена, (наши умертвия в это время, стояли во внутреннем дворе, и готовились вступить в бой, в случае, если враг все же прорвется к стене).

— молодцы. - Похвалила я своих подопечных. - А теперь, всем спать, но быть готовыми встать по тревоге.

Вяло пробормотав нечто вроде "да, командир", недавние выпускники академии пошли в сторону башни.

"а сейчас, нужно найти того паникера, который поднял общую тревогу".


Ночью мне поспать так и не довелось, (каждые полтора-два часа, к крепости выходили отряды из нескольких мертвецов), пришлось ограничиться легкой медитацией, которую постоянно прерывали сигналы тревоги. Если сперва, цель подобных атак была непонятна, то вскоре даже самому недалекому рядовому стало ясно, что нас просто выматывают.

Когда взошло тусклое солнце, земля вокруг крепости была усеяна ошметками дымящихся тел, а любой звук, (хоть немного похожий на зов трубы), вызывал раздражение как у солдат, так и у чародеев. Настроение так же не улучшал приказ об уменьшении порций еды, отданный лично Зургом.

Днем активность умертвий уменьшилась, (нас по прежнему атаковали, только теперь между появлением отрядов, проходило не меньше трех часов). Что бы выкроить немного свободного времени, я попеременно отправляла "звезды" подчиненных, на патрулирование стены, те же, кто отдыхал, были заняты практикой в медитации, (хотя по моему, они просто спали сидя в позе "лотоса").

После заката, активность противника снова возросла, (на этот раз, отряды стали крупнее, и магическая поддержка у них оказалась более серьезной). Тревогу поднимали чуть ли не каждый час, и теперь уже опытным магам, (к которым я начала относить и себя), приходилось вступать в противостояния с личами.

Бойцы с нетерпением ждали утра, (они ожидали, что по аналогии с прошлым днем, активность нежити упадет), однако, когда встало солнце, обстановка резко ухудшилась. Армия нежити, наконец пошла в полномасштабное наступление, и от количества мясных големов, личей, костяных химер, (похожих на скелеты кентавров, у которых вместо лошадиной половины туловища, тело огромного паука), мне стало сильно непосебе.

— все на стену! - Раненым медведем взревел Зург, стоявший на крыше башни. - Арбалетчики, разделиться на "четных" и "нечетных"! маги, приготовить "огненный дождь"! встретим гостей со всем возможным гостеприимством!

Первый залп произвели арбалетчики, (им даже не нужно было целиться, что бы в кого ни будь попасть), только вот "болты", даже взрываясь по нескольку штук вонзившись в одного мясного голема, не причиняли ему особенного вреда. Под командный "рык" стоящего на башне орка, маги сплели и активировали, "огненный дождь", (заклинание, создающее в небе облако раскаленного пепла, из которого "капают" огненные шары). Казалось, что эта атака обречена на успех, но взметнувшаяся на пути пламени, "стена праха", разрушила надежды защитников крепости.

В следующий миг, личи атаковали "копьями праха", "дыханием смерти", а в дополнение, "стена праха" вздыбилась, (будто морская волна), и всей своей мощью, обрушилась на защитный барьер. Артефакты, (являющиеся основой стационарной защиты), жалобно вспыхнули красным светом, и остановив атаку, окончательно погасли.

"нам пец".

Констатировала моя шизофрения, и я была склонна с ней согласиться, (многие солдаты и чародеи, так и поступили, в цветастых фразах выразив свои эмоции). Конечно, тут же все маги начали устанавливать щиты, (что бы следующий удар мертвецов, не оказался для нас последним), только, новая защита, не могла похвастать "монолитностью", и на разных участках, ее прочность серьезно колебалась. И как будто уже случившегося было мало: над крепостью начало формироваться плетение заклинания "мертвый огонь", и по насыщенности энергетических линий можно было сказать, что силой оно не уступает тем чарам, которые разрушили третью сторожевую башню.

"похоже, мы отвоевались".

Странно, но мысли в моей голове текли совершенно спокойно, будто и не нависла над головой неизбежная гибель.

"остается надеяться, что наше имя напишут на мемориальной доске... хочется за свои труды, получить хоть немного славы".

"лучше бы ты отказалась от службы в армии, и отправилась куда ни будь в лабораторию на изучение...".

"вот уж нет. Лучше быть свободной, чем жить в качестве подопытного. Однако, если мы все же выживем, я лично убью Зурга".

Тем временем, "капля" зеленого огня окончательно сформировалась, и оставляя за собой едва заметный мерцающий след, понеслась прямо на башню, где стоял командующий. Когда до цели оставалось не больше пятидесяти метров, от вскинутых к небу рук орка, пошла волна искажений, которую было видно даже с большого расстояния, и когда заклинания столкнулись, вражеский "снаряд", просто исчез, а волна продолжила свой путь.

— оху! - Выразил всеобщее удивление кто-то из солдат, чей голос, (в наступившей тишине), прозвучал словно гром.

"пространственная магия, это нечто".

"высшие иллюзии способны на нечто подобное, и если я буду упорно тренироваться, то смогу повторить такой результат... лет через сто".

— чего уставились?! Приготовиться к бою! - Прорычав последнее слово, Зург осел на крышу башни, подобно марионетке, у которой обрезали нити.

Словно дожидаясь этой команды, замедлившаяся нежить, со всей возможной прытью, устремилась к крепости, а им на встречу, (туча за тучей), летели взрывающиеся арбалетные "болты". Под давлением заклинаний личей, защита удерживаемая магами дрожала, (в нескольких местах "прогибалась"), но продолжала держаться, а чародеи даже находили силы, что бы изредка "огрызаться" "огненными шарами", "воздушными лезвиями" и "шаровыми молниями".

Казалось, что все усилия защитников бесполезны, (слишком малый ущерб приносят их атаки, и слишком многочисленно войско врага), но когда первые костяные химеры и мясные големы начали пересекать ров, со стены в них полетели стеклянные сосуды, (каждый объемом не меньше литра). Стекло легко разбивалось, освобождая зеленую жидкость, (в считанные мгновения превращающуюся в густой тяжелый туман), и вскоре, весь ров был заполнен облаком алхимических испарений.

Солдаты, (сменившие арбалеты на мечи и копья), напряженно ожидали, когда из густого зеленого тумана, появятся первые враги, стремящиеся взобраться на стену, но время шло, (в ров спрыгивали все новые умертвия), но никто так и не добрался до крепости. В конце концов, до личей, (командующих авангардом вражеской армии), дошла бесполезность применяемой тактики, и волна чудовищ остановилась, будто бы наткнулась на невидимую стену, (этим не замедлили воспользоваться защитники, вновь начавшие из арбалетов отстреливать наиболее удобные мишени).

Дротики, копья, и даже камни, мертвые воины использовали в качестве метательного оружия все, до чего только могли дотянуться, (даже несколько скелетов были разобраны, а их кости отправились в полет), только этого оказалось недостаточно, что бы пробить щиты магов, полностью сконцентрировавшихся на обороне.

Ряды нежити расступились, и на край рва выступили личи, (здесь были как скелеты в черных балахонах, на черепах которых остались кусочки истлевшей плоти, так и "свежие" создания магии смерти, похожие на очень худых и бледных людей). В их глазах горело зеленое пламя, а воздух вокруг мертвых тел, искажался от собранной энергии.

"если они сейчас ударят все вместе, мы точно не устоим".

— маги, "огненный вал" и "порыв ветра"! - Оставалось только надеяться, что меня послушаются, (по принципу, "раз приказывает, значит имеет на это право"), и самой следовало подать пример.

С моих вскинутых рук, (на ладонях которых вспыхнули отработанные до автоматизма плетения чар), сорвались потоки рыжего пламени, и не без облегчения я увидела, как другие чародеи повторяют то же действие. Огонь загудел, наткнувшись на защиту установленную мертвецами, и когда он уже был готов затухнуть, "порыв ветра", добавил заклинанию сил.

"жарко".

Зажмурив глаза, (гудящее в нескольких метрах впереди пламя, слепило не хуже моих сильнейших "вспышек"), я попыталась стряхнуть капельки пота, начавшие скапливаться на лице. Пока что, в магическом противостоянии установилось равновесие, но долго это продолжаться не могло, так как наши резервы стремительно истощались.

Чувствуя, что вот-вот упаду от истощения, усилием воли тянусь к "сердцу бога". Однако, использовать "серебряную" Ману не пришлось, так как равновесие было разрушено, (в нескольких местах, победу одержали личи, и участки стены, "накрыло" "дыхание смерти", в другие маги, пересилили противников, и теперь "голодное" пламя, гуляло по рядам мертвецов). К собственному удивлению, (и немалой радости), в числе победителей оказалась и одна пятихвостая кицуне. Даже тот факт, что рядом бессильно упали четверо из десяти моих подчиненных, не слишком сильно портил личный триумф.

— "щит ветра"! - Прозвучал яростный крик кого-то из командиров.

Мы успели вовремя, (как только заклинание начало действовать, в нашу защиту ударили "копья праха"). Вновь защелкали арбалеты, кто-то отдавал приказы резервным отрядам, мое же внимание сконцентрировалось на новом противнике, (который неспешно двигался сквозь проредевшую толпу нежити).

За все время боя, (не столь уж и продолжительного), в сражение впервые решил вступить живой чародей дикарей, (и как подсказывала сеть оповещающих чар, уцелевшая не иначе как чудом, с других направлений так же двигались подобные гости).

— отступаем к башне! Маги, любой ценой удержите защиту!

"а что еще нам остается, умник?".

И началось дисциплинированное... бегство. Тех, кому не повезло оказаться ранеными во время магического противостояния, просто бросали, (а еще друзьями назывались), хорошо хоть истощенных чародеев додумались подхватив под руки, утащить с собой, (все же, их можно привести в чувства, и напоив зельями, хоть ненадолго вернуть в строй). Наверное, если бы на дне рва еще не клубились остатки алхимического тумана, (оказавшегося неплохим растворителем, не пощадившим даже небольшой слой камня), нас бы уже рвали на части костяные химеры или мясные големы.

Как-то так получилось, что я оказалась одной из последних, кто добрался до башни, и прежде чем скрыться за стенами, (не кажущимися столь уж надежными и неприступными), успела увидеть многочисленные щупальца из угольно черного дыма, взметнувшиеся над стеной, и обрушившиеся на нее, с громким треском ломая камни. В себя мне помог прийти звук хлопнувшей за спиной двери, и последовавший за этим лязг железных засовов.

"это было то, о чем я подумала?"

"скорее всего да".

"вот... невезет. Маг тьмы, и похоже что не один".

Сеть оповещающих заклинаний, прощально мигнула и погасла, оставляя нас, (магов), без возможности "видеть" пространство вокруг крепости.

"с каждой минутой, наше положение все лучше и лучше".

"попробуешь убежать?".

"раньше надо было пытаться. Да и если за нами следят маги тьмы, то мои манипуляции со светом, будут для них словно красная тряпка для быков".

Солдаты старательно баррикадировали проходы, вытаскивали из комнат нехитрую мебель и сваливали у лестницы. На меня, (и плетущихся вслед за мной шестерых молодых магов), никто не обращал внимания. Все готовились к штурму, который почему-то до сих пор не начался.

Мне одной это затишье кажется странным? - Спрашиваю, уже поднимаясь по лестнице, ведущей на второй этаж.

Нужно было найти временное командование, что бы получить хоть какие-то распоряжения, (и убедиться, что они не противоречат моим собственным планам на выживание). Как подсказывала логика: командиры должны были находиться в самом безопасном месте, каковым сейчас являются апартаменты временно недееспособного Зурга.

— ммм? - Раздалось сзади непонимающее мычание.

Бросив взгляд через плечо, вижу усталые изможденные лица шестерых подопечных, взгляды которых никак не могут сфокусироваться. По всем признакам, они находились на грани истощения, и что бы последовать примеру товарищей, (упасть в обморок), не хватило всего пары "вспышек".

"и у кого я спрашиваю?".

Поднявшись на пятый этаж, (и обменявшись оскорблениями с охраной, выставленной у лестницы), мы все же прошли в комнаты командующего, и обнаружили только распахнутую дверь, ведущую на крышу.

— все интереснее и интереснее. Не спать бойцы, нас ждут великие свершенья!

Командирский "рык", (в моем исполнении не столь внушительный, как у того же Зурга), заставил подчиненных встрепенуться, и даже изобразить нечто вроде стойки "смирно".

— за мной. - Махнув рукой, взбегаю по последней лестнице, и оказываюсь на вершине башни.

Здесь обнаружились почти все выжившие маги, все сотники и несколько десятников, (а так же тело командующего, мирно лежащее в сторонке). Наше появление, осталось незамеченным, (или было просто проигнорировано), так как всеобщее внимание было приковано к событиям, происходящим южнее нашей крепости.

При помощи искажения воздуха, чародеи создали нечто вроде "увеличительного стекла", и теперь наслаждались видом того, как пятиметровые краснокожие великаны, (с рогами, хвостами, и количеством рук варьирующимся от трех до пяти), увлеченно рвали на куски умертвий. Даже мясные големы, оказались недостаточно грозными противниками для этих существ, и лишь некроманты и маги тьмы, противостояли им на равных.

То, что армия мертвецов и чернокожих дикарей победит, не вызывало сомнений, однако для этого им потребуется некоторое время, (да и про затраченные ресурсы не стоит забывать). Нам же в это время следовало придумать, как защищаться при штурме, а не наблюдать с открытыми ртами за чужим сражением.

То, что чародеи и офицеры, (равные или даже превосходящие меня по званию), не станут отвлекаться от интересного зрелища из-за какой-то кицуне, было понятно. Но я не собиралась "опускать руки", даже не попытавшись что ни будь предпринять, (тем более, что в моей голове появилась интереснейшая задумка).

Потратив немного манны, (успевшей начать восстанавливаться), на заклинание, создающее иллюзию голоса, некоторое время трачу на "настройку" громкости, тембра и интонации.

— СМИР-Р-РНО!

Голос Зурга, получился почти идеально, (во всяком случае, те, для кого заклинание предназначалось, несоответствий не заметили). На несколько мгновений, мне в голову даже закралась мысль, что я перестаралась, (несколько магов и офицеров, чуть было не свалились с края башни), но порывы совести, тут же были беспощадно задавлены. Испепеляющие взгляды, устремленные в мою сторону, стали великолепной наградой за труды.

— господа... вы уже разработали план обороны башни? Или может быть, разработали план бегства, который позволит нам живыми добраться до сторожевой стены? - Интересуюсь самым невинным голосом, на который только способна.

—Фокси Фаер, что вы себе позволяете? - Проигнорировав мои вопросы, осведомился орк с нашивкой сотника.

— ммм... дайте подумать... может быть я беспокоюсь о том, как мы будем выживать после того, как эти монстры, (кивок в сторону сражающихся), разберутся между собой?

— как вы обращаетесь к старшему по званию? - Подобно змее, зашипел зеленокожий.

"какая прелесть, похоже кому-то кровь в голову ударила".

"скорее это была какая-то другая жидкость, с чуть менее приятным запахом".

К счастью, отвечать, (и нарываться на разборки со старшим офицером), мне не пришлось, так как орк получил довольно сильный удар по затылку от мага, (ритуалиста), и благополучно отправился в мир снов.

— кхе-кхе... соратники, мы все устали, наши нервы на пределе, но все же должен согласиться, что наблюдение за чужим сражением, это не лучшее занятие, на которое можно потратить драгоценные минуты передышки. - Чародей обвел присутствующих пронизывающим до костей взглядом серых глаз. - Если ни у кого нет возражений, то давайте перейдем к составлению плана нашего спасения.


То, что происходило на вершине башни, даже оптимист не назвал бы "военным советом", для происходящего процесса, больше подходило определение "базарная ругань". Те несчастные, (два сотника, один из которых был магом), кто пытался взять на себя общее командование, отправлялись "отдохнуть" вслед за орком, (бесчувственные тела, аккуратно уложили в ряд около командующего, по прежнему не подающего признаков жизни).

Я не стала пытаться влезть в общий спор, (повторного применения "голоса Зурга", мне бы не простили), и вместо этого отправила своих подчиненных спать.

Как бы там ни было, но постепенно споры перешли в конструктивный разговор, по итогам которого были отклонены такие предложения как "собрать все силы в "кулак", и пока нежить сражается с демонами, прорваться к стене", или "ударить в спину дикарям, позволяя демонам победить в сражении". В результате, единственным вариантом, (устроившим всех спорщиков), стало предложение, "отсидеться в башне, создав вокруг нее самые сильные магические барьеры".

Ритуалисты предложили установить "кровавую крепость", (магический стационарный щит, создающийся при жертвоприношении сильного мага, способный не только сдерживать физические и магические атаки, но и подпитываться за счет нападающих). Когда у них спросили, кого же они хотят использовать как жертву для ритуала, все взгляды, (не только чародеев), скользнули к неподвижным телам Зурга, и еще трех офицеров. в напряженной тишине, почти физически ощущалась борьба, ведущаяся между желанием выжить любой ценой, и долгом перед командиром.

— я - за. - Произношу уверенным голосом, нарушая тишину, и вызывая "лавину" голосов, отданных за исполнение ритуала.

— итак соратники... хотя теперь уже будет правильнее сказать "сообщники"... надеюсь все понимают, что то, что мы задумали, это военное преступление? Прекрасно: тогда преступим к работе. - Старший из ритуалистов оскалился, и предвкушающе потер руки.

Совместными усилиями, маги быстро нарисовали затейливую пентаграмму, (о символах вписанных в лучи звезды, мне даже слышать не доводилось), затем были "распотрошены" личные "заначки" с артефактами и ингредиентами. Все это время, кто-то постоянно следил за происходящим за стенами башни, каждые пять минут докладывая о произошедших изменениях.

Демоны, (которых изначально было семнадцать), оказались отрезаны друг от друга, и теперь их усиленно добивали, обрушивая чары относящиеся к высшей магии. Скорее всего, если бы некроманты с подобным энтузиазмом взялись за нас с самого начала, то крепость уже давно лежала бы в руинах. Однако, жаловаться никто из нас не собирался, (и одной атаки при помощи "мертвого огня", всем было более чем достаточно).

Наконец последний накопитель манны занял свое место, ингредиенты были разложены, тело Зурга, (раздетое до гола, и для гарантии оглушенное ударом по голове), заняло полагающееся место. Ритуалист, нараспев прочитал длинное заклинание, а затем со всего размаха, вонзил кривой жертвенный нож в сердце орка. Дернувшийся в предсмертной конвульсии командующий, распахнул глаза, одной рукой схватил за кисть своего убийцу, и выдохнул ему в лицо облачко зеленого тумана.

Воздух прорезал дикий крик, на наших глазах, с лица ритуалиста стала слезать кожа, а затем и мясо, (глазные яблоки лопнули и вытекли в самом начале). Мужчина, (человек), рухнул на орка, и еще некоторое время дергал руками и ногами, уже не произнося ни звука.

— так и знал, что эта зеленая морда, не умрет просто так. - Усмехнулся немолодой человек, (сотник), а затем задал интересующий всех вопрос. - Ритуал удался?

Маги уставились на пентаграмму, линии которой светились ровным красным светом, а накопители и разложенные на символах ингредиенты, начали рассыпаться серым песком. Вскоре, и тела двух жертв, лежавших в центре магической фигуры, рассыпались прахом. Вокруг башни, медленно, (словно неохотно), проявилась тонкая красная пленка, по которой непрерывно перемещались разводы более насыщенного оттенка.

— полагаю, комментарии излишни. - Второй по старшинству ритуалист, самодовольно усмехнулся. - Нам остается надеяться, что защита достаточно прочна, что бы сдержать атаки некромантов. Правда для гарантии, я бы предложил провести еще парочку ритуалов... тем более что жертвы в наличии имеются.

Возражать никто не стал, (от возможности повысить шансы на выживание, желающих отказываться не нашлось), и вскоре остальные ранее оглушенные офицеры, последовали за командующим.

"сегодня, знакомые открылись для меня с новой стороны... и не могу сказать, что это мне нравится".

"после сегодняшних событий, я бы не советовала поворачиваться к ним спиной".

С этим заявлением моего второго "я", нельзя было не согласиться.

"есть у меня подозрение, что каждый из здесь присутствующих, попытается избавиться от соучастников".

"а ты?".

"я постараюсь быть одной из первых, кто нанесет удар".

— кхе-кхе... друзья: предлагаю распределить дежурства у пентаграммы. Как вам известно, повреждение линий может нарушить работу "кровавой крепости".

С предложением ритуалиста все согласились, и начался новый "виток" споров, только теперь уже на тему, "кто, когда и сколько будет дежурить".


Ночь, в прошлой жизни, это было мое любимое время суток. Именно ночью выполнялись многочисленные заказы, а еще, всегда можно было остановиться, запрокинуть голову, и полюбоваться на далекие звезды, весело подмигивающие с небес.

Сейчас звезды не увидеть, (не только потому что я нахожусь в башне, но и потому, что в мертвой империи, даже солнце днем видно с трудом, не говоря уже о более тусклых ночных светилах), да и заказов на чье либо убийство я не получаю, но от этого, менее любимым это время не становится.

На первых двух этажах башни, разместились рядовые солдаты и их десятники, (мне они не интересны), на третьем этаже отдыхают истощенные молодые маги, (среди которых и мои подопечные), четвертый этаж заняли чародеи постарше и опытнее, а бывшие апартаменты Зурга, поделили сотники. На вершине башни, (изображая усердие), следит за пентаграммой один единственный маг, глаза которого смыкаются от усталости и магического истощения.

"пожалуй пора".

Открываю глаза, и бесшумно соскальзываю с лежанки на пол, где замираю на несколько секунд, что бы убедиться, что никто не проснулся. Так как спать все ложились в одежде, мне даже не пришлось искать свои вещи, нужно было лишь запустить руку в карман, и нащупав маленький флакончик, откупорить крыжечку. Тут же в воздухе разлился сладковатый аромат, дурманящий голову и путающий мысли.

"не зря я занималась алхимией".

Несколько капель приятно пахнущей жидкости на лицо каждого из четырех магов, (в комнате нас было пятеро), и крепкий нездоровый сон жертвам обеспечен. Осталось извлечь из мешочка одноразовые амулеты, вырезанные из кости, (универсальные поглотители, которые после активации, будут выкачивать Ману до тех пор, пока не "осушит" источник). Обычно такие артефакты делают с предохранителями, (что бы молодые и неопытные маги, не самоубились при эксплуатации), но я специально убрала все ограничения, (так что в теории, "поглотитель" способен захватить даже кусочек души).

"времени мало... нужно спешить".

Взяв с собой запас артефактов, осторожно выхожу в коридор, и стараясь не производить ни шороха, подхожу к соседней двери. Минута потребовалась на то, что бы разобраться с защитными и сигнальными чарами, а затем пришлось очень медленно открывать створку, так как с другой стороны, дверь подпирал табурет. Что бы ни единый случайный звук не разбудил жертв, пришлось выплеснуть на пол комнаты весь первый флакон с усыпляющим зельем. Вообще, если бы не крайняя степень усталости, то у меня не получилось бы незаметно проникнуть в комнату к чародеям, страдающим крайней степенью подозрительности.

Откупорив второй флакон, капаю несколько капель на лица магов, (поближе к носу), а затем кладу "поглотители" на их тела.

Та же процедура была повторена еще в двух комнатах, но подойдя к очередной двери, я вдруг почувствовала, что открывать ее нельзя. Присмотревшись внимательно к наложенным чарам, (и не обнаружив ничего опасного и особенно сложного), все же решаю послушаться инстинктов, которые уже не раз спасали мою жизнь.

Третий этаж остался позади, на четвертом этаже ожидали своей очереди еще семнадцать магов, (вымотанных сражениями и ритуалом). По моему организму неспешно циркулировала "серебряная" манна, "вымывая" усталость, и проясняя голову, (боюсь без этого эффекта, из-за испарений зелья, у меня уже заплетались бы ноги).

Опытные чародеи, наложили на двери своих спален настолько заковыристые чары, что у меня на секунду появилось желание, отказаться от своего плана, (правда, подобного малодушия мне бы не простила моя гордость, не говоря уж о шизофрении). Кроме охранной магии на входе, каждый маг наложил защиту на кровать, (только они не предусмотрели чар отчищающих воздух, за что и поплатились). Целых полчаса понадобилось потратить на одну комнату, но все же, "поглотители" заняли свои места.

"как-то все слишком просто".

"все они слишком устали днем, так что оказавшись в относительной безопасности, решили нормально отдохнуть, а не издеваться над организмом погружаясь в медитацию".

"а если все же найдется параноик, который не будет спать?".

"это маловероятно... но все же если такое произойдет, мне будет очень плохо. Шансы справиться с одним магом достаточно велики, но ему поспешат помочь соседи по комнате".

Вскрыв следующую дверь, выплескиваю на пол остатки уже третьего по счету флакона, и жду несколько минут, пока испарения не заполнят помещение. В голове начал появляться пока еще слабый шум, что означало, что зелье все же начало действовать на организм.

Достаю из внутреннего кармана маленькую коробочку, из которой высыпаю прямо под язык небольшое количество порошка. Рот сразу же заполнился кислой слюной, а по всему телу пробежался неприятный холодок. Спустя десять секунд, мысли прояснились, все звуки стали четче, а сердцебиение чуть ускорилось.

"противная вещь, с неприятными побочными эффектами... но порой без нее никак не обойтись".

"завтра не жалуйся на слабость и головную боль".

"не буду. Сейчас главное дожить до этого "завтра"".

Обойдя оставшиеся комнаты, и разложив все "поглотители", поднимаюсь на пятый этаж. Здесь на дверях не было никаких заклятий, (офицеры не доверяли свою безопасность магам), но стоило мне приоткрыть створку, как по полу загремело что-то небольшое и железное. Тут же в комнате вспыхнул свет, и три человека словно по волшебству, оказались на ногах, (полностью облаченные в доспехи), с заряженными арбалетами в руках.

"как стыдно-то... попалась в самую простенькую ловушку, в которой не было и капли магии. Мастера "ночных ножей", явно не похвалили бы за такую безалаберность".

— заходи медленно, и держи руки так, что бы мы их видели. - Спокойно приказал старший из мужчин.

"ну-ну, нашли дурочку. Хотя, была бы умная, предусмотрела бы возможность механической ловушки".

Собрав крохи манны, создаю иллюзию, и распахиваю дверь. Перед офицерами, вместо пятихвостой кицуне, предстал перепуганный рядовой солдат, в кое как надетой броне, и без меча, (в общем довольно жалкое зрелище).

— н-не стреляйте, я свой. - Поднятые безоружные руки, растерянный голос, бегающий взгляд, все было направлено на то, что бы убедить офицеров в безобидности посетителя.

— ты один? - Чуточку расслабившись, спросил мужчина справа.

— д-да сэр. - Иллюзия закивала головой, нервно облизывая губы и косясь на арбалеты.

— заходи и закрой дверь. - Приказал старший из людей.

Безропотно подчиняюсь, (тем более что это мне выгодно).

— где твой меч? - Подал голос до этого момента молчавший сотник.

— э-э-э... сэр я думал... м-мы же в башне, а тут врагов нет... - Придаю лицу иллюзии красноватый оттенок.

Испарения из открытого флакончика уже начали распространяться по комнате, а я тем временем приготовилась уходить из-под прицела оружия.

— мне одному кажется странным то, что ночью, одинокий солдат бродит по башне, да еще и без оружия? - Не смотря на угрожающий тон, говоривший мужчина опустил свое оружие, и слегка ослабил бдительность. - Зачем ты сюда пришел?

— мы с... э-э... ну в общем...

"давай быстрее, запас манны наисходе".

— да с девкой он встречался, с одной из колдуний. - Хмыкнул самый правый из офицеров. - Давай переходи к делу, нам твои похождения не интересны.

"приятно работать с умными людьми, сами придумывают достоверную ложь, в которую и верят".

— там на третьем этаже, в одной из комнат, маги сильно шумят... в коридор даже поток огня вырвался.

"глупо звучит. Думаешь поверят?".

"я бы не поверила".

Сотники переглянулись, а затем один из них усмехнулся и произнес:

— похоже разборки между "сообщниками" уже начались.

— как-то рановато они... может проследим?

— не стоит... что-то у меня голова вдруг закружилась, никто ничего не чувствует?

Люди глубоко втягивали носом воздух, (вдыхая испарения зелья), а я вдруг поняла, что дальше тянуть нельзя.

Рывок к ближнему из мужчин, и выскочивший из рукава стилет, входит в горло не успевшего отреагировать солдата, (зелье начало действовать, вызывая легкую заторможенность). Направив арбалет в сторону двух других противников, жму на спусковой крючок, и тут же падаю на пол.

Лишившаяся подпитки иллюзия уже развеялась, но моим жертвам это уже не могло помочь, так как взрывной "болт", превратил второго офицера в нечто неопознаваемое, не смотря на укрепленные магией доспехи. Выхватив меч из ножен первого убитого противника, рывком сближаюсь с последней целью, и обрушиваю удар прямо на его шею.

"сейчас сюда половина башни сбежится".

"в комнатах командующего хорошая звуковая изоляция, да и некому сбегаться: солдаты слишком далеко, а маги спят слишком крепко".

Подхожу к ближайшей стене, и устало сползаю по ней на пол. Уже даже "серебряная" манна не помогает, после ускорения и использования магии крови, тело кажется необыкновенно тяжелым и неуклюжим.

"и как я объясню побоище среди офицеров? хотя... плевать. Хочу спа-а-ать".

"а-ну встала на ноги и встряхнулась! Тебе еще одну цель устранять, не забыла?".

"сейчас-сейчас, только глазам дам отдохнуть... минут пять, не больше".

"ррр! Дура вставай! Ты своим же зельем надышалась!".

"зелье? Точно... сейчас все исправлю".

Непослушными пальцами нащупав в кармане коробочку с порошком, высыпаю все ее содержимое себе в рот. Волна холода и кислый вкус, моментально прогнали сонливость, и я поспешила к выходу, не забыв вытащить свой стилет из шеи человека. Позволяю себе вдохнуть, только оказавшись в коридоре, и прислонившись лбом к холодной стене.

"хорошо что охрану с этажа убрали, а-то было бы очень неудобно: из комнаты командиров, выбегает растрепанная еле дышащая девушка".

"если бы тебя сразу не убили, то от слухов было бы не отвязаться".

Истеричный хохот сдержать удается ценой огромных усилий, но плечи все равно вздрагивают в такт приглушенным всхлипываниям. Все же, слишком долго у меня не было практики, и нервное напряжение просто сводит с ума.

Успокоившись и приведя мысли в порядок, направляюсь к лестнице ведущей на вершину башни. Рядом с ровно светящейся пентаграммой, в позе "лотоса", сидел и дремал маг в зеленой мантии. В моей памяти всколыхнулись воспоминания о Валине, всех тех усилиях что он вложил в мое воспитание, и разумеется его боевых умениях.

"нельзя дать ему нанести ни одного удара".

Медленно, (почти не дыша, и при помощи магии крови замедлив сердцебиение), по широкой дуге подкрадываюсь к чародею со спины. К моей удаче, он совершенно не ожидал нападения, и даже не озаботился защитными или сигнальными чарами. Наверное, этот человек даже не понял, что же случилось, когда мой стилет вошел в его затылок.

Нанеся удар, тут же отскакиваю назад и всторону, (мало ли какое предсмертное заклятие может наложить целитель), но вопреки ожиданиям, тело просто завалилось на бок.

"и это все? Как-то слишком просто".

Мое второе "я", на эти слова только хмыкнуло. Все же, когда события идут точно по плану, (и когда не совершаешь критичных ошибок), задача действительно начинает казаться достаточно легкой. Только в случаях, когда нужно исправлять неправильное действие, приходится "лезть вон из кожи", и "прыгать выше головы".

Подтащив мертвого мага к краю площадки, сталкиваю его вниз, (не забыв вытащить и обтереть стилет). Защитная пленка "кровавой крепости" слабо светилась в темноте, не пропуская никаких звуков, (стой стороны могли кричать и пытаться проломить барьер любыми способами, у нас же сохранялась тишина).

"теперь нужно собрать амулеты, и можно ложиться спать".

"думаешь "поглотители" уже закончили работу?".

"чародеи и без того были "выжаты", так что им должно было хватить прошедшего времени".

Сказано - сделано. Пройдясь по комнатам, я собрала "поглотители", (каждый из которых умудрился "вырвать" у своей жертвы кусок ауры), и убедилась, что маги не подают признаков жизни, и не попытаются восстать как умертвия, (не хватало мне столкнуться с мстительным личем). Одна единственная комната, так и осталась без моего внимания, (предчувствие рекомендовало не рисковать, и я решила ему довериться).

Вернувшись в свою постель, (предварительно спрятав все "поглотители" в кожаный мешочек, привязанный к внутренней стороне левого бедра), закрываю глаза и погружаюсь в медитацию. Тот факт, что на соседних кроватях лежат мертвецы, нисколько не смущает, (на самом деле, меня больше волновал вопрос, как замаскировать свежие пятна крови, появившиеся на мантии).

"чего ты волнуешься? Просто наложи иллюзию".

"в условиях постоянной нехватки манны, слишком подозрительно будет тратить силы на подобное".

"у-у-у! не глупи. Никому здесь дела нет до того, как ты расходуешь свой магический резерв. Профессор Тиран, вообще предпочитал постоянно парить над землей, и его не волновало, сколько манны на это тратиться".

Спорить мне было лень, (тем более в словах шизофрении имелась логика), кроме того, было лишь два возможных варианта скрыть новые пятна крови: выбросить мантию, (замены которой нет), или наложить иллюзию.


Утром началась настоящая паника: солдаты бегали по этажам, (врываясь во все комнаты), и пытались "разбудить" уже мертвых магов. Меня саму, (видимо спутав с трупом), бесцеремонно сбросили с кровати, (за что получили "воздушный кулак"). Паника только усилилась, когда нашли тела сотников.

Выжившие после моих ночных похождений чародеи, (два боевых мага, ритуалист и целитель), хмуро поглядывали по сторонам, то и дело бросая на меня подозрительные взгляды. Тот факт, что только на трех телах есть следы физических повреждений, мог бы свидетельствовать, что чародеи погибли от естественных причин, (если бы не массовость смертей). Однако, доказательств чьей либо вины, найти не удалось, (обыскивать меня никто не решился), а то что я единственная выжившая в своей комнате, хоть и подозрительно, но этого недостаточно для обвинений.

День пролетел незаметно, ночью в коридорах выставили посты охраны, (если по уму, то это следовало сделать еще вчера), все тела свалили в одну комнату, что бы не занимали место. Нормально поговорить с "коллегами" у меня не получилось, (да я и не стремилась), и при каждой встрече, мы "прожигали" друг друга подозрительными взглядами.

Изображать разыгравшуюся Параною не пришлось, (за каждым углом мне чудилась засада), в итоге мной было решено, отсидеться в одной из комнат, защитив ее всеми доступными средствами, (об охране пентаграммы, уже никто не вспоминал).

Несколько дней, мы, (маги), прятались друг от друга на разных этажах башни, (при этом я не забывала разрабатывать план устранения последней угрозы), и не удивительно, что никто не заметил того момента, когда "кровавая крепость" рухнула.

Входную дверь, вырвало из стены вместе с петлями и засовами, а когда пыль немного осела, в коридор вошли солдаты, облаченные в тусклые серебряные доспехи. За несколько минут, башня полностью перешла под контроль войск, прибывших нам на помощь. Некоторые бойцы нашего гарнизона, (не иначе как от испуга), попытались оказать сопротивление вторженцам, за что были безжалостно убиты. Подобная демонстрация намерений, никого не оставила равнодушным, и если большинство просто побросало оружие, то встречались и исключения, готовые до последнего драться, защищая какие-то непонятные цели.

Сама я, (пользуясь неразберихой), подкинула "поглотители" в вещи какого-то десятника, а заодно избавилась от мантии, (просто спалив ее, и "надев" на себя иллюзию). Жаль было терять артефакты, но желание жить, все же перебороло жадность.

В конце концов, и меня, и оставшуюся четверку чародеев, (благоразумно не ставших оказывать сопротивление), взяли под стражу, и отконвоировали в одно из помещений первого этажа, где организовали что-то вроде тюрьмы.

Уже знакомые мне круги рун замкнулись, создавая непроницаемые барьеры, (так же мешающие колдовать), и моя иллюзорная мантия развеялась, оставляя меня одетой только в тонкие штаны и рубашку.

— прошу прощения, но в чем нас обвиняют? - Спросил боевой маг у одного из охранников, оставшихся в помещении.

— понятия не имею... да мне это и не интересно. - Солдат пожал широкими плечами. - Нам приказали схватить всех выживших магов, и удерживать их до вынесения приговора.

"и что теперь будешь делать? Ситуация развивается не очень-то благоприятно".

"а ничего не буду: тем более что и сделать ничего не смогу. Остается надеяться, что мои "друзья", не станут делиться своими подозрениями по поводу гибели почти всех магов".

"почему-то, мне уже не кажется такой хорошей идеей, то ночное приключение".

"это точно: если все обойдется и меня не казнят, нужно будет проверить логическое мышление".

Растянувшись на тонкой подстилке, и заложив руки за голову, впервые за очень долгое время погружаюсь в самый обыкновенный сон. Усталое сознание отключилось почти моментально, (кажется мне даже что-то снилось, но запомнить ничего не удалось), а затем меня довольно грубо разбудили.

— вставай, командующий ждет. - Грубый мужской голос, принадлежал человеку, (телосложению которого любой орк обзавидовался бы), а для скорейшего исполнения приказа, он несильно пнул меня по ребрам.

Потирая ушибленное место, поднимаюсь на ноги, и тут же мои плечи стискивают "железные" пальцы двух орков, а на запястьях защелкиваются браслеты подавляющие магию. В случае опасности шансов убежать итак почти не было, а с этими украшениями, даже теоретические варианты становились невозможными.

Ту же процедуру что со мной, провели над остальными заключенными, после чего нас поволокли по коридорам и лестницам. Как не странно, новый командующий занял апартаменты Зурга, и заседал в его кабинете, куда нас собственно и привели, (усадив на жесткие неудобные стулья.

За письменным столом, сидел невысокий, пухлый лысый человек, одетый в черный костюм. Хищные черные глаза, поблескивали от предвкушения, а губы изгибались в приветливой улыбке.

— честно говоря: меня совершенно не волнует, кто из вас виноват в смертях магов... мне достаточно того, что все вы виновны в гибели командующего. - Властный жест короткой пухлой руки, пальцы которой были украшены золотыми перстнями, не дал прозвучать возражениям, (или оправданиям). - Я слишком хорошо знал Зурга, что бы поверить в то, что он пожертвовал собой, дабы защитить подчиненных. Скорее всего, вы воспользовались его слабостью после применения затратного заклинания, и убили... может быть даже принесли в жертву в ритуале, что бы установить "кровавую крепость". Хм... судя по вашим лицам и колебанию аур, я угадал.

"э-э-э... что это было?".

На несколько секунд, мои виски сдавило, а голова изнутри начала нагреваться. Перед глазами все начало расплываться, в ушах застучала кровь, все звуки доносились словно через слой ваты.

— друзья мои, не пытайтесь что либо скрыть от меня: я сильнейший ментальный маг "Стали", и попытки сопротивления только принесут больше мучений.

Так же внезапно как появилось, давление исчезло, а через некоторое время я смогла сфокусировать взгляд на нашем мучителе.

Поставив локти на столешницу, человек сцепил пальцы рук перед лицом, а его глаза весело посверкивали, глядя то на одного, то на другого пленника.

— хм... забавно-забавно. - Достаточно высокий и пронзительный голос, казалось проникает в саму душу. - Не буду углубляться в подробности, но за последние лет пять, каждый из вас успел заслужить смертный приговор.

— и что теперь? - Хрипло, ("выдавливая" слова), спросил боевой маг.

— хочу вас обрадовать: вам невероятно повезло встретиться именно со мной. - Мужчина развел руки, и продемонстрировал идеально ровные белые зубы, обнаженные в улыбке. - Королевству нужны маги, способные выживать в самых тяжелых условиях, и готовые пренебрегать нормами морали.

Произнеся эти слова, ментальный маг, выложил на стол пять тонких красных ошейников.

— надев эти украшения, вы станете частью специального подразделения армии, которое следит за безопасностью королевства.

"рабские ошейники".

— а если мы откажемся? У вас нет доказательств того, что мы хоть в чем-то виновны. - Все тот же маг, продолжал задавать вопросы, и в его голосе даже появились насмешливые нотки.

Собеседник грустно вздохнул, и с показным сожалением заявил:

— как жаль, что помощь опоздала, и армия нежити полностью вырезала гарнизон дозорной крепости.

"то-есть выбор или умереть, или добровольно пойти в рабство".

На этот раз тишина длилась долго, каждый чародей взвешивал все "за" и "против", (или просто боролся с страхом). Наконец, первый заключенный протянул руки к столу, осторожно взял ошейник кончиками пальцев, а затем защелкнул его на своей шее. Сразу после этого, остальные трое моих "товарищей по несчастью", повторили те же действия, и затем, внимание лысого человека полностью переключилось на меня.

Протягиваю руки к столу, мои пальцы смыкаются на гладкой поверхности полоски кожи, (сердце стучит с такой силой, будто хочет вырваться из груди), подношу ошейник к шее, и замираю в нерешительности.

"а нужна ли мне такая жизнь?".

В ответ на этот вопрос, в голове звучит тихий усталый голос моего второго "я".

"не глупи: если ты откажешься сотрудничать добровольно, они все равно найдут способ, как заставить тебя надеть ошейник".

Помедлив еще несколько секунд, (пытаясь запомнить ощущение свободы выбора), прижимаю полоску красной кожи к шее, и застегиваю застежку. На мгновение появилось ощущение, будто все тело окатили кипятком, (даже дыхание перехватило), но затем все неприятные ощущения исчезли.

— вот и хорошо, я знал что мы договоримся. - Произнес... мой хозяин, (придется привыкать к этой мысли), а на его лице больше не было ни намека на улыбку.


РАБСТВО.

...хозяин говорит, что мои сообщники останутся служить в крепости, я же отправлюсь в научно исследовательский центр, (в качестве образца неизвестной расы)...

...под охраной двух бойцов, закованных в артефактные доспехи, (вязь рун удалось рассмотреть только сейчас), меня выводят из башни, и сажают в закрытую черную повозку. За спиной хлопает дверца, и раздается щелканье запоров...

...ехали мы долго, (не меньше двух дней), но вот колесница остановилась, и меня выпустили на улицу. Яркое теплое солнце бьет в глаза и греет кожу, (как же это приятно)...

...научно исследовательский центр, находился в отдалении от населенных пунктов, и располагался под землей. Один из конвоировавших меня охранников, (рыжеволосый зеленоглазый человек среднего роста), посоветовал запомнить цвет неба, и ощущение тепла солнечных лучей, ласкающих кожу: ведь вряд ли меня вскоре отпустят погулять...

...однообразные серые коридоры, освещенные "светляками", и столь же похожие друг на друга кабинеты врачей. Декаду меня "прогоняли" по разным медицинским артефактам, и сцедили наверное пару литров крови...

...хозяин, (представившийся как "господин Галл"), вызвал меня в свой кабинет для разговора. Усадив меня в глубокое мягкое кресло, (расположенное рядом с камином), он обещал, что если я буду послушно себя вести, мне разрешат посещение библиотеки, а в перспективе, возможно даже допустят к работе над не самыми секретными проектами. В конце разговора, человек еще раз "просканировал" память о последних годах жизни, и закономерно обнаружил мою шизофрению.

— как хороший хозяин, я обязан заботиться о своей собственности. Сиди смирно...

...больно... страшно... холодно... одиноко...

...Галл, решив меня "вылечить", не придумал ничего умнее, как "вырезать" вторую личность...

...когда я снова смогла самостоятельно передвигаться, (три дня в коме, два дня в состоянии "овоща", и один день для окончательной реабилитации), меня "обрадовали" известием о том, что руководством центра принято решение о "разведении кицуне". Первого партнера уже подобрали...

...первый сексуальный опыт в женском теле, едва не закончился в госпитале, (орк не рассчитал силу). Если бы не апатия ко всему происходящему, наверное у меня была бы истерика...

...первая тяжелая беременность, (в перерывах между медицинскими процедурами, приемом пищи и сном, мне разрешили читать книги из библиотеки). После того как Галл провел "лечение", у меня в голове образовалась неприятная пустота, которую хотелось чем-то заполнить... книжные знания подходили для этой цели почти идеально...

...роды прошли штатно, (так сказали акушеры), мне позволили некоторое время побыть вместе с лисятами...

...после того как период кормления грудью подошел к концу, мне подобрали нового партнера, (человека). От Гала получено разрешение на самостоятельную работу в лаборатории артефактора...

...вторая беременность прошла намного легче. Психика постепенно приходила к относительному порядку, (этому немало способствовало общение и игры с двумя малышами)...

...на свет появился всего один ребенок, (кажется это немного расстроило Гала), его назвали "Рейнар". Меня допустили к работе над новыми големами, (звероподобными боевыми машинами). Через три дня, от взрыва накопителя, погиб заместитель главы проекта, (не стоило ему распускать руки), расследование инцидента ничего не дало...

...третьим моим партнером стал эльф, (на вопрос, "следующим будет гном?", мне ответили, "мы рассмотрим ваше пожелание")...

...на свет появилась девочка, назвала "Рикси". Появились первые идеи, как получить контроль над проектом, "разведение кицуне". Подкупленный агент, (материалы для артефактов стоят очень дорого, а в лаборатории за всем не уследишь), раздобыл медицинские записи обо мне, (выяснилось, что в идеальных условиях, я могу прожить пять веков)...

...в очередной раз в свой кабинет вызвал Галл: долго разговаривали, (он пытался читать мои мысли, но заблудился в иллюзиях), затем пришлось "помочь хозяину расслабиться". В комплексе прошла неплановая проверка, (спровоцированная моими агентами), в результате были обнаружены четырнадцать ученых, работающих шпионами для соседних королевств. После "чистки", я стала заместителем главы проекта, "боевые големы"...


Распахнув глаза, смотрю на серый ровный потолок. Каждую ночь, вместо обычных снов, я "прокручиваю" воспоминания этой жизни, (нужно помнить свои ошибки, что бы больше их не совершать). Сейчас, моя собственная наивность, (подкрепленная самоуверенностью), кажется абсолютно очевидной.

Оказалось, что почти весь опыт, полученный в прошлой жизни, малоприменим в этом мире. Навыки, (которыми я так гордилась), не столь уж уникальны, а многие поступки, совершенные под действием эмоций, являлись очевидными ошибками.

"ничего, больше я подобного не допущу. а совсем скоро, Галл пожалеет о том, что не убил меня, когда была возможность".

Тихое ровное сопение стало громче, а затем сменилось детским плачем, заставившим мои уши дернуться. Скинув одеяло, легко вскакиваю на ноги и склоняюсь над детской кроваткой. Губы сами собой растянулись в неуверенную, (но настоящую а не наигранную), улыбку.

— тише-тише, моя маленькая. Сейчас мама тебя переоденет и покормит...

Страшно вспоминать, сколько времени и усилий мне пришлось потратить, что бы Рикси, хотя бы до возраста полутора лет, разрешили жить в моей комнате. Количество оказанных услуг, (взяток, добытых документов, сделанных на заказ артефактов, интимных услуг), переходили все мыслимые пределы, но результат того стоил.

В моей комнате, (помещение пять на пять метров), кроме узкой кровати у левой стены, детской кроватки у правой стены, стенного шкафа с зеркалом встроенным в дверцу, и откидывающегося столика, больше не было никакой мебели. Цвета, (как и во всем центре), преобладали белые и серые, так что мне пришлось немало потрудиться, что бы раздобыть для детей цветные игрушки, (а самое главное, разрешение на хранение этих игрушек).

Кинув мокрые штанишки в ведерко для грязного белья, чистым платком протираю нежную розовую кожу, после чего надеваю чистый комплект детской одежды.

— ну, кто теперь чистенький и довольный?

Сидящая на моих руках девочка, хватается ручками за прядь серых волос, и с напряженным лицом, начинает дергать ее на себя, (при этом, рыжие ушки Рикси стоят торчком, а хвостик метается из стороны в сторону).

После того случая с "лечением" Гала, мои волосы и хвосты, (ранее белые и искрящиеся как снег), словно выцвели, и теперь напоминают серый пепел. Если вспомнить что в прошлой жизни, после эмоционального потрясения волосы почернели а глаза покраснели, то можно сделать вывод, что цвет "шерсти" кицуне, зависит от психологического состояния. Если это так, то я рада, что все мои дети рыжие.

Напоив малышку молоком из бутылочки, (с разведенными там витаминными добавками), усадила Рикси на кроватку, и создала иллюзию разноцветных рыбок плавающих в воздухе. Краем глаза наблюдая за тем как дочь "охотится", одеваюсь в желтые штаны и рубашку, (прямо униформа из академии).

В дверь раздается тихий стук, что означает "конвой прибыл". Подхватив лисичку на руки, (что вызвало недовольный писк, ведь ярко зеленая рыбка уже была загнана в угол), щелчком пальцев гашу свет в комнате, и выхожу в коридор. Два мужчины, (люди внушительного телосложения, одетые в броню из гибкого черного метала), тут же появляются по бокам от меня, и в молчании мы направляемся к детской, где уже должны находиться сыновья.

Незаметно передаю одному из охранников маленький сверток, в котором находятся "золотые опилки", и получаю в ответ короткий кивок. Завтра за мной снова придут на час раньше, и это время можно будет провести общаясь с детьми.

Передо мной открывают ничем непримечательную дверь, за которой находится комната десять на десять метров, пол в которой застелен толстым коричневым ковром, а на стенах висят разноцветные картинки с животными. У дальней стены, на полу сидят трое мальчиков, (двум пять лет, одному три), они одеты в желтые штаны и рубашки.

— ну, придумали, что хотите сегодня увидеть? - Широко улыбаясь захожу в комнату, и за моей спиной закрывается дверь.

Следующий час я показываю иллюзии растений и животных, горы и города, (сопровождая картинки рассказом и звуковыми эффектами), а так же пытаюсь привести в порядок прически своих детей. Нянечки, (они же целительницы и надзирательницы), пришли в тот момент, когда мы играли в мяч.

— все ребята, ведите себя хорошо, я вернусь после работы. Присмотрите за сестренкой.

Обняв всех четверых, направляюсь к выходу, (по пути не забыв вложить в ладонь одной из девушек, совсем маленький сапфир).

"сегодня прямо день зарплат".

И снова коридор, два парня, (с лицами не обезображенными интеллектом), идут по бокам от меня.

— душ, столовая, лаборатория. - Командую своей охране, и в ответ получаю молчаливые кивки.

— на сегодня, запланирована встреча с господином Лироном. - Напомнил мне один из бойцов.

"и что ему опять нужно? Итак у меня больше литра крови нацедил... снова будет уговаривать "родить наследника"? а ведь Галл может согласиться, если ему предложат достойную цену. Ррр!".

Внешне ничем не выдав своих эмоций, заворачиваю в одно из ответвлений коридора. В голове уже давно затаилась идея, как устроить "несчастный случай" господину Архимагу... и кажется я даже знаю, кто станет исполнителем. Главное не допустить ошибок, и отвести от себя возможные подозрения.


Струи воды, вырывающиеся из "распылителя", обрушивались на голову и плечи, после чего прохладная вода стекала по волосам на спину и грудь. Несколько долгих секунд я позволила себе ни о чем не думать, (представляя себя совершенно свободной), но иллюзия развеялась, когда моя рука наткнулась на тонкую полоску ошейника.

"нужно от него избавиться... но какой способ выбрать?".

Как же мне сейчас не хватало возможности просто пообщаться с существом, от которого нет нужды скрывать мысли и истинные намерения, (тем более удобно, если это существо, твое второе "я"). Только за то, что оставил меня совершенно одну, Галл должен быть убит...

— ррр... кха...

Проклятый ошейник сдавил шею, стоило только в голове появиться мысли о том, что бы навредить хозяину.

Отдышавшись, выключаю воду и создаю поток горячего ветра, который в секунды сушит кожу и волосы. Выйдя из душевой кабинки, (серой, как и почти вся обстановка комплекса), останавливаюсь перед зеркалом, и следующие несколько минут, старательно распутываю локоны волос и заплетаю косу. Взгляд рассеяно блуждал по обнаженному телу, не задерживаясь на разнообразных шрамах, (одни из которых почти сошли на "нет", а другие выделялись или ровными полосами, или грубыми рубцами), у каждой отметины есть своя история, часто не отличающаяся оригинальностью.

"хорошо что эти "мясники" не решились вскрывать мне череп, что бы посмотреть, как устроен мозг. А ведь в их глазах до сих пор мерцают огоньки интереса".

Пока что, я защищена от экспериментов, которые могут стоить мне жизни, (во-первых: как единственная самка детородного возраста своей расы, а во-вторых: как артефактор высокого уровня), но вот дети подобной ценности не имеют. Близнецы, (Тод и Сот), уже сейчас обучаются на ликвидаторов, (пусть процесс преподносится в виде игры, но провести параллели с моим собственным обучением у "ночных ножей", не так сложно), Рейнар и Рикси еще слишком маленькие, и пока что их учеба состоит из общеразвивающих игр. Нет сомнений, что на моих щенят, уже есть далеко идущие планы, и пока они еще не выросли, (и их не увезли куда ни будь далеко), от меня требуется найти способ сбежать.

"что я знаю об артефактах "рабский ошейник"? практически все, ведь и самой приходилось их создавать".

Мой ошейник, имеет в себе несколько неприятных функций, (одна из которых, это сканирование мыслей на предмет желания причинить хозяину вред). Галл, (будучи в плохом настроении), демонстрировал возможности моего "украшения", сперва едва не заставляя меня потерять сознание от боли пронзающей тело, а затем давая почувствовать такое сильное наслаждение, что сознание мутилось и отключалось. Про то, что я просто физически не могу не исполнить прямой приказ, говорить излишне, (к счастью, любой приказ можно извратить до неузнаваемости, главное что бы было хорошее воображение).

Снять с меня ошейник может только Галл, (или же, он сам снимется, в случае моей смерти). Умирать я не хочу, (пусть вероятность переродиться в новом мире и велика, но теперь у меня есть семья, о которой нужно заботиться), только вот надежды на то, что маг-менталист вдруг проникнется жалостью к пятихвостой лисице и ее щенкам, как не было раньше, так нет и сейчас.

"придется рисковать, дальше ждать уже нельзя. План отвлечения внимания почти проработан, так что, как только разберусь с Лироном, буду действовать".

Скептически осмотрев все еще довольно красивое тело, (не смотря на все усилия, которые предпринимали ученые для его обезображивания), надеваю желтые штаны и рубашку, и запихиваю ноги в мягкие сапожки. Живот призывно заурчал, намекая на то, что неплохо было бы в него что ни будь закинуть.

"интересно, а как там Андет и Модо? Вспоминает ли про меня Арья? Чем сейчас занимается Азула? Эх... почему-то мысль быть женой некроманта, уже не кажется мне столь неприятной".

Невесело усмехнувшись своему отражению, выхожу в коридор, где прислонившись к стене, терпеливо ждут охранники-надзиратели.


После завтрака, (жареный картофель с овощами и тонким кусочком мяса), я отправилась на третий подземный этаж, где в лаборатории артефакторов под номером "7", заканчивали сборку первого автономного голема, который сможет исполнять обязанности рядового солдата, (или даже десятника), без постоянного присмотра мага-артефактора. Долгое время мы пытались "прописать модели поведения", используя обычные материалы вроде золотых пластин на которые наносились цепочки рун, и после года непрерывных трудов, достигли первого успеха, (работающий образец "мозга" голема, выглядел как куб сорок на сорок на шестьдесят сантиметров, состоящий из скрепленных золотых прямоугольников, поверхность которых была испещрена различными символами). Что бы заставить механизм работать, в минуту времени требовалось расходовать от ста, (в состоянии покоя), до тысячи "В", (при беге, физически тяжелой работе, сложных вычислениях).

Голем размером в четыре метра в высоту и два в ширину, (внешне антропоморфный), был слишком дорог для массового производства, затратен в плане расхода манны, (и что уж греха таить), неуклюж. После нескольких месяцев доработки, наше детище уменьшилось всего до двух с половиной метров в высоту, и до полутора метров в ширину, и требовало теперь пять сотен "В", в минуту, при активной работе.

Мы уже почти отказались от идеи создания автономной армии железных, (или каменных), воинов, патрулирующих границу, но когда шли споры о целесообразности продолжения проекта, произошел прорыв у магов жизни. У меня уже возникали идеи попытаться применить навыки в некромантии, (использовать череп солдата, как "мозг" для голема, должно быть намного более дешево во всех смыслах), ритуалисты предлагали создавать "якоря" для разумных духов, которые могли бы управлять искусственными телами... но у всех этих способов было множество минусов, описывать которые было бы слишком долго.

Уже довольно давно, маги этого мира пытались найти способ создания накопителя, превосходящего драгоценные камни как размерами так и вместительностью, (рубинов, алмазов, сапфиров и изумрудов на материке было много, но самый крупный из известных камней, не превышал размером кулак взрослого мужчины). Казалось бы, зачем чародеям накопители, способные вмещать больше десятка миллионов "В", ведь даже заклинания высшего порядка, требуют не больше одного миллиона? Дело в том, что уже сейчас, в архивах пылятся проекты создания парящих крепостей, летательных аппаратов способных покидать атмосферу, телепортационных установок наконец... и все они были "заморожены", из-за слишком большого расхода манны, (а еще потому, что неудобно использовать бриллианты, когда их количество начинают считать не в штуках, а в объеме).

Маги жизни, умудрились вывести растение, которое плодоносило кристаллами. Растительные накопители, (полупрозрачного, мутно зеленого цвета), вмещали в себя столько же энергии, сколько и алмаз среднего качества, и равного размера. Глава проекта, (ответственный за научный прорыв), на общем собрании предъявил кристалл размером с человеческую голову.

В течении двух декад, научно исследовательский центр, "трясло" от возбуждения, (открывшиеся перспективы, почти никого не оставили равнодушным). Мало того, что новые кристаллы можно было выращивать почти неограниченного размера, но благодаря их растительной природе, (не знаю уж, чего там намешали маги жизни), постепенно накопители должны были становиться все плотнее, (а это значило, что со временем вместительность манны будет только увеличиваться). После того, как это открытие будет объявлено народу, устоявшийся рынок драгоценных камней, попросту "рухнет", что грозит банкротством некоторым соседям "Стали".

Единственным недостатком новых накопителей, была их сравнительная хрупкость, (при желании, можно разрезать ножом), но это легко решалось самыми разными способами, (от накладывания чар прочности, до покрытия металлами). Во время выращивания кристалла, в него можно было вложить любое плетение, (которое прорастет тончайшими каналами, и более не будет нуждаться в дополнительном закреплении).

Не удивительно, что глава проекта создания автономных големов, одним из первых потребовал, что бы такое растение доставили в его лабораторию, (выглядело оно как куст без листьев, с довольно толстым стволом, на вершине которого мерцал ярко зеленый кристалл).

Очень долго мы создавали чары, которые должны были заменить големам "мозги", (то, что раньше было написано на золотых пластинах, пришлось переносить на трехмерную модель из энергетических линий, стараясь не потерять ни единой руны), и не удивительно, что никто не заметил, как в один из участков плетения, я добавила команду, "любой ценой оберегать жизнь и свободу кицуне". Первые десять накопителей, (которые будут играть роль мыслительного центра), уже выращены и теперь заполняются манной, и сегодня, произойдет активация нового автономного голема, чей рост всего два метра, при ширине восемьдесят сантиметров.

Пока же, от меня требовалось убедить главу проекта, (сделав это так, что бы он решил, будто это его собственная идея), сделать подарок уважаемому архимагу, который прибудет на испытания. К счастью, (благодаря частому общению с сильным и умелым менталистом), у меня появились зачатки ментальной магии, которых недостаточно для внушения идеи, но вполне хватает, дабы подтолкнуть размышления в нужную сторону. В результате четырех часов усилий, (когда виски ломило от напряжения, а перед глазами начали мелькать "мошки"), этот твердолобый человек произнес:

— Фокси, какая-то ты сегодня рассеянная. Смотри, нажалуюсь Галлу, будешь знать как халтурить на работе... -ха-ха. Ладно, не переживай, шучу. У меня тут идея появилась, как "выбить" дополнительное финансирование, но для этого нужно "подлизаться" к господину Лирону. Как думаешь, если мы подарим ему новейший защитный артефакт?

"ну наконец-то!".

— по моему, это неплохая идея. - Произношу это с максимально безразличным лицом, (хоть внутри и "пылает" азарт).

— "не плохая"... да это почти гениальная задумка. Беги на склад, и принеси оттуда новый наруч... тот самый что нужно слегка доработать и настроить чары под пользователя. - Невысокий, (начавший седеть), человек, чуть ли не подпрыгивал от нетерпения.

Всем видом показывая свое недовольство, направляюсь к выходу из лаборатории. Проходя мимо столов, на которых были разложены металлические руки, ноги, панели корпусов големов, внезапно ловлю себя на мысли, что с трудом сдерживаюсь, что бы не начать злобно хихикать. Приходится заставлять себя думать не о скорой смерти архимага, (который пока что, ничего особенно плохого мне не сделал), а об активации голема.

"интересно, подействует ли моя закладка? Как же не хватает умного и понимающего собеседника".


Все маги работавшие над проектом, "боевые големы" а так же гости и инспекторы из столицы, собрались на подземном полигоне номер "5". В первом ряду, (вместе с остальными архимагами), стоял Лирон, на правой руке которого отчетливо выделялся изящный золотой браслет, украшенный дюжиной небольших рубинов.

До последнего мгновения, (когда щелкнул замок, фиксирующий артефакт на руке), я не верила, что столь опытный и сильный чародей, попадется в мою ловушку... но вот он стоит передо мной, и очевидно, что ни о чем не догадывается. А все дело в том, что на внутренней поверхности наруча, я выгравировала цепочку рун, (которая после активации артефакта, будет перенесена на кожу мага), и после того как символы наберут достаточно энергии, произойдет взрыв.

— ...только представьте себе перспективы применения: целые армии под командованием всего десятка офицеров; охрана которую не подкупить и которая не предаст; строительные работы...

Глава проекта долго и увлеченно говорил о "своем детище", а когда до него наконец дошло, что гости откровенно скучают, из специального закутка, вывели первую модель автономного голема, (он был похож на трехпалого человека, закованного в полный стальной доспех). Что бы продемонстрировать боевые возможности образца, из другого закутка ему на встречу вышли шесть старых големов, (трехметровые каменные истуканы, не способные даже бегать), которых контролировал пожилой артефактор.

Вскинув левую трехпалую руку, наше творение выпустило из ладони "огненную стрелу", справой руки была послана "шаровая молния", (артефакты создающие однотипные боевые чары, были встроены в предплечья, и напитывались от искусственного накопителя, расположенного в грудной полости, под защитой толстого слоя брони). После этого голем побежал, прыгнул, и всем своим весом врезался в торс третьего противника, заставляя его покачнуться и рухнуть на спину, (от слишком медленного удара кулаком, он легко уклонился, для чего даже не пришлось показывать чудес акробатики). Оставшиеся трое истуканов, были демонстративно разбиты на куски ударами железных рук и ног.

— как видите, наш голем не только может действовать без прямого контроля со стороны мага, но еще и по боевым качествам серьезно превосходит все имеющиеся на сегодняшний день аналоги.

— гхм-гхм. - Вежливым кашлем Лирон прервал еще один зарождающийся монолог. - Я не хочу ставить под сомнения вашу работу... но разве не ваш подчиненный управлял старыми охранными големами?

— да, но...

— в таком случае, как мы можем верить в то, что победа новой модели не тщательно подготовленный спектакль?

От подобного обращения, главу проекта на секунду перекосило, (все же архимаг угадал, и весь бой был отрепетирован с самого начала и до последнего удара), яростный взгляд брошенный на золотой браслет, вызвал у гостя только снисходительную улыбку.

— если вы желаете убедиться в возможностях моего детища, тогда можете сами выйти и сразиться с ним.

— пожалуй... я так и сделаю. - Похрустев пальцами и шеей, Лирон зашагал к центру полигона, где среди разрушенных истуканов, стоял новейший образец. - Вы можете снять ограничения? А-то мне будет совсем не интересно, если эта игрушка даже пытаться меня поцарапать не будет.

Столь пренебрежительное отношение к его творению, глава проекта "боевые големы", выдержать не смог, и приказ сам собой сорвался с его губ:

— убить этого мага.

Железный воин вскинул руки, и Лирону пришлось прикрываться щитом от нескольких залпов "огненных стрел" и "шаровых молний". Поняв, что обстрел не принес необходимого эффекта, голем бросился в ближний бой, (никаких сложных приемов кроме "размахнулся и ударил" от него ждать не приходилось, так же как и сложной стратегии). Пару раз чародей издевательски легко уворачивался от прямолинейных выпадов, а затем создал сперва "огненный вал", затем "цепную молнию", "водный таран", "воздушное ядро", и закончил избиение "ледяным копьем", которое пробило тело конструкта насквозь.

На глазах зрителей, железный воин, (в груди которого торчала сосулька толщиной с человеческую руку), рухнул на пол словно срубленное дерево, (все предыдущие атаки, он с честью выдержал, хоть его корпус и потрепался).

— хм... очень даже неплохо. - Лирон демонстративно погладил артефакт на своей руке. - Прекрасная работа, генерируемый щит выше всяких похвал.

— благодарю. - Процедил сквозь зубы глава проекта "боевые големы", стараясь сохранить остатки самообладания. - Надеюсь, мой подарок вам еще пригодиться.

Среди зрителей поднялся шум десятков голосов, обсуждающих увиденное. Поражение голема было неизбежно, но вот то, что он устоял после первых примененных архимагом чар, впечатляло. Меня же заинтересовало то, что виновник гибели образца, напрямик направился к Галлу, стоявшему чуть в стороне от общей толпы.

Слабенькое заклинание из магии воздуха, и вот звуки голосов двух мужчин, доносятся до моих чутких ушей.

— и как вам представление? - Спросил архимаг прибывший из академии.

— я и не сомневался в ваших способностях ломать сложные устройства. - Фыркнул менталист.

— надеюсь наш договор все еще в силе? - Лирон шутку не оценил, и в его голосе мелькнуло раздражение.

— ну разумеется. Сейчас мы проведем еще кое-какие исследования, а когда вы прибудете в следующий раз, получите все, о чем мы раньше договаривались.

— Фокси Фаер...

— да-да, на пару декад, я передам вам право собственности над этой лисицей.

Дальше я слушать не стала, тихо радуясь тому, что до следующего приезда, архимаг не доживет, (в бою с големом, Лирон активировал браслет, так что, руны уже должны были начать собирать Ману для взрыва).

После "презентации", был запланирован обед, так что из полигона, гости направились в столовую.


"в последний раз... сегодня это произошло в последний раз".

Лежа в своей кровати, и слушая как тихо посапывает Рикси, я пыталась избавиться от противного ощущения, будто меня окунули в лужу грязи. Дело в том, что Галл, (после заключения удачного контракта), пригласил нескольких гостей в свой кабинет что бы выпить, и "пообщаться в непринужденной атмосфере". Ну а так как мужчинам, в определенный момент стало скучно, менталист вызвал пару девушек, одной из которых была я.

Впринципе, за прошедшие годы мне не раз приходилось выполнять роль "игрушки" для хозяина и его гостей, так что это можно было стерпеть. Последней каплей, подтолкнувшей меня к рискованному эксперименту, стало известие, (переданное одним из охранников), в котором говорилось о том, что Тода и Сота, собираются переводить в другой научно военный центр. После этого, вряд ли мне доведется еще раз увидеть своих детей.

"ожидаемо, хоть я и не думала, что это произойдет так рано".

Несколько раз глубоко вздохнув, кладу на грудь небольшую серебряную пластинку, (на которую у меня большие надежды). Что бы артефакт случайно не свалился, закрепляю его клейкой лентой, (плотная тонкая ткань, с одной стороны покрытая клейким веществом).

Хоть все немудреные приготовления завершены, (входная дверь на всякий случай заблокирована), мне было тяжело начать исполнять задумку. Очень хотелось услышать голос, подбадривающий и уверяющий в том, что все получится, но благодаря Галлу я осталась одна. Страх пробирался в самые отдаленные участки сознания, и постепенно распространялся по телу липким холодом лишающим воли.

"хватит! Если я этого не сделаю, то детей ждет жизнь, сравнимая с кошмаром наяву".

Закрываю глаза и погружаюсь в легкую медитацию. Перед глазами мелькают лица лисят, еще слишком маленьких что бы понимать, что их жизнь нельзя назвать нормальной. Мои дети, мой клан... мысль о них предает смелости что бы сделать решающий "шаг".

Кровь, (за долгие годы тренировок, управление которой стало столь же естественно, как дыхание), послушно отзывается на мой приказ, и начинает замедляться. Минута, вторая, третья... вот сердце окончательно останавливается, (организм отчаянно сопротивлялся такому насилию над собой, и несколько раз пытался "запустить" непослушный орган), мозг еще некоторое время воспринимал реальность, принимая "сигналы тревоги" от нервной системы. А затем пришла тьма...

...электрический разряд заставил мышцы конвульсивно сократиться, а затем еще раз. К седьмому "разряду", я уже начала осознавать себя, но никак не могла понять, что же происходит. Пятнадцатый, (самый сильный), "удар", заставил резко сесть, рот раскрылся в беззвучном крике, а в легкие хлынул сладкий воздух.

Срываю с обожженной кожи начавший рассыпаться артефакт, и только сейчас слышу, как испуганно плачет Рикси, (видимо ее разбудил шум от моей постели). С трудом поднявшись на подгибающиеся ноги, подхожу к детской кроватке и осторожно беру на руки маленькую хныкающую кицуне.

— тише-тише, моя малышка. Видишь, с мамой все хорошо... теперь все будет хорошо. - Покачивая девочку, одной рукой глажу ее по рыжим волосам.

"жаль, я так и не научилась учитывать все факты. Что мне стоило попросить нянечек присмотреть за дочерью? После посещения кабинета Гала, даже объяснять ничего бы не пришлось".

Осторожно кончиками пальцев касаюсь своей шеи, и вместо уже привычного ошейника, обнаруживаю глубокий рубец на коже. Развернувшись к своей кровати, взглядом нахожу на подушке остатки "рабского ошейника", который начал разрушаться, сразу после смерти своего носителя.

"сработало... удивительно, но все получилось именно так, как я и рассчитывала".

После осознания того, что я больше не рабыня, сердце забилось в два раза быстрее, и кажется даже спина стала прямее. Усевшись на край кровати, и продолжая прижимать к себе Рикси, понимаю что просто не в силах сдержать слез льющихся из глаз, и убрать с лица совершенно глупую улыбку.

— теперь, у нас все будет хорошо. - Тихо шепчу на ухо малышки. - Завтра мама ненадолго оставит тебя с нянями, и прогуляется по центру в последний раз. Потом мы заберем твоих братиков, и отправимся наверх... вы увидите небо и солнце, самые настоящие деревья...

В голове роились тысяча и одна мысль, планы действий составлялись и отбрасывались. На этот раз, следовало сделать очень многое, при этом не совершив никаких ошибок, (ведь ценой успеха или поражения, будет жизнь и свобода моих малышей).

Что бы выбраться из научно исследовательского центра, нужно чем-то занять службу безопасности и самых сильных магов, (к счастью, за прошедшие годы я узнала об экспериментах, проводимых на нижних уровнях, и о некоторых пленниках, которые не откажутся помочь), а еще неплохо было бы гарантировать гибель Гала, (хоть это почти невозможно, слишком уж менталист осторожный). Нельзя так же забывать, что на свободе, нам понадобятся деньги, а в перспективе и защита, (вероятно, придется перебраться в другое королевство). Компромат, собранный на некоторых аристократов и магов, может стать неплохим подспорьем в переговорах с возможными покровителями, (зря, очень зря "сильные мира сего", не обращают внимания на обслуживающий персонал, обсуждая свои секреты, или оставляя секретные документы без присмотра в своих кабинетах), но этого будет слишком мало, так что придется предлагать что-то "сверху".

"деньги тут не помогут, да и нет у меня ничего по настоящему ценного... зато есть доступ в лабораторию, где находится растение, способное выращивать кристаллы-накопители. Интересно, согласятся ли мне предоставить убежище в соседних королевствах, в обмен на образец "кристального дерева"?".


ПУТЬ К СВОБОДЕ.

Утром, выйдя из комнаты с Рикси на руках, кивком поприветствовала пару охранников, и не теряя времени, направилась к сыновьям. В игровой, некоторое время развлекала детей иллюзиями, и расспрашивала близнецов об их успехах, (мальчики уже научились принимать звериный облик, из-за чего им сильно завидовал младший брат). Чуть больше чем через час, пришли нянечки, а это значило, что мне пора приступать к исполнению плана.

Что бы не вызвать подозрений, решила не отклоняться от привычного маршрута, (душ, столовая, лаборатория). Глава проекта "боевые големы", был сильно раздражен, (все же он душу вкладывал в свою работу, а Лирон попросту "раздавил" его труды). На мое предложение устроить выходной, что бы завтра вернуться к работе с новыми силами и "свежими головами", он сперва отреагировал длинной матерной тирадой, (в которой прошелся по моим умственным способностям и ближайшим родственникам), а затем все же согласился, и первым покинул помещение, приказав закрыть лабораторию после того, как все уйдут.

В подобную удачу тяжело было поверить, (мне предоставили целый день для выполнения плана, а так же возможность без лишних свидетелей отрезать несколько веточек у "кристального дерева").

— мальчики, вы мне не поможете? - стоя в дверном проеме, смущенно улыбаюсь обращаясь к охранникам, ожидающим в коридоре.

— нам не положено заходить в помещения лабораторий и складов. - Буркнул более молодой парень.

— да ладно тебе, пойдем поможем. - Подал голос его коллега, "отлепляясь" от стены. - Только лиса, с тебя причитается.

— как скажешь. - Усмехнувшись потягиваюсь, выгибая спину, и с удовлетворением замечаю как взгляды парней "скользят" по моей фигуре. - Пойдемте: чем раньше закончим, тем раньше вы получите свою награду... и может быть не только деньгами.

Последнюю фразу я закончила почти шепотом, но так что бы охранники ее расслышали. Один из парней охотно проследовал в лабораторию, а вот второй пренебрежительно скривился, пробормотал что-то невразумительное, но все же не заставил себя звать дважды.

— ну, и что здесь надо сделать?

— да так... ничего особенного. - Расстегнув пару верхних пуговиц на рубашке, подхожу к парням, и кладу ладони им на грудины.

Руки одного из охранников, тут же потянулись к оставшимся застегнутыми пуговицам, второй же, что-то заподозрив хотел отстраниться... но было уже поздно. Магия крови способна творить чудеса, и пусть я пока что не могу контролировать чужую кровь как свою, но на то, что бы спровоцировать разрыв сердца, моих талантов более чем достаточно.

— было приятно с вами работать. - Усмехаюсь глядя в глаза мужчин, чьи лица стали очень похожи, когда ими овладел испуг.

Отхожу на несколько шагов назад, что бы умирающие охранники, не смогли мне навредить последним усилием, а через пару секунд, на пол упали уже мертвые тела. Несколько минут пришлось потратить, что бы перетащить трупы в один из шкафов, затем я забрала со стола три ветки "кристального дерева", и создав иллюзорные копии двух мужчин в черной броне, направилась к выходу.

В положении раба есть один "плюс", который перевешивается кучей "минусов": если раб что-то делает, значит ему это приказано или разрешено, (или и то, и другое). Таким образом, охранники на различных пропускных постах, либо игнорируют разумных в рабских ошейниках, (тем более если их сопровождают два человека из службы безопасности), или же только интересуются целью визита, и именем хозяина отдавшего приказ.

Конечно, в конце дня, (когда охранники будут сдавать отчеты), несомненно возникнут вопросы, "куда это направлялась рабыня господина Гала?", которые будут заданы хозяину... но к этому времени, меня и моих детей уже не будет в научно исследовательском центре, (о том, что попытка побега может оказаться неудачной, даже задумываться не хочу).

В компании иллюзий, (тщательно проработанных, и имеющих даже собственные тени), спускаюсь на девятый этаж, являющийся тюрьмой для особо опасных подопытных. Охраннику на входе, пришлось сказать что мне приказали собрать некоторые ингредиенты для нового проекта. Благодаря моему статусу рабыни, парню даже в голову не пришло, удостовериться в правдивости слов. Даже ключи от камер, мне выдали почти за "честное слово", (пришлось оставить роспись за каждый из семи ключей).

— если ты не вернешься через полчаса, я пойду искать твой труп. - Открывая решетку, (покрытую паутинкой рун), усмехнулся охранник.

— у меня есть телохранители. - Киваю на иллюзии за своей спиной. - Если что, они меня защитят.

— ха-ха... уморила. Да здесь содержат таких монстров, что на усмирение каждого нужна как минимум двойка архимагов. Твоих "телохранителей" они даже не заметят.

Одна иллюзия изобразила "испепеляющий взгляд", вторая гордо проигнорировала слова охранника.

— я это учту. - Прохожу в темный длинный коридор, освещенный редкими светильниками.

Все стены и двери здесь, были сделаны из закаленной стали покрытой сдерживающими пентаграммами. Узнать, кто сидит в той, или иной камере, можно лишь заглянув через узкое зарешоченое окошко, (ну или посмотрев на табличку с номером, закрепленную над дверью).

"итак: пожалуй начну я с самого адекватного пленника".

Камера номер "6", встретила меня холодом, (пронизывающим до костей), и темнотой, (в которой постоянно что-то перемещалось). В центре небольшого помещения, на железном "троне", скованный цепями по рукам и ногам, сидел старый дроу, одетый в короткие черные штаны и рубашку без рукавов. Стоило немного присмотреться, как можно было увидеть тонкую леску, оплетающую каждый палец, (местами пронзающую кожу), надежно фиксирующую худощавое тело в одном положении. Сверху, на заключенного падал луч белого света радиусом в два метра.

— ммм... хм-м... давно ко мне не приходили гости... особенно столь юные и прекрасные девушки. - Старый дроу открыл рубиновые глаза в которых не было и намека на зрачок, и оскалил чуть желтоватые клыки в подобии улыбки. - Неужели меня, "гнусную темную тварь", посетил маг света? Еще и специализирующийся на иллюзиях.

Ровный, "бархатистый" голос, завораживал и проникал вглубь души.

— похоже не только я "балуюсь" иллюзиями. - Усмехаюсь, легким всплеском магии сбрасывая наваждение.

— что вы, юная леди, мое искусство столь же далеко от иллюзий, сколь ваше от гипноза. Если вы искажаете свет, заставляя других верить, что они видят то, что вам нужно, то я позволяю разумным самим себя обманывать. - Заключенный замолчал, и тут же движение в темных углах камеры прекратились. - Но ведь вы пришли сюда отнюдь не для того, что бы побеседовать с безумным стариком? Хотя не скрою, за последние сто лет, ваш визит, это первое приятное событие.

— лорд Азай, как вы отнесетесь к предложению, выбраться из этой тюрьмы? - Мне приходилось постоянно сбрасывать самые разные наваждения, которые дроу похоже "накидывал" непроизвольно.

— я спрошу: с чего ты взяла, что я вообще нахожусь здесь против своей воли? - При этих словах, цепи рассыпались прахом, леска с тонким звоном порвалась, а свет стал намного более тусклым.

Рубины глаз дроу сверкали как два раскаленных уголька, и пока старик поднимался со своего "трона" а затем медленно подходил ко мне, я ощущала как мое тело обмякает и теряет равновесие. Что бы не упасть в обморок, пришлось зажмуриться и запустить в "серебряную" Ману циркулировать по организму.

— неплохо... мой предыдущий тюремщик, сам вскрыл себе горло, после применения этой "иллюзии". С тех пор, в мою камеру заходят группами, не менее трех разумных... ха-ха-ха-ха! - Азай, запрокинул голову и радостно смеялся не меньше пяти минут, а затем вдруг стал серьезным и вежливо спросил. - Юная леди, вы что-то говорили о возможности покинуть эти гостеприимные стены?

"если это самый адекватный из пленников, то мне уже страшно заходить в другие камеры".

— я и мои дети, хотим покинуть эту научную базу, но одним нам не удастся добраться даже до первого подземного этажа...

— ты хочешь, что бы я и другие заключенные, подняли переполох, а вы в это время, почти беспрепятственно выберетесь на свободу. - Дроу хищно сверкнул глазами. - Что ж, у иллюзиониста твоего уровня, это может и получиться. Я согласен.

— поклянись, что не причинишь вреда мне и моим детям. - Усиливаю поток "серебряной" манны, направленной в мозг.

— эх, молодежь, совсем не верите старшим... и правильно делаете. Я, лорд Азай, клянусь душой, что не причиню умышленного вреда своей освободительнице и ее детенышам: пусть моя магия станет свидетелем и судьей.

На мгновение мне показалось, что в камере стало еще холоднее, а свет жалобно мигнул и чуть было не померк окончательно.

— забавно... вместо моего источника, на клятву отреагировала тьма... что бы это значило? - Старик уставился куда-то в пространство, (будто бы и не было стен, мешающих смотреть вдаль). - Ты довольна озвученными мной условиями? Тогда, не трать времени понапрасну.

Встрепенувшись, я извлекла из кармана флакон с серой жидкостью внутри, и уверенно подошла к "трону". Минута потребовалась, что бы обработать цепи и проволоку.

— через полчаса, метал станет достаточно мягким, что бы его можно было порвать, не прилагая усилий. - Отхожу к двери и прежде чем выйти в коридор добавляю. - Надеюсь я не пожалею о том, что обратилась к вам.

— поверь девочка, ты будешь довольна. - Скривив лицо в зловещей гримасе, отозвался Азай.

В пяти следующих камерах стояли клетки, в которых содержались люди и орки, уровнем интеллекта не сильно отличающиеся от животных. Добиться от них вразумительной речи, не представлялось возможным, и я понадеялась, что успею вместе с детьми, уйти достаточно далеко, прежде чем эти монстры вырвутся.

В последней камере, которую мной было запланировано посетить, находился человек, прикованный к железному креслу, очень похожему на "трон" Азая. Мускулистое тело, было прикрыто только набедренной повязкой, длинные рыжие волосы спутанными лохмами спадали на лицо и плечи, бледную кожу покрывали причудливые рисунки уродливых химер. Взгляд льдисто синих глаз, (в которых "плескалась" жажда крови), пронзал не хуже взгляда Гала.

— прошу... скажи что ты моя новая жертва. - Плаксивым тоном, (совсем не подходящим мускулистому гиганту), попросил пленник.

— нет. - Отзываюсь спокойно, (после разговора с Азаем, подобными фразами меня не испугать).

— ы-ы-ы-ы... ненавижу... как же я вас всех ненавижу. - Мужчина начал трясти головой, его мышцы напряглись и цепи жалобно зазвенели.

"может быть стоит его оставить здесь?".

— Кога, у меня есть к тебе предложение: я помогу тебе освободиться, а ты поклянешься, что не причинишь вреда мне, и моим детям. - Надежды на то, что безумец вообще поймет, о чем я говорю, было крайне мало, но все же, попытаться стоило.

Рыжеволосый замер, посмотрел на меня неожиданно вменяемым взглядом, а затем заявил:

— клянусь, что не причиню вреда женщине-лисице, и ее детенышам. А теперь, освобождай меня... или тебе недостаточно моего слова?

"вообще-то недостаточно, но вряд ли я сумею добиться от тебя чего-то большего. Надеюсь, что не совершаю ошибку".

Остатки содержимого флакончика, были вылиты на цепи и проволоку.

— через полчаса метал...

— сам знаю. - Рыкнул Кога. - На твоем месте, я бы бежал к своим отпрыскам, а не дожидался пока псих вроде меня сумеет вырваться.


У решетки, (закрывающей выход из тюремного коридора), меня встретили четверо охранников, (лица которых были чем-то очень довольные). Отпустив несколько шуточек по поводу моей бледности, (в том числе и с пошлыми намеками), они без возражений открыли проход, и выпустив меня и мои иллюзии, предложили "задержаться и немного развлечься", (от вида объемной бутыли с мутной жидкостью внутри, меня чуть было не "перекосило").

— в другой раз... меня ждет хозяин. - Слабо улыбнувшись, смущенно отвожу глаза.

— жаль. - Один из охранников глубоко вздохнул, (взглядом "ощупывая" мою фигуру). - Вечно этим магам везет, а простым парням вроде нас, приходится скучать в одиночестве.

— ничего, скоро вам будет весело, я уверена. - Отвернувшись, направляюсь к лестнице ведущей на следующий этаж.

— поверю на слово. - Донеслось мне в спину.

"государственный секретный объект, а охрана ведет себя настолько безалаберно. Эта авантюра провалилась бы, стоило только кому ни будь, попытаться обыскать моих сопровождающих".

За последние годы, я достигла некоторых успехов в иллюзиях, но высшие чары этого искусства, по прежнему остаются чем-то недостижимым, (в ином случае, никакие отвлекающие факторы не понадобились бы).

Задумавшись о своей нелегкой судьбе, (в чем была немалая моя вина), я даже и не заметила, как поднялась на жилой этаж. Подойдя к двери детской, быстро осматриваюсь по сторонам, и "сканирую" "внутренним взором" пространство, в поисках следящих чар или наблюдателей, и только убедившись что коридор пуст, (видимо работники либо обедают, либо отдыхают, а охранники игнорируют свои обязанности), развеиваю иллюзии.

Открыв дверь и шагнув через порог комнаты, застаю двух молодых нянечек, (обе из расы людей), помогающих Рейнару и Рикси, из цветных кубиков построить башню. Детям было весело, (мне даже стало совестно за то, что я собиралась сделать, хоть моя шизофрения всегда говорила, что совести у меня нет). Мое появление удивило девушек, но не испугало, и даже не насторожило.

— играете? - Улыбаюсь и мягко шагаю вперед, (как бы случайно оказываясь за спинами нянечек). - А можно мне с вами?

Дети что-то радостно "угукнули", (все же, не так часто меня освобождали пораньше, так что материнского внимания лисятам явно не хватало), я же, максимально ускорив восприятие, рывком сближаюсь с девушками, и бью их кулаками по затылкам. Убить их таким ударом не получиться, (хотя, при усилении тела магией крови, это вполне возможно), зато сознания они лишились надолго.

Обескураженные, (и испуганные), дети, смотрели на меня расширившимися глазами, и пока они не заплакали, подхватываю их на руки и не прекращая улыбаться, весело произношу:

— тети устали, и прилегли отдохнуть, а пока они спят, мы поиграем в прятки. Вы же хотите играть в прятки? Тогда пойдем, найдем Тода и Сота. Помните правила? Нас никто не должен увидеть или услышать.

Создав слабенькие чары глушащие звуки, (раздел магии воздуха), а так же "кокон невидимости", (магия света), выхожу в коридор, и двигаясь вдоль стены, направляюсь на поиски близнецов. Куда могли увести Тода и Сота? Варианта всего два: либо ученым захотелось провести очередные исследования, либо их всерьез начали тренировать как бойцов. В любом случае, если с моими щенятами что-то случиться, их обидчики не отделаются так легко, как те няньки.

По кА мы, (я и дети на моих руках), пробирались к кабинетам медиков, мимо прошло несколько групп разумных, (среди них были маги и охранники, а так же обслуживающий персонал), но никто так и не заметил слабого искажения воздуха, которое создает "кокон невидимости". Вообще, что бы распознать эти чары и обнаружить мага прячущегося под ними, нужно точно знать, что искать, (а желательно, и "где искать").

Не найдя близнецов в вотчине медиков, одновременно испытываю и облегчение, (ведь над лисятами не проводят подозрительных экспериментов), и тревогу, (ведь прямо сейчас, их может мучить какой ни будь "тренер" с привычками садиста). Что бы успокоиться и избавиться от мешающих мыслей, пришлось остановиться и несколько раз глубоко вздохнуть, (Рейнар и Рикси, с интересом оглядывались по сторонам, но послушно хранили молчание, соблюдая правила "игры").

Тренировочный зал, находился на этаже выше жилого уровня, а потому одной пятихвостой кицуне, пришлось рисковать и перейти на бег, (чем быстрее двигаешься, находясь под воздействием "кокона невидимости", тем более заметно искажение в воздухе), а подсознание уже отсчитывало последние минуты до того момента, как заключенные вырвутся из камер. При объявлении тревоги по всему центру, подопытных, (в число которых вхожу я и мои дети), должны перевести в специальные укрепленные камеры, изолированные при помощи толстых бронированных дверей, от основного пространства базы.

"нужно спешить, у меня просто не хватит сил пробиться к изоляторам".

От одной только мысли, что кого-то из своих щенят придется оставить здесь, в животе появлялся неприятный холодок, на спине выступал пот, а в душе сталкивались ярость и паника. Не стоило забывать, что нормальной, мою психику можно было назвать с сильной натяжкой, а адекватность действий даже сейчас стоит под сомнением.

"пока я понимаю свои недостатки, еще не все потеряно".

Вот впереди показалась дверь, охраняемая двумя громилами в черных бронированных костюмах. Не долго думая, создаю два "воздушных кулака", напитываю их манной до предела, и запускаю в головы жертв. Кажется, что-то хрустнуло в черепах бойцов службы безопасности еще до того момента, как они ударились об стену и сползли на пол. Еще три таких же заклинания, потребовалось что бы утихомирить свидетелей, (двух уборщиц и молодого артефактора).

"когда их обнаружат, точно тревогу поднимут".

— зажмурьте глазки, ненужно на это смотреть. - Шепчу лисятам, крепче прижимая их к себе.

Осторожно приоткрыв дверь, облегченно выдыхаю, (на площадке, представляющей из себя облегченную полосу препятствий, под крики единственного инструктора, бегали Тод и Сот).

"они еще не закончили с физической подготовкой... хотелось бы надеяться, что близнецов не заставляли никого убивать".

— зажмите ушки и зажмурьте глазки. - Опускаю Рейнара и Рикси на пол, (и успокаивающе целую в лобики). - Сейчас мама разберется с плохим дядей, обижающим братиков, а вы не подглядывайте.

Наложив на детей сильнейшую иллюзию невидимости, "разгоняю" восприятие и усиливаю тело магией крови. Орк, (одетый в легкий тренировочный костюм синего цвета), не кажется таким же бездарем, как охранники снаружи, а потому, бой нужно закончить первым ударом.

Пусть я всего лишь артефактор, но довольно продолжительное время, моим наставником в боевых искусствах был Зург, (его можно презирать и ненавидеть, но преподавательский талант отрицать нельзя). Рывок вышел на загляденье, (от напряжения сухожилия чуть не порвались), а удар почти достиг цели, но в тот момент когда мое тело распласталось в воздухе, орк стремительно развернулся, и блокировал вытянутую ногу раскрытой ладонью.

— не понял. - Пробормотал зеленокожий, и замешкавшись на секунду, получил "воздушный таран" в грудь.

Противника откинуло, (спиной он сломал несколько тренажеров), но заметных повреждений не получил.

— теперь понял. - Оскалив клыки, заявил инструктор, и в его руках появились два кривых кинжала. - Не знаю, какой демон в тебя вселился, но живой ты отсюда не выйдешь.

"слишком много болтаешь".

С моих вытянутых вперед ладоней, сорвались два серых сгустка, постепенно превратившиеся в подобие маленьких кальмаров. Оружие, которым орк пытался отбить заклинания, рассыпалось пеплом, а в грудь слишком самоуверенного воина, врезалось "копье света".

— кха... - Инструктор прикоснулся ладонью к дыре, (сантиметров шесть в диаметре, с абсолютно ровными краями). - Это... было... неожиданно.

Не давая противнику опомниться, подскакиваю вплотную, и наношу удар "крест накрест" создав на пальцах "когти ветра". И без того поврежденная защита, не выдержала подобного. В завершении комбинации, ударом ноги, отправляю искалеченное тело в полет, (а в вдогонку, посылаю "лезвие ветра").

Потратив пару секунд что бы отдышаться, перевожу взгляд на ошарашенных близнецов, (примерно такие же лица были у Рейнара и Рикси, когда я оглушила нянечек).

— никогда не смейте недооценивать противника. - Произношу с максимально спокойным и уверенным лицом. - Пойдемте, нам пора погулять.


(отступление).

Мышцы в очередной раз напряглись, и с жалобным звоном, цепи порвались, (так же как и леска, напоследок оставившая несколько глубоких рваных ран). Кога поднялся с кресла, которое последние десять лет его удерживало, и радостно расхохотался, не обращая внимания на стекающую по телу кровь, (все равно через минуту, регенерация восстановит все повреждения). На мгновение, в его голове мелькнула мысль о том, как следует поступить с многохвостой девкой, которая помогла освободиться, но решение было принято быстро.

"сумеет убежать, искать не буду, а не сумеет... ее проблемы".

— хе-хе-хе, ха-ха-ха-ха!

Дверь в камеру оказалась не запертой, (как и обещала хвостатая девка), а потому, в коридор мужчина вышел, не создавая лишнего шума. Приближаясь к решетке, (перекрывающей дорогу к веселью), Кога мучался от выбора между двумя вариантами действий: изнасиловать и убить охранников, или сперва убить, а затем изнасиловать? Однако, рассмотрев четверых парней в черных костюмах, в руках одного из которых была бутыль с мутной жидкостью, он забыл о всех сомнениях, а в мозг "врезалась" единственная мысль.

"выпивка!".

Разбежавшись, Кога обрушил удар босой ноги, на замок, удерживающий решетку, (артефакт засветился красным, а по коридору разнесся звон тревоги). Обозленный неудачей, рыжеволосый мужчина повторил свою атаку, (на этот раз успех был на его стороне), а через мгновение, тела четверых охранников, сломанными куклами разлетелись в разные стороны, (бутыль же, перекочевала в руки победителя).

— хор-р-рошо! - Запрокинув голову, и залпом осушив четверть сосуда, "промурлыкал" Кога, (во всех официальных документах, фигурирующий под прозвищем "разрушитель").


(отступление2).

Азай, (или "тень смерти" как его звали в узких кругах посвященных), терпеливо ждал. Существу его возраста, спешка вообще была не свойственна, (хоть после почти ста лет заточения, очень хотелось "размять кости").

"осталось всего несколько минут, и я буду свободен".

Тонкие губы обнажали хищный оскал, а перед внутренним взором уже стояли картины побоищ и пепелищ, которые останутся свидетельствами мести. Жаль, но маги когда-то пленившие Азая, сейчас либо уже мертвы, либо находятся очень далеко и окружили себя многочисленной охраной.

"ничего, и до вас доберусь".

Из коридора донесся грохот, рычание, (словно дикому зверю наступили на лапу), а затем зазвенела тревога.

"похоже, пора и мне присоединиться к веселью".

Напрягшись, дроу изо всех сил дернул руками, и размягченные алхимией цепи, без труда порвались, а вот леска все же разорвала кожу, оставив кровоточащие раны.

— тс-с-с... убью урода, придумавшего использовать леску для удерживания пленных.

Несколько минут было потрачено, что бы освободить остальное тело, (большая часть времени, ушла на аккуратное извлечение лесок). Наконец, (впервые в этом столетии), Азай поднялся на свои ноги... и чуть было не упал лицом на пол, так как мышцы уже отвыкли от движений, пусть магия и не давала им атрофироваться окончательно. Покачиваясь и ругаясь сквозь зубы, дроу все же сделал несколько шагов, и оказавшись вне круга света, выпрямился в полный рост и радостно расхохотался.

Тьма заботливо окутала чародея, напитывая его ослабевшую плоть новыми силами, а едва слышимые голоса, (о которых за прошедшие годы маг успел позабыть), требовали крови тех, кто посмел пленить избранника тьмы.

Небрежный пас рукой, и дверь камеры сносит ударом черного щупальца, материализовавшегося прямо из воздуха. С достоинством короля на приеме высшей аристократии, дроу вышел в коридор, и не обращая внимания на разрушения, (учиненные его соратником по несчастью), направился к лестницам, ведущим на следующие этажи. А позади, в камерах расположенных чуть дальше по коридору, раздавался шум монстров рвущихся из своих клеток.

"нужно проследить, что бы лисица выбралась отсюда живой. Никто не сможет сказать, что Азай забывает свои долги".

(конец отступлений).


До минус второго этажа, мы добрались без приключений, ("кокон невидимости" требовал много манны на поддержание, но окупал себя). Несколько раз, мимо нас пробегали отряды солдат и магов, и хоть тела моих жертв были обнаружены, но угроза бегства пленников с нижнего этажа, не позволяла "распылять" силы на поиски.

База была укомплектована несколькими отрядами пехоты, боевыми магами, (и это не упоминая ученых, каждый из которых являлся неплохой боевой единицей). Единственным недостатком оказалось то, что архитекторы учитывали лишь необходимость защиты от внешних врагов, и никто не ожидал, что угроза может прийти изнутри.

Когда стало ясно, что обычными средствами беглецов не остановить, этажи начали перекрывать стальными заслонками, а на каждом посту, появились боевые маги готовые отражать атаку. Мне с детьми, пришлось поспешно прятаться в какой-то кладовке, среди ведер и ящиков, (для лисят, все происходящее было интересным приключением, а так же продолжением игры в прятки).

Сигнал тревоги, то начинал звонить, то затихал, (каждый раз мне казалось, что беглецов обезвредили, и сейчас солдаты начнут обыскивать этажи), а в какой-то момент, пол начал ощутимо вздрагивать. Прошло еще десять минут, и бой переместился на минус второй этаж.

Попросив детей сидеть как можно тише, осторожно выглядываю в коридор, и моему взгляду предстает следующая картина: клубок черных щупалец, (состоящих из густого черного дыма), неспешно ползет по этажу, а отряд примерно из трех десятков магов разного возраста, обстреливает его заклинаниями разной степени разрушительности. Обычные солдаты, (пусть и носящие артефактную броню), просто игнорировались тьмой. Среди работников научно исследовательского центра, обнаружилось несколько слабеньких магов света, но все их потуги, в лучшем случае останавливали продвижение беглеца на несколько секунд.

Вернувшись к детям, прижимаю их к себе, и окутываю нас самой плотной из версий "щита света". Вряд ли Азаю, (в личности мага тьмы сомнений не возникло), составит большого труда подавить мое сопротивление, но все же, хотелось надеяться что он просто пройдет мимо, не обратив на нас внимания.

— зажмите ушки, и сидите тихо как мышки. - Шепчу лисятам, создавая дополнительные слои защиты, (на этот раз, в дело шли уже стихийные щиты).

Пол и стены затряслись от взрыва, (с потолка посыпались мелкие камни), а из коридора послышались дикие вопли, (впрочем, довольно быстро оборвавшиеся). Одно из щупалец тьмы, выбило дверь ведущую в помещение, где прятались мы с детьми, а в следующий миг, по моим щитам был нанесен сильнейший удар. к счастью, давление быстро исчезло, а звуки боя стали удаляться.

Еще минут десять мы сидели неподвижно, (на всякий случай), а затем Рикси начала хныкать, и я решила, что пора выбираться. В комнате, весь пол был засыпан горелыми обломками, стены как будто облили кислотой, а все стационарные чары, либо оказались разрушены, либо работали "на последнем издыхании".

"похоже, Азай разрушал все, что попадалось ему на пути".

Освещая путь маленьким желтым шариком света, я первая вышла в коридор, и осмотревшись, была вынуждена признать, что мне и моим лисятам сильно повезло, что беглец решил не тратить на нас своего времени. Все стены, пол и потолок, были оплавлены, ни одной целой двери в поле зрения не осталось, а откуда-то издалека, доносились крики о помощи. От осознания того, какого монстра я выпустила, по спине пробежались мурашки, (и вместе с этим, с невероятной силой захотелось обладать подобной мощью).

Все больше криков раздавалось в темных коридорах, из разных помещений начали выбираться работники центра. Не дожидаясь, пока нас кто ни будь обнаружит, накидываю на себя и детей чары невидимости, и мы начинаем осторожно пробираться к выходу.

Заслонки, (перекрывавшие проходы к лестницам), выглядели так, словно их жгли, вскрывали гигантским консервным ножом, и мяли огромными кузнечными молотами, (при всем этом, ступеньки почти не пострадали, и только пятна свежей крови намекали на произошедшее сражение). На минус первом этаже, от света пришлось полностью отказаться, (слишком много выживших сновало между помещениями, и каждый из них использовал какой либо светильник).

— ...убью! Своими руками сверну шею и начальнику охраны, который все это допустил, и всем его подчиненным, которые не могут нормально выполнять свои обязанности. - Не узнать голос Гала, было просто невозможно, и мне пришлось приложить немалые волевые усилия, что бы испуганно не забиться в какой ни будь угол. - Вы уже выяснили, как вообще Азай сумел выбраться из камеры? Нет? Так выясняйте идиоты! За что вам только платят?!

Сердце стучало как бешеное, каждую секунду я ожидала, что нас обнаружат, (даже подготовила несколько боевых заклинаний), но все опасения оказались напрасны. Выжившие, (те кто меньше пострадал), занимались тем, что спасали своих менее удачливых коллег, и собирали то, что не было уничтожено щупальцами тьмы. На какую-то долю секунды, мне даже стало жаль, что столько научных трудов, оказалось безвозвратно утрачено, (правда эти мысли быстро выветрились из головы, при воспоминаниях об исследованиях, которые проводились на моем теле).

Вот наконец впереди показался выход, (дыра в железной двери), через который в темный коридор проникал солнечный свет. Группа солдат, (изображающих бдительную охрану), не была серьезным препятствием, и я боялась только того, что кто-то из детей не выдержит, и выдаст нас каким ни будь громким звуком.

Шаг... шаг... еще один... и мы беспрепятственно проходим мимо мужчин с изможденными бледными лицами, взгляды которых говорят о том, что совсем недавно они заглянули в лицо смерти. Солнечный свет, (теплый и яркий), на несколько мгновений заставил зажмуриться, а в душе появился детский восторг от осознания того, что свобода наконец получена.

"тише-тише, нам еще нужно убежать подальше отсюда, и где ни будь спрятаться".

Вдохнув полной грудью свежий воздух, (в котором была немалая примесь гари), осматриваюсь вокруг, и вижу несколько разрушенных каменных строений, и холмы поросшие сухой травой. Азая поблизости уже нет, (хотя следы его недавнего присутствия, можно обнаружить повсюду), а совсем скоро, сюда прибудут войска короля, (в числе которых будут по настоящему сильные чародеи).

Подняв на руки всех щенят, (благодаря магии крови, сил для этого у меня более чем достаточно, а вот руки оказались коротковаты), быстрым шагом начинаю удаляться от разоренного научного центра. Через несколько минут, перехожу на легкий бег, старательно экономя каждую каплю манны, а дети в это время, активно крутили головами, и пытались рассмотреть такой интересный новый мир, о котором знали только из рассказов и иллюзий.

"теперь, все будет хорошо...".


ЖИТЬ ЯРКО, УЙТИ ГРОМКО.

Тяжело ли жить в дикой местности, (охотой добывая еду, и постоянно скрываясь от других разумных), если тебе нужно следить сразу за четырьмя непоседливыми детьми? Для абсолютного большинства, эта задача невыполнима, а для мага, (тем более артефактора), в этом нет никаких сложностей.

Оставляя лисят без присмотра, каждый раз я создавала вокруг них защитный барьер, накладывала иллюзии, а так же "раскидывала" "сеть" сигнальных и следящих чар. В первые же дни, щенята обзавелись несколькими амулетами, ("маячок" при помощи которого я узнавала где ребенок и как себя чувствует, и "индивидуальный щит").

Несколько декад мы прятались вдали от населенных пунктов, (на всякий случай я петляла и тщательно заметала следы), и только когда стало ясно, что погони нет, мной было решено пробираться на север, (в "Стали" ни мне, ни детям спокойно жить не дали бы). Немало времени каждый день тратилось на игры и обучение малышей, (уже к началу третьей декады, Рейнар научился принимать звериный облик, а через два дня, и Рикси последовала примеру брата).

Пересечь границу оказалось несложно, (ночью солдаты не проявляли особенного рвения к службе, а чары "кокона невидимости" почти гарантировали безопасность). На следующий же день, (оставив детей после завтрака отдыхать под защитой мощнейших из доступных мне щитов), я направилась в ближайшую деревню, что бы купить новую одежду, и прочие мелочи, облегчающие жизнь в походе. Риска, что меня узнают, почти не было, ведь раньше мне ни разу не доводилось выбираться на север, да и иллюзии скрывающие уши, хвосты и истинный цвет волос и глаз, делали свое дело.

Обменяв несколько самодельных артефактов на одежду, посуду и теплое шерстяное одеяло, мне удалось ненавязчиво расспросить о последних новостях. Жители деревни многого не знали, но даже до них дошли слухи, что ученые "Стали", создали какого-то монстра, который теперь охотится на сильных магов.

После первого посещения деревни, я позволила себе слегка расслабиться, и стала уделять больше внимания обучению близнецов, и играм с младшими лисятами. Мы по прежнему избегали больших поселков и огибали по широкой дуге города, в маленькие же деревни заходить было боязно, так как каждый незнакомый путник, сразу становится темой для обсуждения местных жителей.


Перейдя еще три границы, (значительно углубившись к центру материка), мы остановились в маленьком королевстве, называемом "Бронза". Местные жители, (преимущественно люди и гномы), занимались всем понемногу, начиная от земледелия и скотоводства, (что было затруднительно из-за ограниченности территорий), и заканчивая торговлей и изготовлением скульптур.

Постоянно находясь под несколькими слоями иллюзий, мне удалось устроиться подмастерьем в лавку артефактора, (забавно было осознавать, что мое мастерство уже сейчас выше, чем у мастера). Детям целыми днями приходилось сидеть в маленьком домике на краю единственного в королевстве города, и только по вечерам, (или ночью), мы выходили гулять.

Не смотря на все усилия Валина, мага жизни из меня не получилось, зато зельеварение стало одной из самых любимых, (и хорошо получающихся), наук. Ветка "кристального дерева", честно украденная из лаборатории, под воздействием зелий и эликсиров, постепенно прорастала в цветочном горшке, и уже появились первые признаки скорого урожая.

День за днем, я варила новые составы, рыхлила землю в горшке, выделяла из заработанных денег немалые суммы на подкормку, и даже поила растение своей кровью. К концу шестой декады, мои усилия были вознаграждены, (на тонких веточках, появились три маленьких, тускло зеленых кристаллика). С этого дня, Тод и Сот, (вынужденные следить за младшими братом и сестрой, во время моего отсутствия), так же стали помогать заботиться о маленьком деревце.

В моей голове уже зародился план, (как всегда рискованный), который должен был обеспечить мою семью защитой и безопасным жильем. Однако, прежде чем делать какие либо авантюрные шаги, следовало позаботиться защитой для щенят, и мастерская лавки артефактора, как раз подходила для этих целей. В итоге двух декад непрерывной работы, близнецы обзавелись новенькими позолоченными браслетами, (которые вместе с хозяевами меняли форму), единственной функцией которых было создание стихийных щитов. Рейнар получил браслет, создающий слабенький энергетический барьер, а так же "кокон невидимости". Для дочки же я расстаралась, вспомнила все что знала о пространственной магии, (для этого несколько часов пришлось копаться во внутреннем мире), и в итоге создала внешне невзрачное серебряное ожерелье, создающее аномалию, благодаря которой, любое оружие или заклинание, должно было проходить мимо цели, (как это будет выглядеть в реальных условиях, проверить не удалось, по причине страха причинить вред малышке).

Но вот, все приготовления были завершены, (защитные и маскирующие чары на дом наложены, артефакты активированы и первый из выращенных кристаллов упакован), и я закутавшись в плащ, отправилась на встречу с представителем посольства светлых эльфов. Немало усилий мне пришлось приложить, что бы представитель гордой расы, согласился прибыть на встречу в этот город, да еще и без полагающегося по статусу эскорта. Скорее всего, (почти наверняка), его будут сопровождать телохранители, но наивно было бы ожидать, что эльф согласиться прибыть в гордом одиночестве.


Сижу за столиком под открытым небом, и пью чуть сладковатое вино. За соседними столами веселятся молодые люди, эльфы, гномы и орки, (некоторые из них пытались познакомиться, заказывали выпивку, оказывали другие знаки внимания), никто из них так и не смог распознать мою иллюзию, делающую меня похожей на обычную рыжеволосую девушку человеческой расы.

Из дверей ресторана, (рядом с которым и стояли столы), то и дело выходили служанки, (одетые в весьма откровенные наряды), носящие на подносах новые порции выпивки и закусок. С площади доносились крики детей, смех родителей, песни и музыка, (у местных в самом разгаре был какой-то праздник).

Посмотрев на чистое голубое небо и яркий солнечный диск, чуть улыбнувшись я подумала о том, что близнецы обязательно будут "дуться" за то, что им пришлось пропустить такое веселье.

Внезапно, с одной из улиц, вышла группа из семи эльфов, совершенно не похожих на местных жителей. Чуть впереди шел высокий мужчина, одетый в белоснежный камзол, а через его левое плечо была перекинута толстая коса платинового цвета. Остальные представители остроухой расы, были одеты в зеленые охотничьи костюмы, под которыми отчетливо проглядывалась легкая броня, (короткие мечи на поясе, и луки за спиной, прекрасно дополняли образ).

Сперва я даже не поняла, почему ни стража, ни горожане не обращают внимания на вновь прибывших, и только присмотревшись поняла, что их окутывают тонкие иллюзии, рассеивающие внимание и заставляющие видеть самых обычных людей.

"а ведь я считала, что многого добилась в иллюзиях".

Эльф с платиновыми волосами, расслабленной походкой направился к моему столику, а его спутники, "растворились" в толпе.

— разрешите составить вам компанию? - Красивым, мелодичным голосом, поинтересовался мужчина.

— разрешаю. - Изображаю великодушный жест рукой.

Эльф усмехнулся, и опустившись на жесткий стул, сложил руки на столе, (при этом ненавязчиво продемонстрировав золотой перстень, на котором была изображена корона из переплетенных ветвей).

— мое имя Эльвар... могу я узнать, как зовут юную мисс?

— Фокси. - В моей голове промелькнула мысль о том, не является ли этот эльф родственником моей погибшей подруги. - Не столь уж я и юная.

— возможно... просто для представителей моей расы, все кто еще не достиг первой сотни лет, все равно что дети. Вы ведь не местная?

— у меня появились разногласия с правительством моего родного королевства, из-за чего пришлось искать новый дом.

— да, понимаю: люди очень нетерпеливы и грубы, и всегда желают получить все и сразу. К сожалению даже маги, не понимают, что короткий путь, не всегда правильный. - Печально покачав головой, мой собеседник остановил одну из служанок, и забрал с ее подноса пару бокалов, бросив на их место золотую монету. - Как мне кажется, у вас есть какая-то просьба?

Легкий интерес в глазах, который присутствовал в начале разговора, постепенно угас. Скорее всего, эльф считает, что я буду просить покровительства у их королевской семьи, или какого ни будь аристократического семейства.

"что ж, ты почти прав".

— у меня скорее предложение. - Улыбаюсь чуть смущенно, и создав вокруг нас слабую иллюзию отвода глаз, извлекаю из складок своего одеяния, (черный плащ поверх желтых рубашки и штанов), кристалл размером с половину моего кулака. - Во сколько вы это оцените?

— увы, я не ювелир... - Глаза Эльвара расширились, когда он наконец осознал, что видит. - Вы позволите?

Кивком показываю, что с этим кристаллом эльф может делать что хочет, и мой собеседник тут же приступает к тщательному изучению образца. Я чувствовала, как в "камень" вливается манна, как его оплетают чары, (из которых мне понятна была отсилы треть). Наконец, обладателю платиновых волос, надоело играть с накопителем, и он посмотрел на меня совершенно серьезным, сосредоточенным взглядом.

— мисс Фокси, вы ведь пригласили меня, не для того что бы предложить пусть и необычный, но единственный накопитель?

— дело в том, что в момент расставания с своими... ммм... скажем так, "работодателями", я прихватила одну интереснейшую разработку магов жизни. Разумеется, исключительно в качестве компенсации за причиненные беспокойства.

— ну разумеется. - Эльвар хмыкнул. - И вы не боитесь, что сейчас моя охрана вас схватит, будет пытать, а после того как мы получим заинтересовавший нас артефакт, вас убьют?

— смертью меня уже давно не напугать, но если вы все же сделаете подобную глупость, единственный уцелевший образец растения, способного воспроизводить подобные накопители, сгорит раньше, чем я произнесу хоть одно слово.

— хмм, и чего же вы хотите?

— я хочу, что бы ваше королевство предоставило убежище и защиту для меня, и моей семьи. В обмен вы получите источник кристаллов-накопителей, в разы превосходящих драгоценные камни.

— и вы поверите мне на слово?

— словам я уже давно не верю, а вот магической клятвы будет более чем достаточно.

— король не пойдет на это, даже за возможность получить источник кристаллов.

— клятву не обязательно давать королю, хватит и пары глав крупных домов.

— я не уполномочен вести подобные переговоры. - Эльф действительно выглядел расстроенным.

— я никуда не спешу, вы можете вызвать кого ни будь, у кого достаточно полномочий.

— могу я взять этот кристалл, в качестве доказательства серьезности вашего предложения?

— разумеется. - Не успела я договорить, а накопитель уже исчез в одном из карманов камзола.

— в таком случае, мисс Фокси: не смею более отнимать вашего времени.

Церемонно склонив голову, Эльвар встал из-за стола, и быстрым шагом направился прочь с площади. Его охрана последовала за хозяином, а я еще долго продолжала сидеть на месте, пока не убедилась, что за мной выставили наблюдение. Это было неприятно, но ожидаемо, а с точки зрения моего нового знакомого, даже правильно, (ведь если меня убьют грабители, или я убегу, то многообещающая сделка будет сорвана).

"посмотрим, насколько умелого наблюдателя ко мне приставили".

Поднявшись со стула и оставив на столе несколько мелких монет, неспешным шагом вхожу в толпу, и тут же применяю разновидность чар невидимости. К некоторому моему разочарованию, уже через пару улочек, наблюдатель серьезно отстал, а затем и окончательно потерял мой след.

"а теперь посмотрим, знают ли они, где я живу".

Немного побегав по городу, и убедившись что таким образом меня не найти, эльф, (один из телохранителей моего собеседника), направился к моему жилищу, где и занял удобную для наблюдения позицию. Немалых волевых усилий мне стоило не поддаться инстинктам, и не воткнуть стилет ему в спину, но все же, удача сегодня улыбалась горе шпиону.

Выйдя из невидимости неподалеку от входной двери, я помахала рукой остроухому парню, после чего скрылась в доме. Запас воды и продуктов у нас был достаточным, что бы не выходить за пределы стен как минимум полторы декады, (за это время, нас либо попытаются штурмовать, либо примут мои условия). Тот факт, что меня не попытались схватить на месте, (или шантажировать жизнями детей), позволял надеяться на наилучший исход переговоров.


Пять дней тянулось томительное ожидание, (в это время, я полностью посветила себя играм с детьми, и отдыху). Вечером четвертого дня разыгралась сильнейшая гроза, (Тод сказал, что ему жалко бедного глупого дядю эльфа, который следит за нашим домом), утром шестого дня, на пороге появились две высокие светловолосые, (и остроухие), личности, закутанные в зеленые плащи.

Усадив детей на кровать, и задвинув полог, (самодельный, а потому не очень красивый), активирую все спрятанные артефакты, и на всякий случай готовлюсь к драке. Не смотря на полную уверенность в том, что на своей территории мне вполне под силу справиться с архимагом, (слабеньким и неопытным), дверь открывать было боязно.

— я могу вам помочь?

— мы пришли на переговоры, по поводу защиты и покровительства нашего народа вашей семье. - Храня "маску" холодного равнодушия на лице, с нотками торжественности в голосе, произнес один из пришельцев. - Мы можем войти?

"ну разумеется! Только я вас впущу в дом, и вы тут же нападете".

— я не могу так рисковать. - С деланным сожалением качаю головой.

Эльфы синхронно вздохнули, (как будто репетировали), а затем из-под плащей показались их левые руки, в которых были зажаты серебряные медальоны, (на поверхности одного, была изображена капля, а на поверхности другого, желтый лист неизвестного мне дерева).

— я - Аланис, по прозвищу "быстрый клинок", глава дома "чистой воды", клянусь своей честью и именем рода: я не замышляю зла, и не причиню вреда обитателям этого дома. - Медальон в руке левого эльфа, (платинового блондина), сверкнул, а на его запястии появилась тонкая светящаяся нить.

— я - Грегорис, носящий прозвище "владыка стихий", глава дома "золотой листвы", клянусь своей честью и именем рода: я не замышляю зла, и не причиню вреда обитателям этого дома. - Второй медальон сверкнул, и руку второго эльфа так же оплела тонкая нить из энергии.

"хотелось бы более конкретных клятв... но требовать их, это значит настроить против себя двух из трех глав эльфийских кланов".

— мы можем войти? - Грегорис, (обладатель золотой шевелюры и ядовито зеленых глаз), изобразил умоляющее выражение на своем лице.

"если бы я точно не знала, что эта парочка стоит всех архимагов академии, то даже поверила бы, что они обычные парни, недавно закончившие ученичество".

Сделав шаг в сторону, пропускаю гостей внутрь дома, и тут же закрываю за их спинами дверь. Эльфы с нечитаемыми лицами оглядели единственную комнату, а затем их внимание полностью сфокусировалось на цветочном горшке, из которого росло пока еще маленькое деревце, на тонких ветках которого, формировались многочисленные мелкие кристаллики.

— честно говоря: я не верил в существование этого растения, даже когда лично исследовал тот кристалл. - Шумно выдохнув, заявил Аланис.

— а я и сейчас не верю... и наверное не смогу поверить даже тогда, когда такие деревца будут расти по всему королевству.

— гхм. - Привлекаю к себе внимание остроухих гостей. - Желаете убедиться в подлинности образца?

— в этом нет смысла. - Золотовласый блондин покачал головой. - Мы оба, архимаги жизни, и обмануть нас даже при помощи высших иллюзий, практически невозможно.

— тогда, может быть перейдем к заключению договора? - Вопросительно поднимаю одну бровь, (все же очень полезный навык).

— хмм... пожалуй действительно, не стоит с этим тянуть. - Аланис вновь достал медальон, и добавив в голос торжественности, продекламировал. - Я - Аланис, глава дома "чистой воды", от имени всего моего рода и моих вассалов, обещаю предоставить свою защиту лисице Фокси, и ее потомкам. Да будут двери моего дома всегда открыты для вас...


...под охраной двух сотен эльфийских воинов и магов, меня и детей отконвоировали в королевство "Топаз", (почти всю территорию которого, занимали широколиственные леса, состоящие преимущественно из фруктовых деревьев)...

...города эльфов, (расположенные на широких полянах в лесу), состояли из нагромождения аккуратных, двух и трехэтажных домов, (в основном деревянных), между которыми петляли узкие дорожки. Представителей иных рас, здесь откровенно недолюбливали...

...после встречи с королем, (даже на вид древнее существо, которое язык не поворачивается назвать простым смертным), нас отвели на пустую поляну, в глубине леса...

...шли годы, дети росли, (еще дважды я успела забеременеть), мне удалось наладить общение с соседями, которые оценили возможность заказывать недорогие артефакты. Кроме первого дома, (построенного для меня остроухими клиентами), своим жильем обзавелись Тод и Сот...

...медленно, (почти незаметно), дома "чистой воды" и "золотой листвы", уменьшали свое влияние на жизнь королевства. По моим расчетам, лет через двести-триста, заключенный договор уже не будет иметь силы просто потому, что не останется никого, кто бы мог соблюдать его условия, (появились два новых дома, "серебряной воды" и "красной листвы", куда постепенно переходят члены "умирающих" домов)...

...прошла первая сотня лет нашей жизни в эльфийском королевстве, и за это время произошло очень многое. Ростки "кристального дерева", распространены по всему лесу, военная мощь остроухой расы, выросла на несколько порядков, (что очень не нравится соседям, но сделать они ничего не могут из-за сильнейших магических щитов, перекрывших границу). Мой клан разросся до двенадцати семей, (оказалось, что от связи с кицуне, рождаются только кицуне, даже если отец или мать принадлежат к другой расе)...

...я продолжаю совершенствоваться во всех доступных направлениях магии, (в артефакторике достигла уровня магистра, в боевой магии, некромантии, магии света, успехи гораздо скромнее). Для всех стал очевиден факт, что союз кицуне и эльфов, не вечен, (остроухие уже вырвались вперед в науке и продолжают наращивать военный потенциал, и делиться своими достижениями не собираются). Пока что, два союзных дома все еще выполняют условия договора, но скоро они прекратят существовать, и нас "попросят" удалиться...

...выяснилось, что кицуне обретают новые хвосты, только перейдя на качественно новый уровень сил. Каждый новый хвост, дает некоторое количество лет жизни, (предположительно от пятидесяти до ста)...

...недавно у меня начал расти шестой хвост, (жутко чешется), объем доступной манны резко возрос, да и сама энергия стала немного "плотнее". То, что раньше можно было назвать клановой деревней, постепенно превратилось в маленький городок, в котором каждый житель обладает даром к магии, (эльфы явно не ожидали подобной плодовитости кицуне, и это заставляет их нервничать)...

...чувствуя скорую необходимость уходить, мы, (лисы и лисицы), начали строить "парящую крепость". Эльфы тут же незамедлили прислать своих наблюдателей, (что бы "помочь советами и материалами"), и мне лично пришлось дать клятву, что наше детище не будет направлено против хозяев леса...

...прошло чуть больше трехсот лет с того дня, как моя семья поселилась на землях остроухих, и сейчас численность клана вплотную подобралась к отметке в тысячу. Дом "золотой листвы", официально перестал существовать, (последний его член, погиб в пограничной стычке с соседями), уже скоро его примеру последует и "чистая вода"...

...крепость почти завершена, и сейчас, немалая часть доступных мне ресурсов, (серьезно ограниченных эльфами), уходит на заготовку всевозможных артефактов, и эликсиров с большим сроком хранения. Король остроухих, великодушно разрешил покопаться в своей библиотеке, (ничего секретного там не было, об этом позаботились агенты службы безопасности). Для жизни, моему клану нужна своя земля, и как бы не печально было это признавать, но отвоевать ее можно только в мертвой империи...


(отступление).

Из леса, на широкую поляну неспешно вышли два эльфа, (старик в белом балахоне опирающийся на узловатый посох, и молодой парень с мягкими, "женственными" чертами лица, одетый в зеленый охотничий костюм). Светило яркое летнее солнце, в ветвях деревьев шумел свежий ветерок, и тем печальнее в столь прекрасный день, было видеть опустевший городок, в котором еще вчера кипела жизнь. Стоило перевести взгляды чуть дальше, как в поле зрения попадала гранитная прямоугольная платформа, (по краям которой шла невысокая каменная стена, а на углах возвышались четырехугольные башенки).

— печально, что мы вынуждены прибегать к хитрости, что бы избавиться от обязательств перед почти что родственниками. - Молодой эльф покачал головой.

— если мы позволим лисам и дальше жить на нашей земле, то однажды кицуне станут достаточно сильными, что бы начать войну. Все было бы намного проще, если бы от связи сними, рождались хотя бы полукровки... - Старик вздохнул, и медленно зашагал к крепости. - Но ты прав, мне и самому не нравится мысль, что мы выгоняем практически на смерть тех, кому по сути обязаны своим подавляющим превосходством над всеми соседями.

Некоторое время они двигались молча, то и дело задерживая взгляды на опустевших домах, сиротливо глядящих на хозяев леса проемами окон, (и чудилось эльфам, что взгляды домов лишившихся хозяев, полны молчаливого укора).

— сложно поверить, что целая раса, произошла всего от одной женщины. - Нарушил тишину молодой эльф.

— пусть я и был свидетелем тех событий, но сам с трудом верю, что Фокси смогла создать свой клан... хотя, если вспомнить средства, которыми пользовались она и ее сородичи... - Старик хмыкнул. - А ведь в ком-то из кицуне, течет и моя кровь.

— что вы имеете в виду?

— "мать всех кицуне", это непросто слова или титул. - Многозначительно указав пальцем в небо, произнес старший эльф. - За свою жизнь, Фокси родила множество лисят, и любила она исключительно своих детей, мужчин используя только для зачатия потомства. Из-за подобного подхода, немало скандалов в свое время произошло... а ее дочери, пусть и не полностью, но унаследовали эту черту от родительницы. Думаю, если дать лисам пару тысяч лет, они вполне сумеют полностью "поглотить" расу эльфов, и им не понадобится война.

— значит...?

— именно. - Старик печально хмыкнул. - Наши правители хоть и симпатизируют лисам и их непосредственному поведению, но страх потерять свою истинную природу слишком велик. Из этой ситуации остается всего два выхода: убить их всех, что бы потом даже мстить было некому, или прогнать как можно дальше от наших земель, и надеяться на то, что они сумеют выжить.

Тем временем, за разговором они и не заметили, как оказались перед воротами крепости. Охрана эльфов заметила уже давно, так что сейчас, они терпеливо ждали, пока опускается мост. Кицуне, (облаченные в свободные белые одеяния, под которыми были надеты легкие артефактные доспехи), без суеты подготавливались к перелету, и приход гостей, не вызвал ажиотажа.

(конец отступления).


Я сидела в мягком кресле у окна, в так называемом "штабе", (комната на третьем этаже, трехэтажной башенки размещенной в центре крепости). На моих коленях лежало древко золотого посоха, (в навершии которого тускло мерцал кристалл размером с мой кулак, напитанный моей же кровью). Этот артефакт, был вершиной моего мастерства, (плодом почти ста лет расчетов и опытов), в него были заточены стихии огня, воздуха, воды и земли, а так же света. Паутину сложнейших рун, (многие из которых неизвестны широкому кругу артефакторов), вряд ли сможет повторить кто ни будь, не овладевший в совершенстве искусством управления своей кровью.

Выглянув в окно, я увидела как кицуне суетливо бегают между двухэтажными каменными коробками, (используемыми как склады и убежища для детей). Совсем скоро, наша крепость отправиться в первый, (и возможно последний), полет, а я, и еще девять сотен обладателей лисьих ушек и хвостов, вступим в бой с могущественным врагом, и от того, победим мы или проиграем, будет зависеть, появиться ли у нашего клана свой дом.

Наверное, можно было бы не рисковать, (вместо того что бы рваться в центр мертвой империи, можно найти какой ни будь необитаемый остров вдали от материка, или на худой конец, захватить маленькую беззащитную страну), но нигде лисам не дадут жить спокойно, если мы не покажем свою силу.

"и все же, за прошедшие сотни лет, я стала безумна... а разве может безумец сойти с ума?".

Искривив губы в улыбке, ласково провожу пальцами по шершавой поверхности древка посоха. Сейчас в моей душе велась борьба между чувством долга перед детьми, (которых хотелось оградить от любой опасности), и тем же самым чувством долга, только уже перед потомками, (которым понадобятся свои собственные земли, которые можно будет заселять). На сегодняшний день, под моим руководством находятся почти полторы тысячи кицуне, и если наша рождаемость останется на прежнем уровне, то вскоре другие разумные расы, начнут видеть в нас реальную угрозу.

"а поэтому, мы должны уйти как можно дальше, и "закрепившись" на новом месте, подготовиться к переговорам с соседями, как равные, или даже более сильные".

Со стороны, мои размышления могли показаться смешными, (глава клана, в котором нет и полутора тысяч членов, рассчитывает возможность, на равных общаться с правителями стран, в которых обитают сотни тысяч жителей). Однако, не стоит забывать о плодовитости кицуне, (для семейной пары, семь-десять детей, это вполне нормально), а так как мои сородичи взрослеют уже годам к пятнадцати, и живут от ста, (самый малый срок), до пятисот, (предположительно самый большой срок), то лет за двести, численное превосходство других рас, станет уже не столь катастрофичным.

"главное, что бы нам дали необходимое время, а с остальным мы справимся своими силами".

Из дыры в полу, (заменяющей люк), показалась голова молодого, (лет пятьдесят), лиса. Найдя меня взглядом, он изобразил поклон, и объявил:

— к вам гости. Два эльфа.

"эх... даже имен не узнал".

— пусть заходят. - Благосклонно улыбнувшись, (пришлось научиться покровительственным выражениям лица), кивком отпускаю охранника.

Конечно, я знала о гостях с того момента, как они приблизились к крепости, (все же это один большой артефакт, управление которым разделено между несколькими сильнейшими лисами), но хотелось бы, что бы сородичи проявляли больше дисциплинированности.

По лестнице неспешно поднялись два эльфа, (старый и молодой), и не обнаружив никакой мебели кроме кресла, (в котором сидела я), были вынуждены стоять.

— приветствую "великую мать". - Старик церемонно поклонился, явно наслаждаясь выражением моего скривившегося лица.

— старейшина, хотя бы вы не начинайте... - В моем голосе звучали умоляющие нотки, но эльф был непреклонен.

— терпи девочка, твоему народу нужна своя вера, и то что они выбрали для поклонения свою родительницу, это еще не самый худший вариант. А то, что объект почитания можно увидеть своими глазами, и даже обратиться за помощью в решении мелких проблем, это идет только в "плюс" тебе.

— загрызу. - Пообещала я.

— боюсь-боюсь. - Старый эльф шутливо прикрылся своим посохом, и выставил свободную руку в защитном жесте. - Ладно, шутки в сторону. Ты все же решила лететь в мертвую империю?

Отвернувшись к окну, несколько секунд я молчала.

— да. Понимаю, это похоже на авантюру... да это авантюра и есть. Но кроме всего прочего, только захват территории в мертвой империи, может обеспечить будущее для моего народа.

— глупости. Обратись к королю: я уверен, он позволит вам жить в нашем лесу еще лет пятьдесят, а затем можно будет устроить военный поход, и завоевать вам немного территорий.

— старейшина, я уже давно не ребенок. Ваш король может и позволит нам жить здесь дальше, но в оплату, мой народ станет полностью зависим от вашей воли. Сейчас, то самое время, когда мы должны решать, быть добровольными рабами с иллюзией свободы, или же рискнуть и завоевать себе свободу. Мой народ всегда будет благодарен эльфам за то, что вы дали нам возможность "встать на ноги", но сегодня, наши пути расходятся.

Повернувшись к гостям, вижу как поникли плечи старого эльфа, и как заострились черты его лица, (внешне добавляя ему еще одну сотню лет, к итак немалому возрасту).

— гхм... меня уполномочили сообщить, что пусть дома, заключившие с лисами договор, более не существуют, народ эльфов признает ваш вклад в наш "взлет", а потому мы не считаем вас своими должниками. Совет старейшин надеется, что в будущем нас ждет плодотворное сотрудничество.

— "вклад"... - Невесело усмехаюсь. - Я всего лишь передала вам чужую разработку.

— это не име